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Mortal Republic: Edward Watts sobre lo que Estados Unidos puede aprender del colapso de Roma


Si fueras un ciudadano romano, digamos, en el año 200 a. C., probablemente habrías asumido que Roma duraría para siempre.

En ese momento, Roma era la república más grande en la historia de la humanidad, y sus instituciones habían demostrado ser resistentes a las invasiones y todo tipo de desastres. Pero los cimientos de Roma comenzaron a debilitarse menos de un siglo después, y en el 27 a. C. la república se había derrumbado por completo.

La historia de la caída de Roma es complicada y relativamente sencilla: el estado se volvió demasiado grande y caótico; la influencia del dinero y los intereses privados corrompieron las instituciones públicas; y las desigualdades sociales y económicas se hicieron tan grandes que los ciudadanos perdieron la fe en el sistema por completo y cayeron gradualmente en los brazos de los tiranos y demagogos.

Si todo eso le suena familiar, bueno, es porque los paralelos con nuestro momento político actual son sorprendentes. Edward Watts, historiador de la Universidad de California en San Diego, publicó un libro de 2018 titulado República Mortal que expone cuidadosamente lo que salió mal en la antigua Roma y cómo las lecciones de su declive podrían ayudar a salvar repúblicas incipientes como los Estados Unidos de hoy.

Hablé con Watts sobre esas lecciones y por qué cree que la república estadounidense, junto con varias otras, están en peligro de seguir el camino de la antigua Roma. Esta conversación tuvo lugar en enero de 2019, mucho antes de la pandemia de coronavirus o el reciente malestar social tras el asesinato de George Floyd, pero las preguntas más amplias que planteó siguen siendo tan relevantes hoy como lo eran cuando hablamos inicialmente.

A continuación, se presenta una transcripción ligeramente editada de nuestra conversación.

Sean Illing

¿Por qué escribir un libro sobre el declive de Roma ahora?

Edward Watts

Cuando comencé a enseñar historia romana, las principales preguntas de los estudiantes siempre se referían a comparar el fin del imperio romano con el estado del imperio estadounidense, y esto generalmente estaba relacionado con la guerra de Irak.

En los últimos 10 años, ese tipo de preguntas se han calmado. Ahora los estudiantes están interesados ​​en Roma como república y si la república estadounidense se está derrumbando de la misma manera. Ven muchos paralelos allí, especialmente en cómo están estructurados los dos sistemas.

Sean Illing

Cuéntame algunos de esos paralelos, los que creas que son más relevantes.

Edward Watts

Primero, debemos recordar que Estados Unidos es una democracia representativa. Tendemos a dejar la parte representativa cuando hablamos del sistema político bajo el que vivimos, pero eso es bastante importante. Esta no es una democracia directa y Roma tampoco fue una democracia directa.

Lo que hay en ambos casos es un sistema en el que los votantes eligen a las personas para tomar decisiones, y luego hay un período de tiempo en el que toman esas decisiones, y luego se les hace responsables de cómo resultaron esas decisiones.

Pero los representantes están tomando las decisiones, y la gente ha notado que eso funciona bien hasta que esos representantes dejan de tomar decisiones basadas en principios o se paralizan por las vicisitudes de la opinión popular.

Ambas cosas comenzaron a suceder cuando Roma comenzó a declinar, y ambas cosas están sucediendo en los Estados Unidos en este momento.

Sean Illing

Roma no tenía por qué fallar; fracasó porque los romanos creyeron tontamente que Roma duraría para siempre. ¿Qué podrían haber hecho de manera diferente y cuándo podrían haberlo hecho?

Edward Watts

Podrían haber reconocido para qué fue diseñado su sistema, que era producir compromiso y consenso. En última instancia, es mejor no tomar una decisión que tomar una mala decisión. Lo que los romanos no pudieron apreciar fue que sus procesos eran lentos y deliberativos por muy buenas razones: así es como los sistemas representativos evitan el desastre, cómo se lleva a la gente a la mesa para resolver compromisos.

Durante 300 años, este sistema funcionó bastante bien en Roma, pero durante el último siglo de su existencia, estas herramientas de deliberación se utilizaron no para facilitar el compromiso, sino para obstruir y castigar a los enemigos políticos y, básicamente, evitar que sucediera algo. Eso destruyó la buena voluntad dentro del sistema y realmente la envenenó en la mente de los votantes.

Sean Illing

¡Eso suena familiar!

Edward Watts

En efecto.

Sean Illing

Poco después de la elección de Donald Trump, escribí sobre la advertencia de Platón sobre el declive de la democracia. Básicamente, creía que las democracias caen en la tiranía cuando demasiada libertad conduce al desorden y los ciudadanos eligen la estabilidad de la autocracia sobre el caos de la democracia.

Esto es lo que pasó en Roma. ¿Crees que está pasando lo mismo ahora mismo?

Edward Watts

Creo que estamos en las primeras etapas de un proceso que podría conducir a eso. El punto en el que los romanos estaban dispuestos a hacer ese comercio ocurrió después de casi 150 años de disfunción política, pero también ocurrió después de una generación de guerra civil realmente brutal.

Y el proceso que comenzó fue uno de desigualdad económica y la incapacidad y falta de voluntad de las personas investidas en las partes superiores y exitosas del estado romano para abordar esa desigualdad económica.

Pero como las necesidades de las personas no se atendieron durante décadas, las tensiones aumentaron hasta el punto en que la violencia comenzó a estallar. Y una vez que la violencia comienza a estallar, es muy difícil para una república recuperar el control de sí misma.

Es fácil ver cómo Estados Unidos y otras repúblicas establecidas podrían estar en los estados iniciales de un proceso similar. No creo que estemos allí todavía, pero hay motivos de genuina preocupación.

Sean Illing

El problema de la desigualdad es quizás el más sorprendente para mí. Lo que viste en Roma, y ​​lo que ves con bastante claridad hoy, es a los ricos socavando el mismo sistema que los hizo ricos, y una total incapacidad para ver lo ruinoso que es eso a largo plazo.

Edward Watts

Sí, es un problema real hoy y fue un problema real en Roma. Hay un período crucial en Roma, alrededor de la mitad del siglo II a.C., en el que hay una revolución económica que desplaza a muchas personas que habían pertenecido a una aristocracia hereditaria y las saca de los peldaños económicos más altos del estado.

Al mismo tiempo, está creando condiciones económicas que llevan a las personas en el medio a sentirse básicamente muy frustradas porque sus perspectivas económicas tampoco están aumentando. Y lo que termina sucediendo es que las personas que ganan con esta revolución económica tratan de preservar sus ganancias a través de casi todos los medios que pueden, y eso incluye un obstruccionismo político grave, la manipulación de las elecciones y una total falta de voluntad para comprometerse.

Esto pone en marcha una espiral de muerte que finalmente deshace el sistema romano desde adentro, y haríamos bien en aprender de él. Porque la historia de Roma muestra que una vez que llegas a ese punto de ruptura, ese punto sin retorno, no puedes desenrollar el reloj.

Sean Illing

¿Por qué el sistema romano no pudo responder a estas desastrosas tendencias con la suficiente rapidez? ¿Qué cortocircuito en su proceso?

Edward Watts

Hay indicios de que el sistema estaba tratando de responder a esta nueva realidad económica entre 140 y 130 a. C. Hay esfuerzos para reformar el proceso electoral para que sea más difícil comprar votos y manipular elecciones. Pero las reformas solo van a la mitad porque están socavadas por intereses arraigados, por lo que el declive continúa a buen ritmo.

Sean Illing

Pasas mucho tiempo mapeando el declive de las normas y costumbres políticas en Roma. ¿Fue este el resultado de que los políticos romanos elevaron su propio interés por encima del bien de la república, o fue algo más profundo que estaba sucediendo en la cultura?

Edward Watts

Creo que la erosión de las normas realmente comienza cuando los políticos romanos se convencen a sí mismos de que sus ambiciones personales y el bien de la república son lo mismo. En otras palabras, comenzaron a actuar por su propio interés, pero se engañaron a sí mismos pensando que realmente era para el mejoramiento de Roma.

La otra cosa que ves es que los políticos romanos, al igual que los políticos estadounidenses de hoy, empezaron a creer que todo lo que necesitaban era el 51 por ciento de la gente para apoyarlos, y que el otro 49 por ciento no importaba. Pero no es así como se suponía que funcionaba el sistema romano, y no es así como se supone que funciona el sistema estadounidense.

Las democracias representativas están diseñadas para enfriar las pasiones de una democracia pura y encontrar representantes que puedan pensar a más largo plazo y elaborar políticas que resuelvan los problemas de maneras que también tengan un amplio apoyo.

Sean Illing

Lo que más me preocupa es la pérdida de fe en las instituciones públicas, algo que ocurrió en Roma y que en muchos sentidos marcó el principio del fin. Es difícil mirar el panorama político estadounidense y no ver algo similar en marcha.

Edward Watts

Creo que definitivamente es una forma de leer el momento político en los Estados Unidos en este momento, donde las personas que necesitan cosas del sistema y del gobierno no las obtienen, ya sea en atención médica o capacitación laboral, oportunidades económicas o infraestructura. Esto también se ve en la república romana tardía: simplemente se hizo demasiado grande y carecía de la infraestructura para mantener a su población.

Lo que muestra la historia romana es que en una república que es antigua, donde la gente tiene mucha fe en ese sistema republicano, personas como Donald Trump aparecen cada generación más o menos cuando las cosas llegan a un punto de inflexión. Tienes estos ciclos en los que el sistema se reinicia y la gente se sorprende por lo que sucedió, y dan un paso atrás y permiten que las cosas vuelvan a caer en algún tipo de ritmo normal antes de frustrarse nuevamente.

Y creo que este es el ciclo que quizás da más miedo. Si el declive de una república es algo que no lleva cinco años, sino 50, 70 o 120 años, es probable que Trump no sea el último de este tipo de cifras.

Sean Illing

El título de su libro es un recordatorio de que todos los sistemas políticos son finitos y, eventualmente, morirán. Roma duró siglos antes de que finalmente implosionara. ¿Qué tan preocupado está por la trayectoria de la república estadounidense?

Edward Watts

Estoy muy preocupado. Pero sigo creyendo que nuestro declive es reversible. Confío en que suficientes personas reconozcan que es mejor tener una república disfuncional que no tener nada en absoluto. Y en Roma, tienes estos momentos de reducción, donde la gente da un paso atrás y dice que esto es bastante malo, esto es demasiado, tenemos que retroceder.

Pero depende de los estadounidenses, al igual que de los votantes en Roma, defender nuestras instituciones y castigar a las personas que están haciendo un mal uso de las herramientas que se supone deben fortalecerlas para, en cambio, socavarlas. Nadie más lo hará en su nombre.

Así que creo que de ninguna manera es una conclusión inevitable. La historia no funciona de esa manera. Y ha habido momentos en los que Estados Unidos parecía estar en graves problemas y logró recuperarse. Pero tenemos que estar realmente vigilantes y defender la integridad de la república, defender la integridad de nuestro sistema y castigar a quienes abusan de nuestras instituciones y violan nuestras normas.

Este artículo se publicó originalmente el 1 de enero de 2019.

Pilar Benegas
Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.

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