Necesitamos saber cómo la menopausia cambia el cerebro de las mujeres

Durante la menopausia, que marca el final de los ciclos menstruales de la mujer, sus ovarios dejan de producir las hormonas estrógeno y progesterona, lo que pone fin a sus años naturales de reproducción. Pero esas hormonas también regulan cómo funciona el cerebro y el cerebro gobierna su liberación, lo que significa que la menopausia también es un proceso neurológico. “Muchos de los síntomas de la menopausia no pueden ser producidos directamente por los ovarios, si se piensa en los sofocos, los sudores nocturnos, la ansiedad, la depresión, el insomnio, la niebla mental”, dice Lisa Mosconi, profesora asociada de neurología en Weill Cornell Medicine y directora de su Women’s Brain Initiative. “Esos son síntomas cerebrales, y deberíamos considerar el cerebro como algo que se ve afectado por la menopausia al menos tanto como sus ovarios”.

En junio, Mosconi y sus colegas publicaron en la revista Scientific Reports uno de los pocos estudios para observar en detalle lo que le sucede al cerebro durante la transición a la menopausia, no solo antes y después. Usando diversas técnicas de neuroimagen, escanearon los cerebros de más de 160 mujeres entre las edades de 40 y 65 años que se encontraban en diferentes etapas de la transición para examinar la estructura del órgano, el flujo sanguíneo, el metabolismo y la función; hicieron muchas de las mismas exploraciones dos años después. También tomaron imágenes de los cerebros de hombres en el mismo rango de edad. “Lo que encontramos en las mujeres y no en los hombres es que el cerebro cambia mucho”, dice Mosconi. “La transición de la menopausia realmente conduce a una remodelación completa”.

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En promedio, las mujeres en los Estados Unidos ingresan a la transición de la menopausia, definida como los primeros 12 meses consecutivos sin período, alrededor de los 50; una vez diagnosticados, se encuentran en posmenopausia. Pero pueden comenzar a tener fluctuaciones hormonales a los 40 años. (Para algunas mujeres, esto sucede a los 30 años y la extirpación quirúrgica de los ovarios causa menopausia inmediata, al igual que algunos tratamientos contra el cáncer). Esas fluctuaciones causan períodos irregulares y potencialmente una amplia variedad de síntomas, incluidos sofocos, insomnio, cambios de humor, dificultad para concentrarse y cambios en la excitación sexual. Durante esta fase, conocida como perimenopausia, que tiene una duración promedio de cuatro años (pero que puede durar desde varios meses hasta una década), Mosconi y sus colegas observaron que sus sujetos femeninos experimentaron una pérdida tanto de materia gris (las células del cerebro que procesan la información) como de materia blanca (las fibras que conectan esas células). Sin embargo, en la posmenopausia, esa pérdida se detuvo y, en algunos casos, el volumen cerebral aumentó, aunque no a su tamaño premenopáusico. Los investigadores también detectaron cambios correspondientes en la forma en que el cerebro metaboliza la energía, pero estos no afectaron el rendimiento en las pruebas de memoria, procesamiento de orden superior y lenguaje. Esto sugiere que el cerebro femenino “pasa por este proceso y se recupera”, dice Jill M. Goldstein, profesora de psiquiatría y medicina en la Escuela de Medicina de Harvard y fundadora y directora ejecutiva del Centro de Innovación sobre Diferencias Sexuales en Medicina en Massachusetts General. Hospital. “Se adapta a una nueva normalidad”.

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