Neuralink, la compañía de Elon Musk, apunta a probar pronto un implante cerebral en personas

El multimillonario tecnológico Elon Musk dijo que su compañía Neuralink está buscando permiso para probar pronto su implante cerebral en personas.

En una presentación de «mostrar y contar» transmitida en vivo el miércoles por la noche, Musk dijo que su equipo está en proceso de pedir a los reguladores de EE. UU. que les permitan probar el dispositivo. Dijo que cree que la compañía debería poder colocar el implante en un cerebro humano como parte de un ensayo clínico en unos seis meses, aunque ese plazo está lejos de ser seguro.

Neuralink de Musk es uno de los muchos grupos que trabajan para vincular cerebros a computadoras, esfuerzos destinados a ayudar a tratar trastornos cerebrales, superar lesiones cerebrales y otras aplicaciones.

El campo se remonta a la década de 1960, dijo Rajesh Rao, codirector del Centro de Neurotecnología de la Universidad de Washington. “Pero realmente despegó en los años 90. Y, más recientemente, hemos visto muchos avances, especialmente en el área de las interfaces cerebro-computadora de comunicación”.

Rao, que vio la presentación de Musk en línea, dijo que no cree que Neuralink esté por delante del resto en términos de logros en la interfaz cerebro-computadora. “Pero… están bastante adelantados en términos del hardware real en los dispositivos”, dijo.

El dispositivo Neuralink tiene aproximadamente el tamaño de una moneda grande y está diseñado para implantarse en el cráneo, con cables ultradelgados que van directamente al cerebro. Musk dijo que las dos primeras aplicaciones en las personas serían restaurar la visión y ayudar a las personas con poca o ninguna capacidad para operar sus músculos a usar dispositivos digitales rápidamente.

Dijo que también prevé que en alguien con el cuello roto, las señales del cerebro podrían conectarse en puente con los dispositivos Neuralink en la médula espinal.

“Confiamos en que no existen limitaciones físicas para habilitar la funcionalidad de cuerpo completo”, dijo Musk, quien recientemente se hizo cargo de Twitter y es el director ejecutivo de Tesla y SpaceX.

En experimentos realizados por otros equipos, los sensores implantados han permitido que las personas paralizadas usen señales cerebrales para operar computadoras y mover brazos robóticos. En un estudio de 2018 en la revista PLOS ONE, tres participantes con parálisis debajo del cuello que afectaba a todas sus extremidades utilizaron una interfaz cerebro-computadora experimental que estaba siendo probada por el consorcio BrainGate. La interfaz registra la actividad neuronal de un pequeño sensor en el cerebro para navegar cosas como el correo electrónico y las aplicaciones.

Un estudio reciente en la revista Nature, realizado por científicos del centro de investigación suizo NeuroRestore, identificó un tipo de neurona activada por estimulación eléctrica de la médula espinal, lo que permite que nueve pacientes con lesión medular crónica vuelvan a caminar.

Los investigadores también han estado trabajando en interfaces de cerebro y máquina para restaurar la visión. Rao dijo que algunas compañías han desarrollado implantes de retina, pero el anuncio de Musk sugirió que su equipo usaría señales dirigidas directamente a la corteza visual del cerebro, un enfoque que también están siguiendo algunos grupos académicos, «con un éxito limitado».

Los portavoces de Neuralink no respondieron de inmediato a un correo electrónico enviado a la oficina de prensa. La Dra. Jaimie Henderson, profesora de neurocirugía en la Universidad de Stanford y asesora de Neuralink, dijo que una forma en que Neuralink es diferente a otros dispositivos es que tiene la capacidad de llegar a capas más profundas del cerebro. Pero agregó: “Hay muchos sistemas diferentes que tienen muchas ventajas diferentes”.

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