Níger es la tierra que olvidó Covid-19

NIAMEY, Níger — El pabellón principal de coronavirus de esta capital del desierto ha estado vacío durante meses y las instalaciones de aislamiento erigidas apresuradamente están acumulando polvo. Las máscaras son casi desconocidas en las calles y pasan muchos días sin que una sola persona dé positivo por Covid-19. Hay tan poca demanda de vacunas que el gobierno ha enviado miles de dosis al exterior.

Bienvenido a Níger, la tierra que el coronavirus de alguna manera olvidó.

Esta vasta nación de África Occidental, hogar de una de las tasas de natalidad y pobreza más altas del mundo, fue identificada una vez por la Organización Mundial de la Salud como una de las más vulnerables al brote de coronavirus en un continente que las Naciones Unidas predijeron que mataría a millones. Más de un año después, muchos otros países de África se encuentran en las garras de la tercera ola de la pandemia, con nuevas variantes que envían las infecciones a niveles récord.

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Pero mientras Níger está luchando con una serie de desafíos económicos y de seguridad, es entre un pequeño grupo de naciones en el extremo sur del Sahara el que hasta ahora ha escapado en su mayoría del flagelo del coronavirus. Las razones, que parecen incluir un clima cálido y seco, asentamientos escasamente poblados y mal conectados y la población más joven del mundo, han convertido a Níger en un caso de estudio crucial para los virólogos que estudian la evolución de Covid-19, dicen los expertos.

Níger se encuentra entre un pequeño grupo de naciones en el extremo sur del Sahara que en su mayoría ha escapado del coronavirus.

Hay poca evidencia de la pandemia en Niamey, la capital del desierto encaramada en el río Níger.

Los médicos dicen que la propagación de la variante Delta altamente transmisible y la reapertura de las fronteras terrestres en las últimas semanas todavía representan una amenaza para el país, en gran parte no vacunado, y su sistema de salud. Pero en Niamey, la tranquila capital encaramada en el río Níger, hay poca evidencia de que la pandemia se esté propagando en muchos otros países del continente.

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En Le Pilier, un restaurante popular entre los lugareños adinerados y los expatriados, el propietario italiano Vittorio Gioni dice que los fines de semana están llenos y trae a casa las mismas ganancias diarias que hace dos años. El negocio se hundió en la primavera de 2020 cuando se cerraron las fronteras aéreas del país, pero se recuperó rápidamente. Uno de sus habituales es Sani Issoufou, el ministro de petróleo: “Aquí, todavía vivimos como si fuera 2019”, dice con una sonrisa.

A mediados de junio, Níger, un país que duplica el tamaño de Texas con una población un poco más grande que el estado de Nueva York, con 24 millones, ha confirmado solo 194 muertes y alrededor de 5.500 casos de Covid desde que se registró su primer caso en marzo de 2020. Son menos que el pequeño enclave italiano de San Marino, con 34.000 habitantes.

Níger fue identificado una vez por la Organización Mundial de la Salud como uno de los países más vulnerables al brote de coronavirus.


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Isma’l Mahamadou Laouali para EDL

“Esperábamos estar abrumados con los casos, pero eso nunca sucedió”, dice Adamou Foumakoye Gado, el anestesista que dirige la unidad de cuidados intensivos dedicada al Covid-19 más grande del país.

“El virus ha tenido una vida muy corta aquí”, dice, mientras recorre los pasillos vacíos de su sala de 70 camas en el Hospital de Referencia General recientemente remodelado de Niamey. Sin pacientes de cuidados intensivos en su centro desde abril, el Sr. Gado está siendo reasignado para trabajar en los impactos más graves de la malaria. “¡Ahora, yo soy el que está siendo suspendido!”

A finales de mayo, Níger incluso dio el paso inusual de prestar 100.000 vacunas AstraZeneca a Costa de Marfil, otro país de África Occidental con aproximadamente la misma población, pero cuatro veces más pequeño geográficamente y con 10 veces más casos. Níger ha priorizado la vacunación de los trabajadores esenciales, y poca población general ha recibido la vacuna.

No ha habido pacientes de cuidados intensivos en la sala Covid-19 del Hospital de Referencia General recientemente remodelado de Niamey desde abril.

Pasan muchos días sin que una sola persona en Níger dé positivo por coronavirus.

Mientras tanto, en el principal centro de pruebas de Niamey, a menudo pasan varios días sin que nadie dé positivo. Cuatro grandes tiendas de campaña instaladas para aislar a los pacientes al comienzo de la pandemia ahora albergan un par de botas de goma embarradas y algunos baldes de plástico para lavar.

El aparente escape de Níger de lo peor de la pandemia contrasta notablemente con muchas partes del continente africano, donde la OMS advirtió que las infecciones están en camino de superar su pico anterior en enero. En Uganda, situado en el ecuador, los hospitales se han visto tan abrumados con nuevos casos de Covid-19 en las últimas semanas que los enfermos están muriendo mientras esperan una cama.

Desde que el virus apareció por primera vez en África a principios de 2020, las tasas de infección han sido bajas en el Sahel, un territorio semiárido de 3,000 millas en la costa sur del Sahara que también incluye a Burkina Faso, Mali y Chad. Durante toda la duración de la pandemia, los resultados positivos para Covid en Níger promediaron un 4,5% para un total de alrededor de 125.000 hisopos, en comparación con países con niveles similares de pruebas per cápita, Afganistán y Madagascar con 16% y 30%.

Las bajas tasas de infección del país han despertado el interés de epidemiólogos y funcionarios de la OMS, quienes han concluido que Níger es uno de los entornos más hostiles del mundo para Covid-19. El clima extremadamente cálido y seco del Sahel es uno de los menos hospitalarios del planeta.

“El clima es muy dañino para la supervivencia del virus en el cuerpo”, dice el Dr. Gado. “Hay un rayo de luz en nuestra desgracia”.

Níger tiene la población más joven del mundo, con la mitad de sus ciudadanos menores de 15 años.

La investigación académica muestra que los altos niveles de exposición al sol y al calor reducen drásticamente el riesgo de contaminación del virus, tanto a través de partículas en el aire como de la exposición a la superficie.

Una simulación en el sitio web del Departamento de Salud de los EE. UU., Que utiliza tasas medias de exposición ultravioleta, temperatura y humedad para comparar Nueva York con Niamey, muestra que la transmisibilidad del virus se reduce a la mitad dos veces más rápido en las condiciones climáticas de la capital nigerina.

Más allá del clima, Níger también tiene la población más joven del mundo (la mitad de sus ciudadanos tienen menos de 15 años) y la mayoría de sus ciudadanos vive en asentamientos aislados, otra barrera para la enfermedad.

“Níger tiene grandes comunidades de pastores que pasan un tiempo considerable al aire libre con buena ventilación, lo que también juega un papel importante en la reducción de la transmisión”, dijo Osman Dar, experto en sistemas de salud global de Chatham House, un grupo de expertos del Reino Unido.

Los expertos dicen que la política también jugó un papel: las autoridades bloquearon, prohibieron la oración comunitaria en las mezquitas y cerraron las fronteras en marzo de 2020, cinco meses antes de que naciones como el Reino Unido comenzaran a restringir los viajes internacionales.

“Matamos una mosca con un martillo”, dijo el presidente Mohamed Bazoum, que entonces era ministro del Interior. “Llegó el coronavirus pero nunca prosperó”.

El Covid-19 es solo la última plaga que ha llegado a una región plagada de crisis: una insurgencia islamista ha matado a más de 8.000 personas y ha desplazado a un millón, el calentamiento global está agotando valiosos recursos agrícolas y muchos lugareños mueren prematuramente por otras enfermedades infecciosas.

En marzo, los yihadistas mataron a 137 aldeanos en el suroeste de Níger, el más mortífero por presuntos yihadistas en la historia del país. En junio, los terroristas también masacraron a 160 en el vecino Burkina Faso, tantas como las muertes registradas por Covid-19 en el país durante toda la pandemia.

La mayoría de los ciudadanos de Níger viven en asentamientos aislados. Arriba, un vendedor de hielo en Kombo.

Si bien Níger ha escapado en gran medida al impacto epidemiológico del virus, su economía se ha visto devastada. El número de personas en pobreza extrema, ya casi la mitad de la población, aumentó en 400.000 como resultado de las restricciones de Covid-19 en 2020, estima el Banco Mundial. En las calles de la capital, la cantidad de personas que piden limosna o sobras de comida ha aumentado desde el año pasado, dicen las autoridades locales.

El taxista Moussa Soumoula está menos preocupado por recibir una vacuna que de dónde vendrá su próximo pasaje.

“De 300 personas en mi vecindario, solo una dio positivo”, dice. Su principal dolor de cabeza es cubrir los $ 200 atrasados ​​de las cuotas escolares de sus hijos después de que el gobierno impusiera restricciones sobre la cantidad de pasajeros que puede aceptar para cada viaje.

La crisis del encierro ha atrapado a algunas de las principales celebridades del país. La estrella de rock local Omara “Bombino” Moctar, que en 2019 pasó nueve meses recorriendo lugares desde Londres a Nueva York, ahora se gana la vida tocando para una docena de invitados en un jardín privado.

“Covid nunca llegó realmente a Níger”, dice. “Pero todavía sentimos que vivimos en un agujero”.

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Fuente: WSJ