No se suponía que los Phoenix Suns serían empujados al Juego 7

Si uno cree en las tendencias, parece probable que los Phoenix Suns ganen el Juego 7 de vida o muerte del domingo contra los Dallas Mavericks en su serie de semifinales de la Conferencia Oeste.

Después de todo, el equipo local ha ganado todos los partidos de esta serie de playoffs.


Pero no se suponía que llegaría a esto por Phoenix. No para el equipo que tuvo el mejor récord de temporada regular en la NBA por mucho, y especialmente no después de que los Suns dominaron sus dos primeros juegos contra un equipo de Dallas con jugadas limitadas fuera de su estrella, Luka Doncic.

El jueves por la noche, los Suns tuvieron la oportunidad de enviar a los Mavericks a casa para el verano, solo para poner un huevo. Dallas se encendió desde el rango de 3 puntos, disparando 16 de 39 (41 por ciento), mientras que Doncic se abrió camino hacia el aro para clavadas fáciles. Doncic también retrocedió repetidamente y venció al armador más pequeño de los Suns, Chris Paul, en un enfrentamiento que Dallas había estado ansioso por explotar en toda la serie. Doncic terminó el partido con 33 puntos, 11 rebotes, 8 asistencias y 4 robos.

No tengo suficiente tiempo para hablar de todo lo que me está carcomiendo”, dijo el entrenador de los Suns, Monty Williams, a los periodistas después del partido. “No pensé que entendiéramos la desesperación con la que iban a jugar”.


Esta no ha sido una típica serie de siete juegos. No ha sido una pelea con estrellas de ambos equipos intercambiando canastas de embrague. Ninguno de los concursos ha sido particularmente competitivo o se ha reducido a los minutos finales. Las únicas constantes han sido la aspereza y la charla basura.

Pero hay precedentes para una serie de playoffs como esta. En 2008, los Boston Celtics, sembrados No. 1, se enfrentaron a los Atlanta Hawks, sembrados No. 8, en la primera ronda. Boston ganó los primeros dos juegos en casa por palizas, pero Atlanta repetida e inesperadamente mantuvo su servicio en casa. Los Celtics ganaron el Juego 7 por 34 puntos. Una trayectoria similar dio forma a la siguiente serie de Boston, contra los Cavaliers de Cleveland liderados por LeBron James, pero esos juegos fueron más competitivos. Boston continuaría ganando el campeonato de la NBA.

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Pero el precedente no es garantía, y los Suns ciertamente podrían estar en camino a una vergonzosa salida de segunda ronda después de la carrera del año pasado hacia la final de la NBA. El año pasado, los Bucks y los Nets intercambiaron victorias en casa por seis juegos en la segunda ronda, luego los Bucks ganaron la final fuera de casa. Un juego más fuera de juego de Paul, o un juego caliente de un jugador de rol de los Mavericks, y los Suns podrían tener la puerta abierta.

Si los Mavericks ganan, habrán destronado a un equipo de los Suns que ganó un récord de franquicia de 64 juegos, incluida una racha de 18 victorias consecutivas. Ese tipo de éxito es raro y difícil de repetir. Por un lado, Paul, 12 veces All-Star, tiene 37 años. Todavía es élite como armador y lideró la liga en asistencias por juego. Pero la lista de jugadores que sobresalieron a los 38 años es pequeña, poblada por jugadores generacionales como Karl Malone, John Stockton, Michael Jordan y Kareem Abdul-Jabbar.

Paul también es un jugador generacional, pero esta no ha sido una serie de postemporada particularmente fuerte para él, particularmente después de los Juegos 1 y 2. Desde entonces, ha sido perseguido por problemas de faltas, tuvo dificultades para defender a Doncic y solo ha repartido seis asistencias. un juego para la serie después de promediar 10.8 por juego durante la temporada regular.

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No tener un campeonato es un hueco destacado en el currículo ilustre de Paul. Tiene marca de 3-4 en el Juego 7, sin incluir las finales de la Conferencia Oeste de 2018 contra los Golden State Warriors, cuando se perdió el juego final debido a una lesión como miembro de los Houston Rockets.

Los Suns también estarían en una encrucijada con Deandre Ayton, de 23 años, quien es uno de los mejores centros de la liga y está listo para ingresar a la agencia libre restringida. Phoenix no le ofreció una oferta máxima de contrato antes de la temporada, y una salida anticipada de los playoffs podría afectar sus posibilidades de conseguir uno ahora.

Pero los Suns tienen la ventaja antes del partido del domingo en Phoenix. Tenían el mejor récord en casa de la NBA con 32-9. Están probados, habiendo llegado a la final el año pasado y con el experimentado Paul a las riendas. Han demostrado que pueden resistir a Doncic, quien en su tercera carrera de playoffs ha incendiado a los Suns, promediando 32.2 puntos, 9.8 rebotes y 7.5 asistencias en seis juegos. Doncic se ha enfrentado a la eliminación tres veces en su corta carrera en los playoffs, incluido el jueves, y se ha destacado cada vez, aunque en la derrota. En un Juego 7 de primera ronda contra Los Angeles Clippers el año pasado, anotó 46 puntos en la derrota. En 2020, anotó 38 puntos en la derrota del Juego 6 ante los Clippers.

Los Suns han ganado tres juegos a pesar de no poder proteger a Doncic.

Pero lo que tal vez no puedan resistir son sus propias pérdidas de balón, que han atormentado a los Suns en el camino. En el Juego 3, Paul y Devin Booker se combinaron para 12 de ellos, más que los Mavericks. En el Juego 4, Booker tuvo cinco. Paul tuvo dos, pero jugó solo 23 minutos debido a problemas de faltas. Durante el Juego 6 del jueves, Booker tuvo ocho, Paul tuvo cinco y los Mavericks se combinaron para solo seis.

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La estrategia de los Mavericks para vencer a Phoenix ha sido relativamente simple: enfrentar a Doncic contra Paul, o abrir la cancha y hacer que Doncic o su compañero en la zona trasera, Jalen Brunson, conduzcan y encuentren tiradores. Mayormente ha funcionado. Los jugadores de rol como Maxi Kleber a menudo han logrado anotar triples.

Un ajuste con el que los Suns pueden contrarrestar es apilar la pintura con defensores para animar a Doncic a lanzar triples. Es un tirador de triples por debajo del promedio, con solo un 29.6 por ciento para la serie. Y si llega a la pintura, los Suns necesitan cerrar a los tiradores para interrumpir su ritmo. En el Juego 5, la mejor actuación defensiva de Phoenix en la serie, Dallas disparó 8 de 32 desde el rango de 3 puntos, un pésimo 25 por ciento.

Fuera del Juego 5, los Suns han sido consistentemente malos en defensa y solo ocasionalmente han podido superar eso con una fuerte ofensiva. A menudo parecía que los Suns estaban acelerando su ofensiva, algo inusual para una máquina dirigida por Paul.

Lo mejor de todos estos juegos de playoffs es que no llevas una ventaja de 20 puntos al próximo juego”, dijo Paul el jueves. “¿Sabes a lo que me refiero? Cada juego tiene una personalidad propia y ahora se reduce a un juego..”