Nuevo Shepard: el cohete turístico de Blue Origin y dónde volará

New Shepard es el cohete central del negocio de turismo espacial de Blue Origin. Un cohete propulsor en la parte inferior tiene seis pisos de altura, con una cápsula en la parte superior con capacidad para seis tripulantes.

El cohete suborbital lleva el nombre de Alan Shepard, el primer estadounidense en llegar al espacio en 1961 y uno de los astronautas que caminaron sobre la luna. Despega del sitio de lanzamiento uno de Blue Origin, una plataforma de lanzamiento en la zona rural del oeste de Texas, a unas 100 millas de El Paso.

La misión completa dura unos 10 minutos. New Shepard se lanza a una altitud de aproximadamente 63 millas, un marcador ampliamente reconocido de donde comienza el espacio y conocido como la línea Kármán.

En la altitud máxima, el cohete propulsor libera su cápsula tripulada. El propulsor luego comienza un descenso hacia el suelo, volviendo a encender su único motor para aterrizar verticalmente en una losa de concreto a cinco millas de donde se lanzó.

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Al mismo tiempo, de regreso al espacio, la cápsula de la tripulación está suspendida en caída libre a unas 63 millas de altura. Los pasajeros experimentan aproximadamente cuatro minutos de ingravidez en microgravedad, así como vistas del horizonte ligeramente curvado de la Tierra donde su atmósfera se encuentra con el espacio. Cada asiento tiene su propia ventana de 3,5 pies por 2,3 pies.

“Estoy emocionado y ansioso, y un poco nervioso y un poco asustado, por esta nueva aventura”, dijo Shatner durante una entrevista en el programa “Today” de NBC el lunes.

Durante el primer vuelo con tripulación de Blue Origin en julio, los pasajeros se desabrocharon y flotaron a lo largo de la cápsula de 530 pies cúbicos, divertidos por la ingravidez. Se arrojaron caramelos y dieron volteretas antes de volver a sentarse.

Durante la caída libre de la cápsula hacia la tierra, despliega un conjunto inicial de paracaídas para frenar su velocidad, luego otro conjunto de tres paracaídas más grandes para llevar la cápsula suavemente a tierra a unas 15 millas por hora. Milisegundos antes de aterrizar en el desierto, también no lejos de la plataforma de lanzamiento, la cápsula libera una ráfaga de aire desde su parte inferior para amortiguar el aterrizaje. Los asientos en el interior están sostenidos por un mecanismo similar a una tijera que limita aún más el impacto.

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Blue Origin se había jactado de que las ventanas de la cápsula de la tripulación de New Shepard son las más grandes para volar en el espacio, pero SpaceX de Elon Musk arrebató ese superlativo en septiembre cuando lanzó su cápsula Crew Dragon a la órbita terrestre baja con una nueva cúpula de vidrio que se extiende 46 pulgadas. de ancho y 18 pulgadas de profundidad, cubriendo 2,000 pulgadas cuadradas en total.