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Op-Ed: En una semana, los elementos que hacen posible la vida en la Tierra se volvieron locos

El mes pasado, en una semana, los elementos se enfurecieron. Cinco fenómenos naturales se volvieron locos a la vez: calor, fuego, frío, viento y lluvia, en una semana disonante de septiembre que comenzó con un aumento de temperatura en las tranquilas calles y los cuidados jardines de mi ciudad natal en los suburbios de Los Ángeles.

Cuando crecí en las casas de Woodland Hills, talladas en las colinas cubiertas de artemisa en el Valle de San Fernando, estábamos familiarizados con el calor del verano. Había una especie de temblor en el aire cuando la temperatura alcanzaba los 95 o 100 grados. Corríamos a través de los aspersores y brincábamos con nuestros pies descalzos por el pavimento chisporroteante. Recuerdo los vientos cálidos que llevaban arbustos espinosos a nuestro patio trasero.

Más de cuatro décadas después, el 6 de septiembre, Woodland Hills hizo historia cuando informó de la temperatura más alta jamás registrada en el condado de Los Ángeles, unos asombrosos 121 grados, 20 grados más cálidos que esos días calurosos que recuerdo tan bien. A esa temperatura, el aire no solo tiembla; absorbe cada onza de humedad de todo y te deja sin aliento. Miles de personas en mi antiguo vecindario se quedaron sin electricidad cuando el sistema eléctrico del sur de California se derrumbó bajo la presión de mantenerse fresco.

Y ese fue solo el comienzo de una semana apocalíptica.

Tres días después de la entrada no deseada de Woodland’s Hills en los libros de récords, yo, como todos en el Área de la Bahía de San Francisco, desperté a un cielo sin sol. El humo de varios megafuegos del norte de California bloqueó el sol y nos dejó en un crepúsculo sucio de color naranja-marrón. Mucha gente se quedó dormida, experimentando la misma desorientación que la de los pájaros, cuyos gorjeos no se escucharon ese día porque no había amanecer y, por tanto, no había mañana. El aire olía a cenicero volcado. Y eso, por supuesto, no fue nada comparado con las experiencias de quienes perdieron sus hogares y en algunos casos sus vidas en los incendios.

Esos incendios, algunos aún ardiendo mientras escribo esto, explotaron en la peor temporada de incendios de la historia, según las palabras de este periódico. La semana acababa de terminar.

En el otro lado de las Montañas Rocosas, Colorado se vio afectado por un clima increíblemente frío, ya que la temperatura bajó 55 grados de un día para otro y un pie de nieve cayó meses antes de lo previsto.

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Mientras tanto, en esta carrera sin meta, al final de la semana una tormenta tropical cobraba fuerza en el Golfo de México. Fue la primera de una serie de tormentas que agotaron el alfabeto romano para los nombres de los huracanes antes en la temporada que nunca.

En cuestión de días, el huracán Sally desató violentos vientos y aguaceros que devastaron partes de Alabama y la península de Florida, donde las líneas eléctricas fueron derribadas y miles se quedaron sin electricidad.

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En unos pocos días, todos los elementos que hacen posible la vida en la Tierra (el sol, el aire, el agua) se volvieron locos.

¿Que esta pasando?

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En 2008, un equipo de científicos convocado por el Servicio Geológico de EE. UU. Descubrió que la lluvia ya no caía de acuerdo con patrones que se remontan a siglos. En términos científicos, el rango de fluctuación de la lluvia se denomina “estacionariedad”, la línea de base a partir de la cual parten todas las suposiciones sobre el agua, sobre todo cuándo cae y cuánto. “Stationarity Is Dead” fue el título del estudio que publicaron en la revista Science y, posteriormente, se amplió en investigación durante otra década. Esa simple frase de tres palabras nos dice todo sobre lo que está sucediendo ahora: ya no podemos predecir el futuro basándonos en patrones del pasado.

Sus hallazgos fueron como una alarma sonando en nuestro atestado teatro de un planeta. El agua es la clave de toda vida. Los mismos gases de efecto invernadero que envuelven a la Tierra en un manto de temperaturas en aumento también están perturbando gravemente el flujo y reflujo de la condensación y la evaporación en las vías fluviales de la tierra y en los ríos atmosféricos sobre nuestras cabezas que mantienen el equilibrio del planeta.

El término “cambio climático” apenas hace justicia a la magnitud de los cambios resultantes de estas alteraciones. Una palabra mejor podría ser Volatilidad climática, con una V mayúscula. Reina el desequilibrio.

Lo que nos trae de vuelta a esa semana de septiembre.

La historia de fondo de la temperatura en Woodland Hills es la misma que la historia de fondo del paisaje reseco que ayudó a facilitar los incendios. También es la historia detrás de la caída de la temperatura en las Montañas Rocosas, impulsada en parte por el aire frío en la atmósfera desplazado por la masa de aire caliente sin precedentes sobre la costa oeste. Y es la historia de fondo de los frecuentes huracanes que desencadenan lluvias en gotas masivas en lugar de múltiples días de lluvia.

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Aún se están contando las consecuencias y los costos de esa devastadora semana. Una cosa es segura: costará millones de dólares ayudar a las familias y comunidades a reconstruir con solo una semana, y miles de millones más para responder a los impactos de los desastres venideros.

¿Y quién paga por eso?

Para responder a esa pregunta, un científico afiliado al Climate Accountability Institute, Richard Heede, analizó casi dos siglos de datos atmosféricos y los comparó con auditorías de emisiones globales de gases de efecto invernadero. Heede descubrió que solo 20 empresas son responsables de más de un tercio de todos los gases de efecto invernadero emitidos entre 1965 y 2017. Cuatro de esas empresas son estadounidenses: Chevron, ExxonMobil, Peabody Energy y ConocoPhillips.

Solo esas cuatro empresas estadounidenses de combustibles fósiles son responsables de emitir al menos el 8,5% de todas las emisiones globales durante los últimos 52 años. Son la historia de fondo de la historia de fondo.

El fuego y la lluvia siempre han marcado la vida de los humanos en la Tierra, pero nunca antes hasta los extremos que registramos ahora, según un informe recién publicado de las Naciones Unidas, así como innumerables otras fuentes durante la última década. El calor en mi ciudad natal, la intensidad del fuego en su ciudad natal, la llegada repentina y temprana del frío y la nieve, las tormentas torrenciales en tantas ciudades natales, fueron esculpidas por las manos del hombre (resulta que no hay mujeres CEO en cualquiera de las 20 principales compañías petroleras mundiales). Las empresas que contribuyeron a esta devastación son conocidas, tienen ejecutivos y miembros de la junta pública identificables y tienen vastos recursos.

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Es hora de que paguen por su parte de los desastres no naturales y el caos desatado en la Tierra, por la contribución de los combustibles fósiles a las catástrofes de esa desastrosa semana de septiembre, sin mencionar las semanas récord que están por venir.

Mark Schapiro es el autor de “The End of the Stationarity: Searching for the New Normal in the Age of Carbon Shock” y, más recientemente, “Seeds of Resistance: The Fight for Save Our Food Supply”. Es profesor en la Facultad de Periodismo de UC Berkeley. @schapiro

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