Op-Ed: Occidente se está ahogando con el humo. ¿Cuándo penetrará en la conciencia de la nación?

Por lo general, las imágenes son del fuego mismo. Las llamas son deslumbrantes y viscerales, y atraen la atención de manera irresistible. También ocurren, incluso cuando envuelven el dosel del bosque, a una escala aproximadamente humana. Los brotes de esta temporada han servido para un carnaval de este tipo de imágenes. Pero la imagen más duradera de las sucesivas conflagraciones del año, incluido el incendio de Silverado del lunes en Irvine, probablemente sea humo.


Humo en turbulentos vórtices. Humo en columnas imponentes, coronado por nubes de pirocúmulos que atraviesan la troposfera. Regiones cubiertas de humo en la oscuridad bíblica. Los escombros como humo fluyen densos con brasas que se precipitan sobre el campo. Las únicas imágenes comparables podrían ser las de las tormentas de polvo que azotaron las Grandes Llanuras en la década de 1930. Los mega-incendios que azotan Occidente hoy en día pueden resultar tan influyentes como el Dust Bowl entonces.

Incluso la ciencia del fuego se ha dado cuenta. La ecología ha comenzado a escudriñar el humo, ya que tiene el fuego, como una presencia ecológica inevitable, que puede estimular la floración de algunas plantas y fumigar las plagas. Recientemente, ha generado un nuevo subcampo, la aeropirobiología, comprometido con el estudio de cómo las columnas impulsadas por el fuego pueden transportar microorganismos por el paisaje, un análogo atmosférico a las corrientes oceánicas.

La física del fuego también ha pasado de una obsesión por las llamas al papel de la convección en la propagación del fuego. Durante décadas, el comportamiento del fuego examinó las llamas superficiales empujadas por los vientos y el terreno. Pero los mega-incendios han atraído la atención hacia la característica dominante de un incendio, su inmenso penacho soplado por el viento o elevado por convección, muchas veces más grande en área y geométricamente más vasto por volumen que la zona en llamas. Los incendios respiran. Los fuegos hierven. Los fuegos brotan y succionan, y las llamas, que después de todo son gases, se agitan y se arremolinan en una violenta síncopa. Esos grandes incendios producen humo y esas columnas cargadas de humo afectan las llamas. Alrededor de la zona de combustión el fuego hace su propio clima.


También es posible que la percepción pública del fuego esté cambiando. Los megaincendios suelen estar alejados de las ciudades y áreas urbanas, y reclaman especialmente paisajes lejanos, enclaves rurales, tierras públicas y reservas naturales. Pero el humo ha contaminado el aire de Sydney y San Francisco, Portland y Vancouver, y cientos de ciudades más pequeñas en una amenaza directa para la salud de cientos de miles de personas en esta temporada de incendios. Canberra cerró las entregas postales. Denver aconsejó a los residentes que consideren habitaciones seguras para protegerse del aire sucio. Los pronósticos meteorológicos y de incendios ahora incluyen mapas de humo junto con frentes y advertencias de bandera roja.

Al igual que las ráfagas de polvo que brotaron de las llanuras, los megapalos de los incendios ilimitados de hoy dan testimonio de una profunda alteración entre el clima y el uso de la tierra. En la década de 1930, las sequías eran naturales; los humanos contribuyeron con los suelos sueltos y pusieron en riesgo a las comunidades. Hoy en día, los seres humanos están agravando tanto el clima como la tierra. Las grandes quemaduras hacen innegable las formas en que un legado de supresión de incendios imprudente, tierras silvestres rotas, una expansión urbana descuidada y un clima que avanza implacablemente hacia una mayor inflamabilidad se han coludido para sembrar el caos.

Y, sin embargo, los incendios no han logrado que el público adopte el tipo de reformas necesarias. La crónica de incendios masivos de casas coincide con una fidelidad espeluznante con la de los tiroteos masivos y sugiere que el país está dispuesto a absorber mucha violencia y dolor antes de estar preparado para actuar. Ambos enigmas parecen resistirse a una respuesta nacional. Debido a que el fuego sintetiza su entorno, no se puede vincular a un solo propulsor o una sola solución. Así también, las llamas no han sido suficientes por sí solas para consolidarnos.

Los incendios salvajes han arrasado ciudades como Santa Rosa y Gatlinburg, Tennessee, y sobre pueblos como Paradise y Phoenix, Oregon. Las llamas han desalojado a los refugiados del fuego por decenas de miles. Han despertado la atención de los medios, pero han ganado poca tracción política. De manera similar, pasaron años de angustia en las Grandes Llanuras antes de que el desastre se agravara lo suficiente como para provocar una reacción nacional.

Finalmente, el polvo de los años 30 Dirty se filtró sobre ciudades distantes, y cuando fue visible desde los escalones del Capitolio de los Estados Unidos, recibió toda la atención como una crisis nacional. Para el New Deal se convirtió en símbolo y expresión tangible de un sistema roto. Los incendios de 2020 aún no han llegado, pero nuestro “polvo”, el manto apocalíptico de los incendios occidentales, ya no es una narrativa remota; va a donde está la gente.

Algunos reformadores esperanzados, incluido el director de Cal Fire, Thom Porter, han sugerido que esta temporada de incendios tendrá el impacto galvanizador de los Grandes Incendios de 1910, que reunieron un paquete de prácticas y políticas para la extinción de incendios forestales que ha definido nuestra relación dominante con el fuego para el siglo pasado. Lo más probable es que, si surge un nuevo punto de reunión, el marcador geodésico extraído de la historia serán las tormentas de polvo que brotaron de los pastizales resecos y destrozados de las Grandes Llanuras.

Entonces, el polvo se convirtió en el emblema de una cruel interacción entre la economía y el medio ambiente, un malestar nacional en el que la sociedad estadounidense y la tierra estadounidense estaban profundamente fuera de control. Hoy, las columnas de humo cuentan la misma historia. Entonces, los apologistas podrían señalar la mala suerte, ya que el ritmo natural de las sequías se encontró con un arado que avanzaba sin pensar. Ahora, incluso el clima que empeora es obra nuestra.

Deje que el Blowout de 2020 se convierta en el momento Dust Bowl del fuego estadounidense.

Stephen J. Pyne es profesor emérito de la Universidad Estatal de Arizona y autor de “Hasta el último humo”, una serie de estudios regionales de incendios, entre otros libros.

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