Panel federal declina dictaminar sobre caso de liberación de prisión por coronavirus



Un panel de la corte federal ha negado una moción de emergencia para obligar a los funcionarios de prisiones de California a sacar de peligro a miles de presos, incluso mientras aumenta el número de trabajadores penitenciarios y presos con resultado positivo para COVID-19.

“Estamos viviendo en tiempos sin precedentes. La propagación de COVID-19 es una crisis global, una crisis que se intensifica en los grupos más vulnerables entre nosotros ”, comienza el fallo de 13 páginas. Pero al final, escribieron los jueces decisores, la decisión sobre si se requiere la liberación masiva de la prisión y otras medidas no es suya.

El número de infecciones de la prisión aumentó en los dos días desde que los jueces celebraron una audiencia sobre la moción de emergencia. Para el sábado, 60 personas en las cárceles, incluidos 47 trabajadores y 13 reclusos, fueron diagnosticados con COVID-19. El Departamento de Correcciones y Rehabilitación de California dijo que ocho reclusos están enfermos en la prisión estatal de Lancaster, cuatro presos están infectados en la Institución de California para Hombres en Chino y uno en la Prisión Estatal de North Kern.

La solicitud de los abogados de los prisioneros para liberaciones masivas es «comprensible», y los reclusos tienen el derecho de la Octava Enmienda a estar protegidos contra las enfermedades, declaran los gobernantes. Pero los tres jueces del panel especial dictaminaron que lidiar con una pandemia está más allá de su autoridad.

El tribunal de tres jueces se creó en 2007 para abordar el hacinamiento crónico en las cárceles, y sus poderes en 2009 fueron confirmados por la Corte Suprema de los EE. UU. Los jueces dijeron el sábado que la cuestión de proteger a los prisioneros de COVID-19 pertenece a un solo tribunal, como uno que supervisa la atención médica de los reclusos.

«No nos satisface rechazar la moción de los Demandantes sin llegar a la importante pregunta de si los Demandados han implementado medidas constitucionalmente adecuadas para proteger a los reclusos de las cárceles de California de la grave amenaza que representa esta pandemia sin paralelo», declaró el fallo.

Los abogados internos dijeron que planean presentar la moción ante un solo tribunal. «Sí, definitivamente», dijo Don Specter, director ejecutivo de la Oficina de Derecho Penitenciario en Berkeley.

La decisión del tribunal de tres jueces también estableció expectativas de que el sistema penitenciario del estado necesita hacer más.

«Es probable que solo a través de un esfuerzo significativo las cárceles de California puedan minimizar la propagación de COVID-19», escribieron los jueces.

Los abogados de los prisioneros tomaron ese lenguaje como una victoria parcial.

«Es un mensaje claro para el estado», dijo Michael Bien, uno de los principales abogados de los reclusos en el caso federal de derechos civiles.

California ha cerrado los programas de visitas y voluntariado, detuvo la admisión de unos 3.000 nuevos reclusos que esperan en las cárceles del condado y comenzó a examinar a los trabajadores cuando ingresan a las cárceles.

El estado ya ha comenzado a procesar a unos 3.500 reclusos que serán liberados a principios de los próximos dos meses. Un recluso de Chino le dijo a los familiares que un agente de libertad condicional llegó el sábado, con la noticia de que sería liberado el 13 de abril.

Los abogados estatales argumentaron que ir más allá de esas liberaciones obstaculizaría los programas para ayudar a las personas sin hogar y la carga de los hospitales comunitarios.

California tiene otras opciones además de las liberaciones masivas en prisión, dijo Bien. «Hay poder para transferir prisioneros, hay otros lugares donde los prisioneros pueden estar», dijo Bien, incluyendo instalaciones estatales vacías y propiedades que pueden ser alquiladas o incautadas.

El fallo no fue del todo unánime. La jueza de distrito estadounidense Kimberly Mueller en Sacramento estuvo de acuerdo con el fallo final, pero no estuvo de acuerdo sobre si el panel tenía la autoridad de reconsiderar los límites de hacinamiento durante la pandemia.

«Las circunstancias actuales parecen exponer, en términos claros, la necesidad potencial de revisar el límite de población actual», escribió Mueller. Aun así, dijo, una orden de excarcelación de la prisión es un «último recurso» y los reclusos primero deben presentar su caso ante un solo juez.

Mueller ya está presidiendo el impacto que COVID-19 está teniendo en la atención de salud mental en el sistema penitenciario estatal, incluida una decisión estatal impugnada de detener las transferencias de presos a hospitales psiquiátricos estatales.

Unos 46,000 reclusos viven en dormitorios abiertos con literas a dos pies de distancia. El sistema médico de la prisión informa que 45,000 de los 120,000 reclusos del estado – 37% – tienen al menos un riesgo de salud para la infección por COVID-19, incluidos 14,700 reclusos con asma.

California planea trasladar a unos 500 reclusos de esos dormitorios a viviendas alternativas que incluyen camas instaladas en gimnasios, un regreso a una práctica que California utilizó en el apogeo.