Para aprender los secretos de las abejas, cuéntelos uno por uno

Durante todo el final del verano y principios del otoño, Max McCarthy, un estudiante de posgrado en la Universidad de Rutgers, caminó alrededor de los humedales en el norte de Nueva Jersey con una red de malla para atrapar abejas, que marcó con pequeños bolígrafos de colores. Tres puntos, cada uno de un color diferente, en los minúsculos tórax de las abejas antes de soltarlos nuevamente. Escribió esta información en sus cuadernos, contando los insectos uno por uno.

Estas no son abejas cualquiera. El Sr. McCarthy, está cazando una abeja rara llamada Andrena parnassiae. La especie solo se encuentra cerca de una planta con flores llamada pasto de Parnassus, que, en el noreste de los Estados Unidos, solo crece en humedales alcalinos o pantanos.

Al marcar a las abejas, McCarthy, junto con su asesora Rachael Winfree, una ecologista de Rutgers, está tratando de ver qué tan fácilmente estos insectos pueden moverse entre los parches de hábitat y qué tan lejos. A medida que su ecosistema se ve afectado por el cambio climático, el desarrollo y las especies invasoras, ¿qué tan bien se adaptarán los insectos?

Los investigadores esperan que sus datos sobre esta especie poco conocida arrojen luz sobre un problema urgente y complejo: el declive de los polinizadores.

Los polinizadores, que incluyen a las abejas, cumplen funciones vitales en los ecosistemas naturales. Casi el 90 por ciento de las plantas con flores dependen de los polinizadores animales para reproducirse, y alrededor del 35 por ciento de los cultivos del mundo también dependen de los polinizadores. Se estima que el valor económico de las abejas es de decenas, si no cientos, de miles de millones de dólares. Aunque los polinizadores domesticados como las abejas pueden utilizarse como sustitutos agrícolas, no pueden cumplir por completo el papel de polinizadores silvestres.

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A pesar de esta gravedad, no se comprende bien la escala de la disminución de los polinizadores. Lo que la comunidad científica sí sabe proviene de una pequeña selección de estudios locales y evidencia anecdótica de naturalistas mayores.

“Hay algunos indicios sólidos de que las poblaciones de polinizadores han disminuido drásticamente, pero apenas estamos comenzando a comprender cuán profundo y amplio es el problema”, dijo David Wilcove, profesor de biología de la conservación y políticas públicas en la Universidad de Princeton que no está involucrado. en la investigación del Sr. McCarthy y el Dr. Winfree.

Comprender qué especies están disminuyendo, por qué y cómo reaccionan a los hábitats cambiantes podría ayudar a los científicos a anticipar este tipo de cambios ambientales. “A la gente no le gusta contar errores, pero las personas que los cuentan pueden decirnos cosas que nadie más puede decir”, agregó el Dr. Wilcove.

Las abejas son los polinizadores más robustos de América del Norte. Pero en los Estados Unidos, la única investigación de larga data sobre abejas ha sido sobre el género Bombus, el abejorro, y es difícil saber si estos datos son relevantes para los cientos de otros grupos de abejas en el país. Ningún estado, excepto Pensilvania, tiene ni siquiera una lista parcial de sus especies de abejas nativas.

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Existen razones técnicas para esta escasez de datos sobre la población de abejas. Las abejas son pequeñas, “y la identificación es muy difícil”, dijo el Dr. Winfree. Para rastrear su movimiento y contar el tamaño de su población, explicó, las abejas deben ser monitoreadas individualmente.

Lo que puede ayudar a los investigadores es reducir dónde podrían estar las abejas. Pero las abejas que solo polinizan plantas específicas, como los arándanos, también son difíciles de rastrear porque las plantas generalmente están demasiado extendidas.

El Sr. McCarthy, sin embargo, puede conocer la ubicación de cada A. parnassiae población en el norte de Jersey porque siempre se encontrarán alrededor de la hierba de Parnassus, que solo crece en pantanos. “Hay muchas abejas que están especializadas, pero menos que se especializan en plantas que también están especializadas”, dijo.

Aunque el Sr. McCarthy está apenas en su segundo año de investigación, probablemente sepa más sobre el comportamiento de A. parnassiae. que cualquier otro científico vivo, en parte porque la especie es rara (solo se ha documentado en un par de estados) y en parte porque poliniza en pantanos, que tienen poco valor agrícola. El Dr. Winfree incluso señaló, mientras estaba de pie junto a un Parnassus en flor, que el Sr. McCarthy fue el primero en detectar la abeja en el área. No se había visto en Nueva Jersey hasta el año pasado.

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El dúo había conducido hasta un pequeño pantano a fines del verano en el borde de White Lake, en Hardwick Township. El Sr. McCarthy había caminado alrededor del área durante 30 minutos, atrapando 10 abejas con movimientos prácticos de su red. Sentado bajo un árbol con uno de los insectos en la mano, miró a través de sus anteojos su parte trasera, que estaba cubierta de polen. Arrancando una espina de un arbusto de agracejo japonés cercano, raspó el polvo amarillo, revelando tres puntos pintados debajo. Azul, amarillo y blanco. Él ya había marcado este. Escribió “BYW” en su cuaderno y soltó la abeja.

Es un trabajo tedioso, pero McCarthy y el Dr. Winfree esperan que sus hallazgos, sobre el tamaño de la población local y si los insectos se mueven entre los pantanos, puedan servir como un punto de datos en el problema global de la disminución de polinizadores. ¿Qué tan resistentes serán los animales a la destrucción del hábitat? ¿Qué tan rápido están muriendo? Para responder a estas preguntas, comience con una sola abeja.