Para los camiones robot, navegar por las carreteras es solo un bache en el camino

En un día abrasador reciente en las afueras de Tucson, Arizona, un camión con remolque equipado con un sistema de conducción autónoma de la compañía de tecnología TuSimple Holdings Inc. esperó en un paso elevado ocupado hasta que la luz se puso verde y una voz se escuchó por el intercomunicador en el taxi: “intersección despejada”.

El volante giró y la camioneta giró a la izquierda, rodando por una rampa de acceso a la autopista mientras, en el asiento del conductor, el veterano camionero Mickie Muller observaba de cerca, con las manos sobre el volante y los pies apoyados cerca de los pedales del piso.

Para TuSimple, fue una maniobra perfectamente ejecutada, una que la compañía ha practicado repetidamente en condiciones ideales en su mayoría en una ruta familiar.

Días antes y a cientos de millas de distancia en Cupertino, California, una gran plataforma autónoma de PlusAI Corp. emprendió una operación aún más ambiciosa, incorporándose a la Interestatal 280 y en la aglomeración de la hora pico del Área de la Bahía, y condujo por su cuenta con cautela hacia abajo. la carretera atascada.

Las maniobras en la vía pública, ambas carreras cortas de demostración sin carga comercial a bordo, muestran el potencial de una tecnología que ha atraído miles de millones de dólares en inversiones. Pero también muestran lo lejos que tiene que llegar antes de que pueda operar de manera segura sin un humano al volante, lo que permite que los camiones se conduzcan por carreteras interestatales transitadas, a través de un clima retorcido y rutas llenas de construcción.

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La mayoría de las empresas emergentes están presionando para lograr lo que se conoce como automatización de nivel 4, lo que significa que el vehículo es capaz de realizar todas las funciones de conducción bajo ciertas condiciones. Eso indicaría que la tecnología puede ser útil para las empresas de transporte por carretera y los transportistas a escala comercial, y las nuevas empresas pueden comenzar a obtener ingresos más significativos.

En los últimos cuatro meses, cuatro importantes empresas de camiones autónomos valoradas colectivamente en alrededor de $ 26 mil millones, incluidas TuSimple y Plus, se apresuraron a aprovechar los mercados públicos, aprovechando el sólido mercado para las ofertas públicas iniciales y la popularidad de un vehículo conocido como especial. -compañía de adquisición de propósito, o SPAC, en licitaciones para recaudar grandes sumas de dinero.

Los inversores han invertido aproximadamente $ 5.7 mil millones en TuSimple, Plus, Embark Trucks Inc. y Aurora Innovation Inc. en el último año, según un análisis de EDL. El cambio a los mercados públicos agrega un mayor escrutinio a estas empresas y la urgencia de demostrar que pueden trazar un camino hacia los mercados comerciales.

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Todavía queda mucho por hacer: probar miles de millones de millas, presionar a los reguladores para que permitan que los camiones funcionen sin conductores y convencer a una industria escéptica de transporte de mercancías para que ponga en funcionamiento la tecnología autónoma en las operaciones diarias.

Un despliegue comercial exitoso contribuiría en gran medida a generar confianza en la tecnología de conducción autónoma, que Silicon Valley ha estado desarrollando durante aproximadamente 12 años, pero que todavía se limita en gran medida a proyectos piloto a pequeña escala con conductores detrás del volante. Suponiendo que se completen los acuerdos de SPAC, las cuatro compañías de camiones estarán armadas con $ 4.2 mil millones combinados para enfrentar el desafío.

El conductor de seguridad de TuSimple, Mickie Muller, se sienta en el asiento del conductor mientras el camión conduce en modo autónomo.

TuSimple, Plus, Embark y Aurora, cada uno en una batalla por los clientes y los constructores de camiones como socios, dicen que planean lanzar sistemas comerciales de camiones sin conductor en los EE. UU., Sin un humano en la cabina, en tres años o menos.

“La velocidad de comercialización es definitivamente importante”, dijo Patrick Dillon, director financiero de TuSimple, que planea comenzar la producción en masa de camiones con su sistema de conducción autónoma en 2024 a través de un acuerdo con el fabricante de camiones Navistar International Corp. No hay “ningún beneficio , Creo, en espera “.

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TuSimple está realizando una pequeña cantidad de transporte de carga comercial para los clientes que pagan en semis equipados con tecnología de conducción autónoma, ya que refina sus capacidades de transporte por carretera en el mundo real. En febrero, Plus comenzó a proporcionar algunos transportistas de carga, incluido Amazon.com Cía.,

con un sistema de conducción autónoma con funciones limitadas para usar en sus flotas.

Los inversores decepcionados por los tropiezos en el desarrollo y los plazos incumplidos entre las empresas de robotaxi están apostando cada vez más por un camino más rápido hacia la automatización en el transporte por carretera. Los patrocinadores dicen que pueden reducir los costos de mano de obra, acelerar los tiempos de envío, mejorar la seguridad vial y reducir las emisiones y los costos de combustible al eliminar la mala conducción, como frenar bruscamente.

Los camiones autónomos podrían reducir los costos de transporte entre un 15% y un 25% en el mercado potencialmente enorme de más de $ 3.4 billones, dijo el analista de Sanford C. Bernstein & Co. David Vernon. Los desarrolladores de tecnología son más optimistas: Plus dice que puede reducir los costos en aproximadamente un 38%, y Embark dice que ofrece un ahorro de costos del 45% por milla.

La parte delantera de un camión autónomo Plus.


Foto:

Heather Somerville / EDL

El potencial para reducir los costos en el negocio de camiones de bajo margen ha impulsado las valoraciones de estas nuevas empresas de camiones autónomos en más de un 400% en promedio durante el año pasado, según datos de PitchBook Data Inc.

Aurora y Embark tienen pocos o ningún ingreso por camiones en la actualidad, pero cada uno espera obtener una ganancia sobre una base ajustada en tres años o menos después del lanzamiento de su producto comercial sin conductor. Plus proyecta la rentabilidad sobre una base ajustada un año antes de que su producto sin conductor llegue al mercado. Sus previsiones se basan en la suposición de que los camiones conducirán más de mil millones de millas al año con su tecnología. TuSimple perdió $ 116,5 millones en el segundo trimestre con $ 1,5 millones en ingresos.

El acuerdo SPAC de $ 11 mil millones para Aurora, que está desarrollando sistemas de conducción autónoma tanto para camiones grandes como para automóviles de pasajeros, valora a esa compañía más que Knight-Swift Transportation Holdings. Cía.,

el transportista de carga de camiones más grande de los EE. UU.

Aurora dice que cobrará una tarifa por milla a los camiones y a los servicios de transporte que utilicen su tecnología, y no se compara con otras compañías de camiones, según una presentación para inversores, sino con los servicios de software empresarial Snowflake. Cía.,

Twilio Cía.

y Shopify Cía.,

que obtienen ingresos recurrentes de grandes clientes comerciales y se encuentran entre las 10 empresas más valoradas de su sector.

Richard Windsor, fundador de la firma de investigación Radio Free Mobile y que estudia las empresas de tecnología de transporte, calificó la valoración de Aurora como “divorciada de la realidad” porque, en parte, dijo, no explica la feroz competencia entre las empresas de vehículos autónomos. La baraja de inversores de Aurora dice que estará entre un “puñado de ganadores” que incluye Alphabet De Inc.

afiliada de conducción autónoma, Waymo LLC y General Motors Co.

Cruise, la puesta en marcha de automóviles sin conductor.

Aurora dijo que la automatización del transporte “está creando un mercado con enormes oportunidades” y que su modelo de cobrar una tarifa por milla “se ampliará con altos márgenes”.

TuSimple y Plus tienen fuertes vínculos con China, incluidos los inversores, las operaciones y los empleados chinos que se encuentran allí. Plus dice que comenzará a construir camiones equipados con su tecnología en el tercer trimestre a través de una asociación con el fabricante de vehículos estatal chino FAW Group Corp. y tendrá camiones totalmente autónomos en China en 2024.

El tablero de un camión autónomo TuSimple.

Cámaras de alta definición en el costado de un camión autónomo TuSimple.

TuSimple ha hecho un par de revelaciones desde marzo sobre una investigación en desarrollo del Comité de Inversión Extranjera en los EE. UU., O Cfius. Después de iniciar una investigación sobre una antigua inversión en TuSimple de una afiliada del conglomerado chino de medios de Internet Sina Corp., Cfius ahora está investigando los detalles de cómo TuSimple se convirtió en una empresa domiciliada en EE. UU. En 2017.

Dillon, jefe de finanzas de TuSimple, dijo que la empresa participa plenamente en el proceso Cfius y está comprometida con la transparencia.

El logro de camiones verdaderamente sin conductor también depende de factores importantes fuera del control de estas empresas. Los fabricantes de camiones deben modificar los diseños para la tecnología autónoma, incluida la creación de sistemas de dirección y frenos de respaldo. Las aseguradoras tendrían que decidir quién tiene la culpa cuando un camión robot sufre un accidente.

Unas dos docenas de estados permiten el despliegue comercial completo de vehículos autónomos, y las reglas varían entre ellos. La falta de orientación federal es un desafío para los vehículos que se mueven a través de las fronteras estatales.

Esta primavera, la Administración Federal de Seguridad de Autotransportistas propuso redactar reglas sobre la operación segura de camiones autónomos, un proceso que podría tardar años en completarse. Un portavoz del Departamento de Transporte dijo que la agencia “se esfuerza por respaldar el movimiento seguro y eficiente de la carga interestatal, al mismo tiempo que respeta la necesidad de información local”.

“Un cambio en la regulación puede tener un gran impacto en estas empresas”, dijo Jake Medwell, socio de la firma de capital de riesgo 8VC que invierte en empresas emergentes de logística y transporte.

Eso no ha detenido a decenas de proveedores de logística, transportistas de carga y fabricantes de equipos, desde Amazon hasta Volvo AB y United Parcel Service. Cía.

—Desde tomar participaciones de capital en empresas emergentes de camiones autónomos o establecer asociaciones para trabajar en la tecnología.

Otros no están convencidos. Los camiones autónomos permitirían a Lineage Logistics LLC, un proveedor de almacenamiento en frío para mercancías transportadas por camiones de larga distancia, transportar productos perecederos más rápidamente, ya que los vehículos autónomos no están gravados por los límites de las horas de trabajo de los conductores de camiones. Pero la falta de una regulación u orientación clara por parte de los proveedores de seguros hace que los camiones autónomos estén “muy lejos”, dijo Sudarsan Thattai, director de información de Lineage Logistics.

“La charla de la industria de los enfriadores de agua, en una palabra, es escéptica”, dijo Thattai. “Aunque técnicamente puede ser factible, no creemos que vayamos a ver camiones autónomos en los próximos dos o tres años”.

Un camión TuSimple en modo autónomo conduce a la I-10.

Escribir a Heather Somerville en [email protected] y Jennifer Smith en [email protected]

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Fuente: WSJ