Para los gimnasios pequeños, manejar la pandemia significó expandirse

Este artículo es parte de Poseer el futuro, una serie sobre cómo las pequeñas empresas de todo el país se han visto afectadas por la pandemia.

En la noche del 14 de marzo de 2020, Kari Saitowitz, propietaria de Fhitting Room, un gimnasio pequeño o “boutique” con tres ubicaciones en Manhattan, regresó de una cena fuera para encontrar un mensaje perturbador. Un amigo de la universidad que era neumólogo en el NewYork-Presbyterian Brooklyn Methodist Hospital había enviado un mensaje de texto sobre la alarmante cantidad de casos de la nueva enfermedad respiratoria contagiosa que estaban viendo.

“El mensaje decía: ‘Por favor, tómese esto en serio’”, recordó Saitowitz. “Y él dijo específicamente, ‘Kari, probablemente tendrás que cerrar el gimnasio por un tiempo’”.

A la mañana siguiente, recibió correos electrónicos de dos de sus entrenadores superiores, que habían impartido clases el día anterior. Ellos también estaban preocupados, no solo por su propia seguridad, sino también por sus clientes, algunos de los cuales eran mayores.

“Ese fue el punto de inflexión”, dijo. Después de convocar a un grupo de empleados a tiempo completo y parcial, incluidos entrenadores y miembros del personal de limpieza, decidió cerrar el estudio. Esa tarde, envió un correo electrónico a los miembros diciendo que “por la salud de nuestra comunidad”, estaba cerrando temporalmente el Fhitting Room.

Al día siguiente, 16 de marzo, el gobernador Andrew M. Cuomo anunció el cierre de todos los gimnasios, restaurantes, bares, teatros y casinos.

Ahora la Sra. Saitowitz, como muchos otros propietarios de pequeñas empresas, se enfrentó a otra decisión urgente: “¿Cómo mantengo vivo mi negocio?”

Decidió que la clave era encontrar formas de continuar entregando lo que querían sus clientes, lo que De Verdad buscado. “Es más que un simple ejercicio”, dijo. “La gente viene aquí por la conversación, la socialización, por la diversión y la motivación de una clase”.

¿Cómo podría replicar eso cuando el gimnasio estaba cerrado?

La respuesta, para la Sra. Saitowitz y otros gimnasios de fitness boutique: una designación amplia que incluye estudios de Pilates y yoga, e instalaciones que se centran en el ciclismo indoor o, como es el caso de Fhitting Room (el nombre es una obra de teatro en HIT, el acrónimo de entrenamiento de alta intensidad), clases grupales de acondicionamiento físico, fue ampliar rápidamente la forma en que se podrían proporcionar sus servicios; un enfoque que algunos en la industria ahora llaman “omnicanal”.

Para la Sra. Saitowitz, significó aumentar la creación de una biblioteca de videos bajo demanda de entrenamientos, cambiar las clases en vivo a Zoom y, en septiembre, establecer una asociación con el minorista Showfields para usar un espacio para eventos en la azotea de su edificio Bond Street para realizar clases al aire libre socialmente distanciadas.

Todo eso ha afectado a sus miembros. “Antes de la pandemia, iba tal vez tres veces por semana”, dijo Suzanne Bruderman de Manhattan, miembro de Fhitting Room desde que abrió hace seis años. “Una vez que golpeó la pandemia, todos mis comportamientos cambiaron y básicamente se convirtió en un hábito de cinco días a la semana”.

Pero todos estos cambios requirieron más que un tutorial en Zoom; necesitaban un cambio radical de pensamiento en una industria que ha estado proporcionando su producto esencialmente de la misma manera desde que se abrieron los primeros “clubes de salud” de Vic Tanny en la década de 1930.

“Antes de la pandemia, los clientes tenían que visitar un negocio físico para consumir el producto”, dijo Julian Barnes, director ejecutivo de Boutique Fitness Solutions, una firma de asesoría para pequeños gimnasios y estudios de fitness. El nuevo enfoque de múltiples canales “significa reunirse con su cliente donde sea que esté”, dijo. “Si quiere hacer ejercicio en vivo, dale la capacidad de tomar una clase en vivo. Si quiere hacer ejercicio a las 2 am y ver un video de su clase favorita, dele la posibilidad de hacerlo. Si quiere hacer ejercicio al aire libre, dale la capacidad para eso “.

Barnes estimó que, antes de la pandemia, Estados Unidos tenía alrededor de 70.000 de estos pequeños gimnasios y estudios. “Muchos de ellos fueron desarraigados de su modelo de negocio original”, dijo Tricia Murphy Madden, quien tiene su sede en Seattle y es directora de educación nacional de Savvier Fitness, una empresa de educación y productos de fitness. “Lo que estoy viendo ahora es que si todavía estás operando como lo hacías hace 16 meses, no vas a sobrevivir”.

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Cuando se ordenó el cierre de los gimnasios en Texas, Jess Hughes, fundadora y presidenta de Citizen Pilates, estaba decidida a mantener abiertos sus tres estudios en Houston. Usando poco más que un iPhone y un anillo de luz, la Sra. Hughes y algunos de sus instructores comenzaron a producir entrenamientos en video en el estudio. El catálogo virtual de Citizen bajo demanda ahora tiene más de 100 entrenamientos en el hogar accesibles desde cualquier dispositivo con una suscripción paga ($ 19 por mes). Más tarde amplió las ofertas a través de una asociación con JetSweat, una biblioteca de fitness bajo demanda con 28.000 suscriptores mensuales.

Conectarse les permitió expandirse más allá de los clientes individuales. “También comenzamos a dar clases corporativas privadas virtuales a través de Zoom”, dijo Hughes. Estas clases de una vez a la semana permitieron a los empleados de varias empresas medianas de Houston mantenerse en forma y compartir experiencias mientras trabajaban de forma remota.

También comenzó a ofrecer ropa de marca con lemas como “Ciudadano fuerte”, que resultó particularmente popular cuando el estudio reabrió, con restricciones, en mayo. Mover todo el equipo a seis pies de distancia redujo su capacidad total en un 30 por ciento. (“No recibimos ningún alivio del alquiler de ninguno de nuestros propietarios”, agregó). Sin embargo, la Sra. Hughes ha logrado aumentar su membresía en un 22 por ciento, principalmente a nivel local. “Lo que me gusta decir es que éramos consistentes con la marca pero socialmente distantes”, dijo.

El distanciamiento social no fue suficiente para Matt Espeut, quien se vio obligado dos veces a cerrar su gimnasio Fit Body Boot Camp en Providence cuando aumentaron los casos de Covid en Rhode Island. Al igual que la Sra. Saitowitz y la Sra. Hughes, el Sr. Espeut estaba decidido a permanecer en el negocio y sentía que ofrecer nuevos servicios era la manera de hacerlo. Debido a que la pérdida de peso es una parte importante de la misión de su gimnasio, invirtió su préstamo de la Administración de Pequeños Negocios en el costo de una máquina de escaneo corporal de grado médico que mide la composición corporal. “Ahora podemos centrarnos en las personas que pierden grasa y ganan músculo”, dijo.

La máquina de $ 6,000, la adición de asesoramiento nutricional, incluidos los suplementos que se venden en el gimnasio y en línea, y la oferta de muchas clases nuevas y socialmente distanciadas, le permitieron al Sr.Espeut lograr algo que no hubiera creído posible hace un año: ha aumentado su gimnasio. membresía en un 15 por ciento, a 196 de 170.

Añadió una cosa más después de reabrir en enero: una nueva decoración, que incluye una nueva capa de pintura y alfombrillas nuevas. “Creo que a la gente le gustaría olvidar 2020”, dijo. “Quería que la gente viera de inmediato que las cosas son diferentes”.

Para muchos gimnasios pequeños, lo son, aunque la expansión a diferentes canales sigue siendo un medio para lograr un fin: hacer que todos vuelvan a los espacios que los entusiastas del entrenamiento adoran compartir.

“No nos entró el pánico al principio”, recuerda Lisa O’Rourke, propietaria de Spin City, un estudio de ciclismo de interior en Massapequa Park, Nueva York. “Teníamos un buen negocio en marcha y pensamos que iba a ser temporal”. Sin embargo, cuando el bloqueo se extendió hasta abril, “el pánico se apoderó de mí”. La Sra. O’Rourke comenzó a ofrecer entrenamientos de YouTube solo para miembros con sus instructores. Durante el verano, eso se expandió para incluir clases al aire libre en el estacionamiento.

Al principio del encierro, se le ocurrió otro pensamiento a la Sra. O’Rourke mientras inspeccionaba su estudio vacío. “Teníamos todas estas bicicletas allí sin hacer nada”, dijo. “Entonces, decidimos prestárselos a nuestros miembros”. Si bien algunos estudios alquilaron su equipo (bicicletas, pesas rusas y otros equipos), Spin City ofreció los préstamos de forma gratuita.

“Tenía miembros que nos ofrecían dinero”, dijo. “Pero los rechazamos. Sabes, ayudaron a crear nuestro éxito, y durante la pandemia, te sentiste mal por todos. No necesitaban otro gasto “.

Un año después de que comenzara la pandemia, Spin City ha ganado un total de 50 miembros, además de los 275 a 300 miembros prepandémicos. Todas las bicicletas están ahora de vuelta en el estudio, aunque a dos metros de distancia. La Sra. O’Rourke ha especulado sobre lo que hubiera sucedido si no hubiera abierto estos nuevos canales.

“Todos habrían comprado Pelotons”, dijo riendo.