Para saltar más alto, Vashti Cunningham le confió a su padre. El mariscal de campo.

TOKIO – No quedan muchas casillas para que Vashti Cunningham revise en el salto de altura.

Con solo 23 años, ha ganado campeonatos nacionales y un título mundial en pista cubierta. Una medalla olímpica, preferiblemente de oro, es casi todo lo que le queda a la atleta cuyos padres pueden ayudar a explicar su perspicacia para el salto.


Su padre y entrenador, Randall, el ex mariscal de campo de la NFL que jugaba principalmente con los Philadelphia Eagles, solía saltar por encima de un liniero ofensivo y defensivo muy grande para ingresar a la zona de anotación. Su madre era bailarina del Dance Theatre de Harlem, profesión que requiere un buen juego de resortes.

Tal vez sea una pequeña sorpresa que su hija sea una saltadora de clase mundial. Cunningham terminó 13 ° en los Juegos de Río de Janeiro en 2016 cuando aún era una adolescente, solo cinco meses después de ganar el título mundial de salto de altura bajo techo. En el campeonato mundial de atletismo en Doha, Qatar, hace dos años, terminó tercera.

Para subir al escalón más alto del podio en Tokio, Cunningham y su padre han ideado una estrategia poco convencional: no practica mucho los saltos. ¿Qué tan poco salta Cunningham en el entrenamiento? Solo un día cada tres semanas y no más de 10 veces el día del salto. En lugar de saltar, se centra en el entrenamiento y la técnica de fuerza y ​​velocidad.


“Pongo mi confianza en Dios y en la sala de pesas”, dijo Cunningham en una entrevista a principios de este año.

El cambio estratégico nació de alguna manera por necesidad. Antes de la temporada 2019, Cunningham se sometió a una cirugía para extirpar un espolón óseo de su tobillo. Después de que se recuperó, pasar por encima de la barra cuando quisiera ya no era una opción. Su padre insistió en que la clave de su éxito consistía en saltar cada vez menos. ¿Pero un día de salto cada tres semanas?

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Eso requirió un acto de fe que habla de una relación multifacética en constante evolución y no siempre fluida entre Cunningham y su padre. En cualquier momento de cualquier día, usa el sombrero de papá, entrenador o predicador: Randall Cunningham es el pastor principal de la iglesia Remnant Ministries en Las Vegas.

Es mucho tiempo con su padre, especialmente para una mujer de 23 años. Confiar en el camino que le abrió su padre, quien compitió en el salto de altura en la escuela secundaria y llegó a medir 6 pies 10 pulgadas, ha tenido sus momentos.

Vashti Cunningham jugó casi todos los deportes que pudo mientras crecía: fútbol de bandera, voleibol, fútbol y baloncesto, además de la pista.

Cuando ingresó a la escuela secundaria, quería ser una atleta de tres deportes. Su padre le dijo que eligiera dos. Quería jugar baloncesto.

Jugó como armadora y le encantaba tener el balón en sus manos. Pero un talentoso atleta de pista que ella y su padre conocían se había lastimado jugando baloncesto. Con su apoyo, eligió el voleibol para acompañar la pista, que era su mejor deporte.

En su último año de secundaria, Cunningham era la mejor saltadora de altura del país. También era muy buena en el voleibol y fue reclutada por la Universidad de Georgia y la Universidad del Sur de California para ese deporte.

Quería desesperadamente dejar Las Vegas y ser una estudiante universitaria. Ella acababa de convertirse en la campeona mundial de salto de altura bajo techo. Empezaban a llegar ofertas de patrocinio.

Randall Cunningham le preguntó a su hija si quería ganar dinero o ser una estudiante universitaria en quiebra. Ella eligió lo que pensó que era la respuesta obvia.

Al principio, las cosas no salieron tan bien. Su padre la quería en casa a las 9 pm todos los días, lo que no le sentaba bien a una joven de 18 años cuyos amigos tenían mucha más libertad. En casa, a veces la jalaba frente a una pantalla para ver videos de salto de altura hasta altas horas de la noche.

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“Se puso difícil, todo el tiempo uno a uno, haciendo todo el trabajo duro sin compañeros de equipo y sin nadie con quien bromear”, dijo Vashti Cunningham. “Se puso muy serio. Se convirtió en el centro de todo en mi vida. Se convirtió más en un trabajo “.

El término medio llegó después de un año, cuando Vashti Cunningham consiguió su propio apartamento a unos 20 minutos en coche de sus padres y a unos 10 minutos del gimnasio privado y las instalaciones de práctica que su padre había construido para ella y el puñado de atletas que entrena. , incluido su hermano mayor, que no formó parte del equipo olímpico.

Randall Cunningham dijo que hubo momentos después de que Vashti falleció en la universidad, y todavía lo son hoy, cuando ella lo miraba y decía: “Solo quiero que seas mi papá hoy”. Él lo hizo, lo que ayudó a convencerla de que tenía sus mejores intereses en el corazón.

Pero luego vino la cirugía de espolón óseo, la rehabilitación y un régimen de entrenamiento que no implicaba muchos saltos en absoluto. Esa no es una pregunta pequeña en un evento en el que la confianza, la capacidad de mirar una barra a más de medio pie por encima de la cabeza y decir: ‘Puedo hacer que todo mi cuerpo supere eso’, puede desempeñar un papel importante. Con tanto tiempo entre los saltos de práctica, ¿la memoria muscular aún estaría ahí cuando llegaran las competiciones?

Todo depende de la escuela de formación a la que se suscriba.

Cliff Rovelto, el experto en salto de altura que entrena en la Universidad Estatal de Kansas y ha consultado con Cunningham, dijo que la idea de la frecuencia con la que un joven atleta de élite debería saltar está “por todas partes”. Rovelto tiende a estar en el campo de menos es más que enfatiza el entrenamiento con pesas, la técnica y la velocidad en lugar de volar por encima de la barra varios días a la semana.

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“Si vas a competir a un alto nivel tienes que entrenar”, dijo Rovelto. “Cuando haces más saltos, el cuerpo se descompone porque el efecto acumulativo se desgasta”. Dijo que una sesión de salto cada dos semanas es común entre los entrenadores que piensan como él.

Sin embargo, Randall Cunningham ha dado un paso más.

Al principio, el horario la aterrorizó. Pero luego fue a una competencia y se dio cuenta de lo fresca y saludable que se sentía. Su cuerpo aún sabía qué hacer.

Ella compensa los días y las semanas sin saltar sentándose tranquilamente por la noche y visualizándose a sí misma en la competencia, levantándose y sobre la barra y descendiendo sobre la colchoneta de choque.

Parece estar funcionando. A principios de este año, estableció una mejor marca personal de 6 pies y 7½ pulgadas. Su competencia comienza el jueves por la mañana en Tokio con la final programada para el sábado.

Dwight Stones, el dos veces medallista olímpico en salto de altura, dijo que los Cunningham parecen haber descubierto cómo ajustar la aproximación curva de Vashti a la barra para minimizar su pérdida de impulso.

“Creo que es el mejor atleta que jamás haya jugado su posición, y saltó alto a un nivel muy bueno. Pero no es necesario ser un gran técnico para ser un gran saltador y, por lo general, cuando alguien así entrena a este nivel es un desastre ”, dijo Stones sobre Randall Cunningham. Y, sin embargo, sabían que tenían un problema con el período previo y lo resolvieron “.