Pascua: el coronavirus ha cambiado todo para las iglesias negras


En tiempos de crisis, la Primera Iglesia Episcopal Metodista Africana en el sur de Los Ángeles es conocida por entrar en acción, un reflejo encarnado en su lema, «Primero en servir».

Proporcionó refugio durante los disturbios de 1992. Ofreció curación después de los ataques terroristas del 11 de septiembre. Y durante décadas, ha llenado los vacíos en la red de seguridad social cuando el gobierno ha estado ausente o ha tardado en responder.

Esa es una razón por la que la pandemia de coronavirus ha dolido tanto a su pastor, J. Edgar Boyd. Aunque los informes han demostrado que el virus mortal está golpeando a los estadounidenses negros con una venganza particular, ha tenido que cerrar las puertas de su iglesia, la iglesia negra más antigua de Los Ángeles, en medio de la mayor crisis del siglo pasado. Y tenía que hacerlo para el domingo de Pascua.

«Es una lucha emocional y espiritual», dijo Boyd.

Cuando Boyd escuchó por primera vez que el virus se estaba infiltrando en las comunidades, dijo que quería entrar en acción: reunir a su rebaño, poner las manos sobre los enfermos y envolver a los preocupados en un abrazo sagrado. Pero con órdenes de usar el distanciamiento social para frenar la pandemia, el acto de unirse físicamente podría ser mortal.

Durante siglos, las iglesias negras han sido la vela constante en tiempos turbulentos, un lugar donde los feligreses y los miembros de la comunidad saben que deben buscar refugio, información y dar sentido a la tragedia. Pero con esta crisis, se han visto obligados a asumir roles más silenciosos y menos visibles.

«Difícilmente podríamos hacer otra cosa que comunicarnos», dijo Boyd.

Docenas de líderes religiosos realizan llamadas de conferencia periódicas con el alcalde Eric Garcetti. Están grabando anuncios de servicio público en iglesias vacías, instando a sus miembros a quedarse en casa. Y en sus sitios web están reemplazando enlaces a las Escrituras con enlaces de advertencia de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y la Organización Mundial de la Salud.

«La iglesia negra siempre ha hecho nuestro desarrollo comunitario, participación cívica, defensa en este espacio muy visible donde están en las esquinas, frente a las cámaras y convocando», dijo el reverendo Najuma Smith-Pollard. «En este momento, podría parecer que el liderazgo negro no está presente, pero nosotros sí».

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El obispo Kenneth C. Ulmer posa para un retrato en el Tabernáculo en la Iglesia Faithful Central Bible en Inglewood.

Obispo Kenneth C. Ulmer en el Tabernáculo de la Iglesia Faithful Central Bible en Inglewood. La iglesia, la más grande de Inglewood, se está preparando para su primer servicio de Pascua sin feligreses en los bancos debido al coronavirus.

(Kent Nishimura / Los Angeles Times)

En ningún momento esta separación provocada por el distanciamiento social se ha sentido más profundamente que durante la Semana Santa previa a la Pascua. Casi todos los actos, desde un frito de pescado del Viernes Santo hasta una búsqueda de huevos de Pascua y el espectáculo del servicio religioso de los domingos, requieren unidad.

El Domingo de Resurrección, como a veces se llama Pascua, es el momento en que los niños reciben su primer traje para ir a la iglesia y los padres o hermanos mayores imparten lecciones sobre cómo atar una corbata.

Para las chicas negras, la preparación para el día a menudo implica un viaje a la peluquería y un nuevo vestido hinchado, con medias a juego y zapatos de charol. Las mujeres se ponen sus sombreros más elaborados. Los hombres sacan sus mejores trajes.

«Hay un orgullo que emana en ese día, en mi opinión, que es único», por mucho tiempo First A.M.E. miembro Kerman Maddox dijo.

Hay una regla tácita en muchos hogares negros de que incluso si no va a la iglesia la mayoría de los domingos, la asistencia en Semana Santa es obligatoria, dicen algunos pastores y feligreses. A esta multitud de fieles ocasionales se les llama a veces «CME», como en Navidad, el Día de la Madre y Pascua.

Cuando era niño, JoLeta Simmons no asistía regularmente a la iglesia, pero se fue en Pascua. Mantiene una foto de sí misma parada afuera de una iglesia con un vestido y un sombrero con volantes, una canasta de Pascua en la mano.

Más tarde en la vida se convirtió en una devota feligrés. Los recuerdos de Pascua todavía permanecen con ella.

«Iría a la universidad de belleza y me daría una buena impresión», dijo Simmons el viernes desde su casa en Compton. El rizado sería «chisporroteante y tu cabello estaba liso y los rizos apretados».

Simmons dijo que estaba ansiosa por continuar la tradición con sus nietos y que estaba en el proceso de obtener vestidos hechos a medida para ella y su nieta de 3 años. Entonces el coronavirus interrumpió la vida.

«Realmente no se siente como Pascua», dijo. Normalmente, “las tiendas están abarrotadas. Las tiendas están llenas pero no con la alegría y la emoción de la Pascua. Es más pánico y preocupación «.

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Pastor J. Edgar Boyd filma en la iglesia First AME.

(Christina House / Los Angeles Times)

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Para los pastores, el coronavirus ha presentado otros desafíos.

Los domingos de Pascua, por ejemplo, tienden a atraer más feligreses que cualquier otro feriado. Algunas iglesias pueden recaudar hasta la mitad de sus presupuestos anuales en ese día, dijo el obispo Kenneth Ulmer, director de Faithful Central Bible Church en Inglewood.

Ulmer y su congregación normalmente pasan semanas, incluso meses, preparándose para la Pascua con un elenco de 200 a 300 personas, incluidos cantantes y bailarines. El año pasado, hubo una orquesta completa.

Hace años, cuando Faithful Central celebró el servicio en el Foro, trajeron animales vivos y un actor retrató a Jesús flotando sobre la multitud.

Este año, es solo Ulmer y un equipo de cámara de siete personas.

Los sermones, que grabó la semana pasada, son más cortos ahora, sin los «amperios» de los bancos. Dijo que era más consciente de su sincronización y la inclinación de su cabeza.

«Cuando se trata de cámaras e iluminación y todo eso, hay que tener mucho cuidado de que no se vuelva demasiado ostentoso», dijo Ulmer. «No queremos que las personas sientan que están observando un espectáculo en lugar de participar en una adoración».

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El pastor J. Edgar Boyd filma en la iglesia First AME en Los Ángeles el jueves.

(Christina House / Los Angeles Times)

El mismo acto de alabanza y adoración, a menudo un llamado y respuesta entre un pastor y feligreses, es diferente cuando los feligreses tienen que escribir «amen» en los comentarios de un servicio transmitido en vivo o gritar «¡Aleluya!» solo en casa.

«Es la música, es la gente, es la Palabra la que te mueve», dijo Timothy Butler, de 38 años, de North Hollywood. «Es difícil aprovechar cuando no hay otra persona allí para alentarlo a alabar sin restricciones».

Pero no todos los cambios han sido malos para los pastores. El domingo pasado, Ulmer dijo que unas 10,000 personas transmitieron su servicio en línea, el doble del número que normalmente dibuja en Semana Santa.

«Varias personas dijeron que esta era la primera vez que sus familias adoraban juntas», dijo. «Ha sido algo emocionante, pero es un gran desafío».

Simmons dijo que observará el reverendo Smith-Pollard de Word of Encouragement Church en su teléfono el domingo. Lo que sin duda será un mensaje de esperanza, renovación y renacimiento es uno que todos podemos usar en este momento, dijo.