PEPFAR sigue sin líder. Los activistas del VIH quieren saber por qué.

La administración de Biden aún no ha nominado a un líder para el Plan de Emergencia del Presidente para el Alivio del SIDA, un programa de $ 7 mil millones que establece prioridades para la atención del SIDA en todo el mundo, dejando a los países que reciben fondos del programa sin orientación durante una pandemia que es particularmente grave para aquellos con VIH

Pepfar está dirigido por un coordinador mundial del sida, un puesto a nivel de gabinete que ocupó por última vez la Dra. Deborah Birx. La Dra. Birx sirvió desde abril de 2014 hasta febrero de 2020, cuando se fue para unirse al grupo de trabajo sobre el coronavirus de la Casa Blanca. La Dra. Angeli Achrekar, diputada, ha actuado como líder interina de PEPFAR desde que el presidente Biden asumió el cargo.

Los expertos en salud mundial criticaron duramente el retraso en la designación de un jefe permanente. “¿No podemos pensar y actuar sobre dos pandemias a la vez?”, Preguntó Gregg Gonsalves, activista del VIH desde hace mucho tiempo y epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública de Yale.

PEPFAR fue lanzado en 2003 por el presidente George W. Bush y ha tenido apoyo bipartidista desde entonces. Los fondos distribuidos por PEPFAR se utilizan para apoyar los programas de prevención y tratamiento, incluida la oferta de circuncisión masculina voluntaria, así como la prueba del VIH y la provisión de terapia antirretroviral a personas de todas las edades.

Es ampliamente considerado como el programa de salud global más exitoso. Desde sus inicios, el gobierno de los Estados Unidos ha invertido más de $ 85 mil millones en más de 60 países, salvando aproximadamente 20 millones de vidas.

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“PEPFAR es un ejemplo de lo que se puede hacer cuando se combina la diplomacia y la salud global”, dijo el Dr. Carlos del Río, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad Emory en Atlanta y presidente del consejo asesor científico de PEPFAR. “En toda África, aman y respetan a los Estados Unidos gracias a PEPFAR”.

Crédito…Departamento de estado de los Estados Unidos

La semana pasada, un grupo de más de 50 organizaciones de defensa envió una carta al Sr. Biden, instándolo a “nombrar inmediatamente a un líder audaz, creativo y calificado” para PEPFAR. “Esto es inaceptable, particularmente durante una época de duelos pandemias del VIH y Covid-19”, escribieron.

La Casa Blanca no respondió a una solicitud de comentarios.

La pandemia de coronavirus ha interrumpido el acceso a la prevención, el diagnóstico y el tratamiento del VIH, así como a las cadenas de suministro de condones, lubricantes y medicamentos antirretrovirales, según un informe reciente de ONUSIDA.

Y la pandemia ha revertido el progreso logrado con tanto esfuerzo para poner fin al VIH, incluida una disminución anual del 23 por ciento en las nuevas infecciones desde 2010.

La inercia en nombrar a un líder es particularmente dañina “cuando se necesita urgentemente más liderazgo, ambición y gobernanza para guiar los esfuerzos globales para recuperar el terreno perdido en la respuesta al VIH”, dijo Suraj Madoori, director de Treatment Action Group, una organización de defensa con sede en Nueva York.

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Un nuevo estudio publicado la semana pasada mostró que las personas que viven con el VIH tienen un mayor riesgo de enfermedad grave y muerte por Covid-19. La pandemia de coronavirus también podría beneficiarse de la infraestructura de atención médica establecida para brindar servicios para el VIH, señalaron los expertos.

“Hay muchas cosas que pueden suceder ahora, usando la estructura de PEPFAR para enfrentar a Covid en esos países”, dijo el Dr. del Rio.

“No aprovechar la infraestructura de Pepfar, creo que es una locura, es una gran oportunidad perdida”, agregó. “Esta administración ha existido durante seis meses. ¿Por qué no los hemos nombrado?

El Dr. del Rio dijo que el jefe de PEPFAR ha estado notablemente ausente de las conversaciones globales, incluida una resolución reciente de la ONU para poner fin al sida para 2030, y los esfuerzos para permitir que los sitios de PEPFAR respondan a la pandemia de coronavirus. También es importante que el jefe de PEPFAR se pronuncie a favor del programa cuando se asignen los dólares del presupuesto, agregó el Dr. del Río: “Casi siento que el programa está básicamente paralizado”.

La ausencia de una voz estadounidense también está teniendo un efecto dominó en muchos temas en los países africanos, dijo Richard Lusimbo, gerente de programa de Pan Africa ILGA en Uganda. Los programas básicos para poblaciones clave como las personas LGBTQ se han recortado en varios países desde el inicio de la administración Biden. En Costa de Marfil, por ejemplo, el presupuesto para servicios para poblaciones clave se redujo a la mitad.

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En Kenia, una disputa entre su gobierno y la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional ha provocado una escasez de medicamentos antirretrovirales. Un líder permanente de PEPFAR con poder político habría podido resolver esa disputa, dijo Lusimbo.

Biden nombró a Samantha Power para dirigir USAID el 13 de enero, incluso antes de asumir el cargo. Y la semana pasada, la Casa Blanca anunció nominados para otros siete puestos.

Durante semanas, la comunidad del VIH ha escuchado que la administración está considerando a cinco expertos en salud mundial ampliamente conocidos para dirigir PEPFAR: Shannon Hader, Charles Holmes, Chris Beyrer, Vanessa Kerry y Paul Farmer. Pero ningún candidato se ha convertido en el favorito.

“Desafortunadamente, estamos observando cómo falta el apoyo global para la respuesta de Covid-19 en África, la respuesta al sida se está debilitando y no está claro quién es el líder del gobierno de Estados Unidos en esto”, dijo Lusimbo. “¿No comprende la administración que, para nuestras comunidades, la respuesta al sida y la respuesta al Covid-19 están interrelacionadas de forma crítica?”