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¿Perdieron los baristas empleos por COVID-19 o sindicalización?

Fue como los embriagadores días previos a la pandemia en El café de Augie en un reciente viernes por la mañana en el centro de Riverside.

Alrededor de 80 clientes habituales se alinearon fuera de la querida mini-cadena Inland Empire, que había construido meticulosamente su reputación como un centro de vecindario a través de deliciosas bebidas y despertó a la política. Estudiantes universitarios y trabajadores del condado, ciclistas en sus mejores spandex y flâneurs esperaban pacientemente café recién preparado, pastelitos veganos y tacos de desayuno mientras conversaban con sus baristas favoritos.

Sin embargo, todo el alboroto ocurrió afuera. Augie estaba cerrada, tal vez permanentemente.

El 4 de julio, la empresa anunció el cierre inmediato de sus cinco ubicaciones y despidió a 54 empleados, solo una semana después de que los trabajadores anunciaron que planeaban convertirse en una de las pocas cafeterías sindicalizadas en los EE. UU. sobre los estragos económicos y de salud del coronavirus.

En una entrevista realizada por correo electrónico, Austin Amento, de 31 años, sostuvo que el cierre se produjo después de una rápida pérdida de ganancias y una avalancha de gerentes que renunciaron lo hicieron a él y a su padre “preocupados de que estuviéramos en línea para convertirnos en el próximo [coronavirus] punto caliente “.

Los clientes habituales no lo compraron.

  Brianda Medina trabajó durante 8 años en Augie's Coffee House.

Brianda Medina se emocionó al ver la atención al cliente para los trabajadores despedidos en la ubicación de Augie’s Coffee en Riverside.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

Muchos de los trabajadores de la cadena habían sido clientes que se inspiraron para unirse al tipo de empresa que regularmente ayudaba a organizaciones sin fines de lucro y aplaudieron al personal por organizar y participar en vigilias para George Floyd. Ahora, los clientes se registraban para un tipo diferente de activismo.

Se pararon bajo el sol abrasador para poner su nombre en una petición exigiendo que los Amentos volvieran a contratar a sus trabajadores. Alguien había cubierto el logotipo de Augie con un cartel que decía “Comunidad, no café”. Casi todos llevaban alfileres rojos, blancos y negros que decían “La Unión de Augie”.

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“Veo a mis baristas más que a mi propia familia”, dijo Marcial Zaroff-Hernández, de 20 años, de Yucaipa, que estaba allí con su hermano Ezra. Su pedido: café grande con leche de avena. “Estoy muy orgulloso de lo que están haciendo”.

“Estas personas son la columna vertebral de nuestra comunidad”, dijo Norman Ellstrand, profesor de genética de UC Riverside que se detuvo una vez por semana antes de que la universidad interrumpiera las clases en persona en marzo. Estaba allí con su esposa, también profesora de UC Riverside. “Por supuesto, saldríamos a apoyar”.

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“Parece que mis padres se están divorciando”, dijo Freedom Rode, residente de Redlands de 35 años. “Todavía no quiero creer lo que pasó”.

Lo que está sucediendo con Augie es llamar la atención de más que solo demonios de la cafeína. La lucha de la compañía ha atraído el interés de los baristas de todo el país, así como de los líderes sindicales locales que ven la batalla como un referéndum a pequeña escala sobre la economía del Inland Empire.

“Estos jóvenes también son trabajadores”, dijo Karen Macías, vicepresidenta de la AFL-CIO. Consejo Laboral del Imperio Interior. Asistió a la reunión de Augie con un compañero miembro de la junta y un pelotón de Teamsters de aspecto rudo que parecía que su idea de un café elegante era una taza de espuma de poliestireno combinada con una garra de oso.

“Es importante mostrar y apoyar a las personas que luchan por un Inland Empire que no son todos trabajos con salarios bajos”, continuó Macías. “Ya no somos mano de obra barata y tierra”.

Los trabajadores organizaron una campaña de petición exigiendo que se vuelva a abrir Augie's Coffee House.

Los trabajadores organizaron una campaña de petición frente a la ubicación de Riverside, exigiendo que Reapertura de Augie’s Coffee.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

Las cafeterías sindicalizadas siguen siendo una rareza en una industria en la que la rotación de trabajadores es alta y los salarios perpetuamente bajos. Se han organizado dos pequeñas cadenas con sede en Nueva York: ¡Dame! Coffee en 2018 y Spot Coffee a principios de este año, y eso es todo.

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“Este sector está clamando por la sindicalización”, dijo Mark Meinster, representante internacional de United Electrical, Radio and Machine Workers, que ayudó al personal de Augie a sindicalizarse: la primera cafetería en unirse a la UE en sus 84 años de historia.

Meinster agregó que muchos trabajadores de pequeñas empresas se sienten culpables incluso pensando en organizarse, porque “nadie cree que sus empleadores sean Amazon o Walmart”.

Pero el coronavirus ha provocado un replanteamiento a gran escala.

“Hay una mayor urgencia”, dijo Meinster, “dados los problemas inmediatos de seguridad de vida o muerte que muchos enfrentan”.

Eso es lo que los trabajadores de Augie dicen que los empujó a organizarse.

Melodye Anderson, de 31 años, había trabajado en Augie’s durante seis años. Ella entregó sus pastelitos veganos debajo de una tienda de campaña mientras explicaba la situación a los hambrientos.

“Sentí que estábamos trabajando para una verdadera empresa ética”, dijo el residente de Redlands. “Hicimos nuestros propios jarabes y nos preocupamos por los problemas. Pero nosotros perdiendo nuestros trabajos demostró lo contrario. Tengo el corazón partido.”

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Los problemas comenzaron en mayo, cuando Augie comenzó a recuperar negocios lentamente. Los empleados que se habían negado a presentarse a trabajar en la primavera debido a los temores del coronavirus dijeron que se vieron excluidos de los turnos.

Los empleados dijeron que renunció a horas para que sus colegas pudieran regresar. Pronto, todos comenzaron a quejarse de los años de aumentos prometidos que no habían sucedido y el miedo a la seguridad laboral mientras California enfrenta la calamidad económica y los cierres obligatorios.

“Tuvimos algunas conversaciones vagas sobre lo que podíamos hacer”, dijo el gerente de catering Daniel Storll, de 28 años. “Cualquier conversación sobre sindicalización fue lo más hipotético que pudo ser”.

Freedom Rode, de vuelta hacia la cámara, y otros en una manifestación en apoyo de los trabajadores despedidos de Augie.

Freedom Rode, centro y otros en una concentración en apoyo de los trabajadores despedidos de Augie.

(Irfan Khan / Los Angeles Times)

Él y otros se comunicaron con los Socialistas Democráticos de América, que tiene una asociación con la UE para organizar a los trabajadores. Después de un par de chats de video, los trabajadores de Augie acordaron que un sindicato era el mejor camino a seguir.

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En un tenso ayuntamiento el 26 de junio en el almacén de Redlands, pidieron a los Amentos que aceptaran la solicitud.

“Pensamos que la reacción más devastadora fue que no reconocerían al sindicato, y luego tendríamos que votar”, dijo Anderson. “No perder nuestros trabajos”.

“No había indicios de que nos cerrarían”, dijo Josh Penunuri, residente de Riverside de 30 años. Augie acababa de comprar caros máquinas de granizados para todas sus ubicaciones y lanzó una campaña en las redes sociales para promocionar el nuevo artículo para el verano.

Los despidos se apoderaron de la escena activista del Inland Empire; Más de 150 personas se presentaron para burlarse de los Amentos El 5 de julio en la sede de la compañía, mientras los trabajadores de Augie tomaban sus cheques de indemnización. Una campaña de GoFundMe recaudó más de $ 21,000 para trabajadores, y la UE presentó una queja ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales alegando que Augie despidió a sus trabajadores como represalia.

Austin Amento negó el cargo y agregó que su antiguo personal “ha aclarado que tienen buenas intenciones con su deseo de un sindicato, y les creemos”. Cuando se le preguntó si Augie alguna vez volvería a abrir, Amento dijo que algunos lugares pueden “potencialmente” regresar, dependiendo de cómo se desarrolle la pandemia. La recontratación sería “caso por caso, independientemente del interés pasado en la sindicalización”, dijo.

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Mientras tanto, Augie’s ofrece entregas locales para pedidos de café con leche extra grandes. Eso llevó a Augie’s Union a pedir un boicot, mientras sus miembros contaron sus historias individuales en Instagram.

“Ha sido un viaje para ver el principio y el final”, dijo la barista Brianda Medina, de 28 años. Ayudó a abrir la ubicación de Riverside y se mezcló con clientes leales durante la reunión del viernes. “Han pasado muchos años de mala comunicación [with management]. No nos sentimos apreciados. Queremos ser importantes para ellos “.

Medina miró a su alrededor y comenzó a llorar. “Es bueno ver”, dijo, “que nuestros clientes se preocupan, al menos”.

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