Perro guardián: SoCalGas debería pagar $ 255 millones por obstrucción climática

El brazo de vigilancia del consumidor de la Comisión de Servicios Públicos de California recomendó que la compañía de gas más grande del país reciba una multa de $ 255 millones por tratar de bloquear las reglas de eficiencia energética y las prohibiciones locales de gas, acciones que, según los críticos, fueron financiadas de manera inapropiada con dólares de los contribuyentes y diseñadas para subvertir los esfuerzos para combatir el clima. cambio.

Southern California Gas Co. dijo que no hizo nada malo y que no se justifican multas. La empresa monopolista de servicios públicos, una subsidiaria de Sempra Energy con sede en San Diego, dijo que tiene un sólido historial de apoyo a la eficiencia energética y se ha opuesto solo a unas pocas reglas que aumentarían los costos de energía para sus clientes.

A medida que la crisis climática produce incendios forestales más grandes y olas de calor más calientes, las acciones de la compañía se han convertido en un punto de inflamación político.

En una carta al presidente ejecutivo de SoCalGas, Scott Drury, la semana pasada, la senadora Dianne Feinstein (demócrata de California) y la representante Nanette Barragán (demócrata de San Pedro) dijeron que las acciones descubiertas por el organismo de control del consumidor de California “pintan un retrato claro y profundamente preocupante de SoCalGas ‘intenta socavar sistemáticamente los objetivos de reducción de gases de efecto invernadero «.

Los esfuerzos de la compañía también son parte de un debate nacional sobre el futuro del gas natural.

El combustible se quema de manera más limpia que el carbón y ha jugado un papel importante en la reducción de las emisiones de EE. UU., Pero los activistas climáticos argumentan que ahora debe eliminarse si la humanidad quiere evitar los peores efectos del aumento de las temperaturas. El debate solo se intensificará si Joe Biden, quien hizo campaña en una plataforma de electricidad 100% limpia para 2035, mantiene su liderazgo sobre el presidente Trump en las elecciones.

“Los clientes de Southern California Gas han invertido en infraestructura que hoy brinda energía confiable y asequible a 22 millones de personas. Esa infraestructura es, y seguirá siendo, una herramienta indispensable en la transición a un sistema energético integrado de energía renovable ”, dijo la compañía en un serie de tweets respondiendo a la carta de Feinstein y Barragán.

Los defensores de la energía limpia no están de acuerdo. Y han encontrado un poderoso aliado en la Oficina de Defensoría Pública de California, que durante tres años ha estado analizando el uso que hace la compañía de gas de los dólares de los contribuyentes.

En una sesión informativa presentada el jueves, el organismo de control del consumidor detalló varias acciones de SoCalGas que, según dijo, justifican multas significativas, incluidos los esfuerzos para bloquear las reglas que requieren calentadores de agua y hornos más eficientes y la defensa de los códigos de construcción locales que limitan las conexiones de gas. Todas esas acciones fueron financiadas al menos en parte por los 22 millones de clientes de la compañía, dijo el organismo de control.

En California, las empresas de monopolio pueden gastar el dinero de los accionistas de la forma que deseen. Pero están obligados a gastar el dinero de los contribuyentes exclusivamente en programas que beneficien a los contribuyentes, como los programas de eficiencia que ayudan a los clientes a reducir el uso de energía.

“Las flagrantes violaciones de SoCalGas a las decisiones de la Comisión que socavan las políticas y los objetivos energéticos, ambientales y de salud pública del estado son decisiones comerciales calculadas”, dijo el informe. “SoCalGas está dispuesta a tomar estas decisiones porque considera que los beneficios de preservar su rentabilidad superan los riesgos de posibles repercusiones impuestas por la Comisión”.

Un gasoducto verde en una zanja de tierra líneas por vallas de plástico

Un gasoducto de Southern California Gas Co. atraviesa el desierto hacia Los Ángeles.

(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

La Oficina de Defensoría Pública citó 10 acciones diferentes que datan de 2014, recomendando multas de hasta $ 75,000 por día que en conjunto suman $ 255.3 millones. El organismo de control dijo que podría haber solicitado sanciones más grandes según la ley estatal, pero redujo sus recomendaciones en un 25% porque SoCalGas no causó «daño físico directo e inmediato».

La falta de daño físico no cambia la gravedad de las acciones de la empresa, dijo el organismo de control. Calculó que un estándar de eficiencia federal propuesto para hornos de gas, al que se opuso SoCalGas y, en última instancia, no fue implementado por la administración Trump, habría evitado entre $ 259 millones y $ 1,2 mil millones al año en daños climáticos.

Los representantes de la compañía de gas no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios.

Pero en su propio informe presentado el jueves a la Comisión de Servicios Públicos, SoCalGas dijo que tiene una «larga historia de apoyo a la eficiencia energética en California, de administración prudente de los fondos de los contribuyentes y de lograr objetivos ambientales agresivos del estado de California». La compañía dijo que las acciones descritas por el organismo de control del consumidor son «solo una pequeña parte» de su trabajo general sobre eficiencia energética, que según dijo ha ayudado a evitar casi 3 millones de toneladas métricas de emisiones de dióxido de carbono durante dos décadas.

Depende de los cinco miembros de la Comisión de Servicios Públicos decidir si multar a SoCalGas y qué tan grande debe ser la multa. La Public Advocates Office es una organización de vigilancia independiente dentro de la comisión de servicios públicos.

SoCalGas también argumentó que es necesario respaldar las reglas de eficiencia solo si reducen los costos para los clientes, lo que, en la estimación de la empresa de servicios públicos, la regla del horno propuesta y varias otras no lo harían. La compañía dijo que tiene «el derecho y la responsabilidad de estudiar y compartir sus perspectivas sobre las reglas y regulaciones que afectan a sus clientes».

La Oficina de Defensoría Pública y el Sierra Club, que en ocasiones se ha asociado con el organismo de control para presionar por el escrutinio de SoCalGas, han citado documentos internos como evidencia de que la compañía de gas está cuidando sus resultados.

Una presentación de 2014 preparada para el equipo de alta gerencia de la empresa de servicios públicos, por ejemplo, advirtió que un estándar de eficiencia más estricto para los calentadores de agua a gas podría costarle a la compañía hasta $ 17 millones al año, indicando: «Estamos tomando medidas agresivas para abordar los cambios propuestos». El mismo año, un gerente de SoCalGas envió un correo electrónico a los funcionarios de un grupo comercial de la industria sobre una regla federal de eficiencia propuesta para los que odian el agua, describiendo un «dilema» sobre cómo equilibrar las demandas de sus «dos maestros».

“Mi dilema es que también tengo que jugar bien en la caja de arena aquí en Marte porque tenemos mandatos para hacer avanzar estas cosas en función de la financiación, así que en efecto, vivo [in] dos mundos. Me encantaría recibir sus comentarios sobre las buenas formas en que puedo tender un puente entre mis dos maestros ”, escribió el gerente de la compañía de gas.

SoCalGas respondió que la Oficina de Defensoría Pública y el Sierra Club están “confiando en citas seleccionadas contenidas en los correos electrónicos de la compañía” e ignorando las partes de esos documentos que muestran que la compañía de gas se preocupa por los mejores intereses de los clientes.

Un letrero en una puerta de metal dice Prohibido el paso, propiedad de SoCal Gas Company

La instalación de almacenamiento de Aliso Canyon de Southern California Gas Co. tuvo una fuga masiva en 2015.

(Al Seib / Los Angeles Times)

En términos más generales, la compañía ha argumentado que quiere ayudar a California a combatir el cambio climático, solo por medios diferentes a los preferidos por los activistas. En lugar de alentar o exigir a las personas que cambien de gas a calefacción y cocina eléctricas, SoCalGas ha propuesto reemplazar parte del gas natural que circula por sus tuberías con combustibles más limpios, como gas renovable o hidrógeno.

“SoCalGas ha sido y seguirá siendo un socio para alcanzar los ambiciosos objetivos climáticos de California”, escribió la empresa de servicios públicos esta semana.

Los críticos son escépticos.

Este verano, SoCalGas demandó a la Comisión de Energía de California, argumentando que los funcionarios están incumpliendo una ley que les obliga a considerar el papel que podría desempeñar el gas en la reducción de emisiones. La Oficina de Defensores Públicos descubrió el año pasado que la compañía usó fondos de los contribuyentes para ayudar a crear un grupo de defensa popular llamado Californianos por Soluciones de Energía Balanceada, aunque luego acordó cobrar a los accionistas por el trabajo. SoCalGas también financia grupos comerciales nacionales que abogan por el uso del gas.

En otra disputa en curso, el mes pasado el personal de la comisión de servicios públicos aconsejó a la comisión de cinco miembros que obligara a SoCalGas a responder a una citación que ordenaba a la compañía que le diera acceso al organismo de control del consumidor a su sistema de contabilidad. El personal de la Comisión rechazó un argumento de SoCalGas de que se estaban violando los derechos de la Primera Enmienda a la libertad de expresión y asociación.

SoCalGas presentó un argumento similar esta semana para respaldar su caso contra las sanciones financieras. Castigar a la empresa por oponerse a las reglas de eficiencia energética, escribió SoCalGas, «tiene implicaciones potenciales de la Primera Enmienda para prohibir la libertad de expresión de una empresa de servicios públicos».