Perseverance Rover de la NASA almacena la primera muestra de roca de Marte

El rover Perseverance de la NASA en Marte ha confirmado la exitosa recolección de su primera muestra de roca.

“¡Uno menos, queda mucho más!” Kenneth A. Farley, profesor de geoquímica en el Instituto de Tecnología de California y científico del proyecto de la misión, dijo en un correo electrónico.

El lunes por la noche, la NASA anunció que el rover había sellado el tubo que contiene el núcleo de la roca, que es un poco más grueso que un lápiz, y lo guardó para guardarlo en su vientre. Esa y otras muestras recolectadas serán arrojadas al suelo para ser recolectadas por otra nave espacial. Eventualmente serán transportados de regreso a la Tierra, lo que ayudará a los científicos a estudiar los misterios del planeta rojo de la misma manera que las muestras lunares de las misiones Apolo y soviéticas ayudaron a avanzar en la comprensión de la luna.

Durante décadas, los geólogos planetarios han querido estudiar rocas de otro planeta. Lo han hecho con pedazos de Marte que fueron lanzados al espacio por impactos de meteoritos y luego pasaron el camino de la Tierra y aterrizaron como meteoritos. Pero con los meteoritos marcianos, los científicos no tenían idea de dónde se originaron las rocas: piezas intrigantes de un rompecabezas, pero sin oportunidad de encontrar las otras piezas.

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Con las muestras de Perseverance, los científicos sabrán exactamente de qué rocas provienen y el rover habrá realizado un estudio detallado de la geología circundante.

El rover perforó el núcleo de una roca de Marte plana, del tamaño de un maletín, apodada Rochette la semana pasada. En las primeras fotografías que tomó el rover del tubo de recolección, la muestra de roca se podía ver fácilmente.

Pero los espectadores en la Tierra estaban preocupados cuando la roca no se podía ver en las fotografías posteriores. Se tomaron después de que Perseverance usó su brazo robótico para agitar el tubo y ayudar a que la muestra se depositara en el fondo del recipiente. Los gerentes de la misión estaban seguros de que estaba escondido en las sombras, pero después de un intento fallido de perforación el mes pasado, querían asegurarse antes de sellar el tubo.

Fotografías posteriores con mejor iluminación mostraron que la roca todavía estaba allí.

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Rochette parece un trozo de lava endurecida, que se puede fechar con precisión. Por lo tanto, los científicos podrán determinar la edad de esta roca y ayudará a precisar las edades de las capas inferiores y más antiguas.

En el primer intento de perforación en agosto, todo en Perseverance pareció funcionar a la perfección, pero el tubo terminó vacío. Al analizar lo sucedido, los científicos e ingenieros que trabajaban en la misión concluyeron que la primera roca era demasiado frágil y la muestra se cayó.

Una de las tareas clave de Perseverance, que llegó a Marte en febrero, es recolectar rocas y suelo que eventualmente serán devueltos a la Tierra por otra misión para que los científicos puedan estudiarlos exhaustivamente utilizando instrumentos de última generación en su laboratorios. Los científicos esperan recolectar más de 30 muestras de una variedad de lugares en el cráter Jezero, un lugar de aterrizaje que fue elegido porque los científicos en la Tierra sintieron que un antiguo delta de un río a lo largo del borde del cráter era un objetivo prometedor para la vida microbiana fosilizada, si es que alguna vez existió.

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La perseverancia es recolectar las muestras de roca y suelo, pero no tiene forma de devolverlas a la Tierra. Eso esperará la misión futura, que aún se está diseñando.

El sábado, Ingenuity, el helicóptero robótico que acompaña a Perseverance, realizó su decimotercer vuelo, explorando una serie de afloramientos para ayudar a planificar los próximos recorridos del rover.