Plaga de langostas: África y Oriente Medio ven enjambres devorando cultivos


Enormes enjambres de langostas del desierto con un apetito voraz por cultivos básicos como el teff, el trigo y el sorgo barren el cuerno de África, Oriente Medio y el sur de Asia, dejando cultivos y pastizales destruidos.

Se esperaba que un total combinado de 42 millones de personas en África Oriental y Yemen enfrenten una inseguridad alimentaria aguda este año, según el Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) Las langostas, y ahora el nuevo coronavirus, podrían llevar a más personas al borde del hambre.

Para países como Kenia, Somalia y Etiopía, las langostas de este año ya han sido peor en décadas, con miles de millones de insectos formando enjambres que se extienden por cientos de miles de acres.

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Los enjambres también han barrido Yemen, Irán, Pakistán e India, amenazando las cosechas. India también está luchando con evacuaciones para millones de personas como Ciclón Amphan toca tierra. Y ahora hay más insectos voraces en camino.

Los recientes enjambres ya han devorado casi el 100 por ciento de los cultivos en algunas areas. A veces, los enjambres de langostas se han vuelto tan densos que incluso aviones forzados a desviar. Funcionarios en Irán informaron que se acumuló una capa de langostas muertas 6 pulgadas de alto después de rociar las áreas afectadas con pesticidas.

Un mapa que muestra el pronóstico de enjambres de langostas en África y Asia.

Enjambres de langostas representan una amenaza para los cultivos en África oriental, Oriente Medio y Asia meridional.
Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura

«Tengo mucha experiencia con las langostas, pero esta es la primera vez que veo un enjambre de tal tamaño», dijo Mehari Tesfayohannes, director de información y pronósticos de la Organización de Control de Langostas del Desierto para África Oriental.

Los enjambres de langostas son un fenómeno irregular, con años que pasan sin ellos. Pero las condiciones climáticas y climáticas del año pasado convergieron para crear las condiciones perfectas para un boom de estos insectos voraces. Están aterrizando en un momento especialmente tenue para muchos países que enfrentan conflictos de larga data, escasez de recursos y ahora, una pandemia global. Una crisis humanitaria podría estar por delante.

¿Por qué las langostas forman enjambres?

«Langosta» se refiere a varias especies de saltamontes de cuernos cortos que pueden cambiar radicalmente su aspecto y comportamiento en las circunstancias correctas. De aproximadamente 7,000 especies de saltamontes, aproximadamente 20 se consideran langostas verdaderas. Se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida, aunque en muchos lugares rara vez reúnen suficientes números para enjambrar.

La especie detrás de los recientes enjambres en África y Asia es la langosta del desierto, Schistocerca gregaria. Normalmente es un introvertido, que lleva una vida solitaria. Pero de vez en cuando, las condiciones ambientales ideales causan una explosión demográfica.

En compañía cercana y prolongada, estos introvertidos se convierten en lo que los científicos llaman «gregario». Comienzan a moverse y actuar en sincronía en lugar de como individuos al azar. Y no solo cambian sus personalidades; la langosta del desierto cambia de color desde un verde o marrón moteado hasta un amarillo vivo. También cambian de forma: sus tamaños corporales son más pequeños y sus cerebros son más grandes que en su fase solitaria. Los cambios en el comportamiento pueden ocurrir en unas pocas horas, mientras que los cambios físicos tardan más.

Fotomontaje de un solitario instar (izquierda) y gregario (derecha) último instar & nbsp; langosta del desierto, Schistocerca gregaria.

La langosta del desierto sufre cambios físicos a medida que pasa de su fase solitaria (izquierda) a su fase gregaria (derecha).
Revista de biología experimental

Después de la transición a su fase gregaria, las langostas forman enjambres con aproximadamente 150 millones de individuos por kilómetro cuadrado, o 600,000 por acre. Esos 150 millones de langostas comen tanta comida como 35,000 personas todos los días. Este año se han visto enjambres que se extienden hasta 2,400 kilómetros cuadrados, casi 600,000 acres, según la FAO.

Una vez en el aire, los enjambres de langostas pueden viajar más de 100 millas en un día mientras cabalgan el viento, devorando casi toda la vegetación a su paso.

Juntos, la escala, la velocidad y la destrucción de los enjambres de langostas los convierten en un peligro internacional para la agricultura. «Las langostas no respetan los límites políticos y pueden invadir fácilmente otros países adyacentes», dijo Hojun Song, entomólogo de la Universidad de Texas A&M, en un correo electrónico.

El clima y las condiciones climáticas alimentaron los enormes enjambres de langostas este año

La lluvia provocó la reciente explosión demográfica en estos insectos, particularmente en África oriental y Oriente Medio. Eso se debió en parte a los cambios en el Dipolo del Océano Índico, un patrón de gradientes de temperatura cambiantes en el Océano Índico.

«El lado occidental del Océano Índico era inusualmente cálido en comparación con el lado oriental», dijo Muhammad Azhar Ehsan, investigador del Instituto Internacional de Investigación para el Clima y la Sociedad (IRI) del Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia. “Entonces, cuando el lado occidental estaba cálido, tuvimos mucha evaporación allí, y esa evaporación se convirtió en lluvia”.

En 2019, el Dipolo del Océano Índico estaba en fuerza casi récord con un gradiente de temperatura no visto en décadas. Esto llevó a lluvias torrenciales en el este de África, Yemen e India, algunos de los más pesados ​​en dos décadas. Las lluvias causaron inundaciones y obligaron a cientos de miles de personas a abandonar sus hogares.

Cuando las aguas retrocedieron, sin embargo, hubo una oleada de vegetación exuberante. La recompensa repentina causó que las langostas se congregaran y se reprodujeran mucho más rápido de lo que lo harían cuando la comida es escasa, particularmente en áreas que normalmente están secas y desnudas.

Animación que muestra los cambios en la vegetación entre agosto y noviembre de 2019.

Esta animación muestra la propagación de la vegetación en el Cuerno de África, Medio Oriente y el sur de Asia después de fuertes lluvias en 2019. Estas plantas verdes ayudaron a alimentar los enjambres de langostas.
Instituto Internacional de Investigación para el Clima y la Sociedad – Universidad de Columbia

Los insectos se reunieron, comieron, se aparearon y pusieron huevos. La lluvia también provocó que los huevos de langosta latentes eclosionaran, algunos que fueron puestos hace años. Estas crías nacieron en un mundo de abundancia, con campos de plantas frescas y jugosas como pastos y arbustos para nutrirlos. Esta etapa temprana del ciclo de vida de la langosta, cuando se les conoce como «tolvas» o «ninfas», también presenta la oportunidad más importante para evitar que formen enjambres. Como todavía no tienen alas maduras, tienden a no aventurarse muy lejos.

«La clave es detectar el signo del aumento de la población desde el principio cuando las langostas se están agregando como ninfas», dijo Song de Texas A&M. “Cuando son ninfas (inmaduras que aún no han desarrollado alas), es más fácil de controlar. Luego se convierten en adultos y en el aire, entonces es muy difícil de controlar «.

Estas langostas adultas jóvenes de post-hopper son a menudo las más dañinas porque son móviles y están hambrientas. «Me gusta decir que son como adolescentes hambrientos», dijo Keith Cressman, oficial superior de pronóstico de langostas de la FAO. «Son muy activos y son muy voraces».

Una vez que se devora la cocina local, ya sea vegetación nativa o cultivos, las langostas toman vuelo y buscan su próxima comida. Aproximadamente un mes después de esta etapa, las langostas están listas para poner huevos. Luego, eclosionan exponencialmente más langostas, hasta un aumento de 20 veces cada generación. El ciclo continúa, uno que es difícil de romper.

Mapa de pronóstico del enjambre de langostas del desierto para el verano de 2020

Los enjambres de langostas del desierto están listos para extenderse.
Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura

Cómo los gobiernos están luchando contra las langostas en medio de una pandemia global

Las langostas han sido una amenaza para la humanidad durante miles de años, pero anticiparlas sigue siendo complicado. Y con años, si no décadas, pasando entre grandes brotes de enjambre, es fácil para los países perder de vista la amenaza.

Los primeros signos de un enjambre de langostas pendiente a menudo surgen en áreas remotas, por lo que la vigilancia es una parte clave de una estrategia de control de langostas.

«No hay gente observando, particularmente en lugares que normalmente no tienen mucha lluvia», dijo John Furlow, subdirector de desarrollo humanitario e internacional de IRI. «Por lo tanto, puede hacer que se reproduzcan y se multipliquen en lugares y no se dé cuenta, y una vez que lleguen a una determinada población, es demasiado grande para manejar».

Una vez que se identifica un enjambre potencial, la respuesta principal son los pesticidas, rociados desde vehículos terrestres o aviones. Los productos químicos utilizados son de «volumen ultra bajo», lo que significa que se está utilizando una cantidad muy pequeña de pesticida para hacer el trabajo. Pero para que funcione de manera efectiva, tiene que entrar en contacto con las langostas. Simplemente rociar cultivos o vegetación a distancia no funcionará; requiere encontrar langostas y apuntarlas.

Sin embargo, debido a que han pasado décadas desde que los últimos grandes enjambres llegaron a lugares como Kenia en África Oriental, los gobiernos nacionales y locales no siempre tienen programas sólidos de control de langostas. Eso puede dejar a los países sin las herramientas o el conocimiento institucional para responder rápidamente. Las organizaciones internacionales están tratando de proporcionar fondos, equipos, soporte técnico, pero eso lleva tiempo para escalar.

«Es como un incendio en un país que no tiene departamento de bomberos», dijo Cressman.

Algunos, pero no todos, se han complicado por la pandemia de coronavirus. Cressman dijo que los equipos habían conseguido en gran medida el equipo necesario, como pesticidas y rociadores, cuando la pandemia realmente explotó, y los países comenzaron a instituir medidas de bloqueo. También han tratado de diversificar las fuentes de cosas como los pesticidas, para evitar presiones en la cadena de suministro global, pero es inevitable alguna interrupción.

«Funcionó bien con las operaciones de control terrestre y aéreo» para las langostas en África Oriental, dijo Tesfayohannes de la Organización de Control de Langostas del Desierto para África Oriental. «Aunque hubo algunas restricciones debido al virus».

Sin embargo, proporcionar soporte técnico y capacitación sigue siendo complicado en la era del distanciamiento social; es más difícil ayudar en el terreno o contratar personas para ayudar a controlar las langostas o reunir a todos los interesados ​​(literalmente) en una habitación.

Los equipos que intentan controlar estos enjambres de langostas se han considerado servicios esenciales en muchos de estos países, pero aún están sujetos a toques de queda en cuarentena en algunas áreas. En Kenia, por ejemplo, un Toque de queda 7 pm puede limitar el alcance de las operaciones de control en la tarde, dijo Cyril Ferrand, el líder del equipo de resiliencia en África Oriental para la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación que está en Nairobi.

Un residente tiene langostas en sus manos en Nakaprit, Uganda.

Un residente tiene langostas en sus manos en Nakaprit, Uganda.
Sumy Sadurni / AFP a través de Getty Images

Las langostas también están activas en amplias zonas del este de África y Oriente Medio, donde los gobiernos frágiles o las zonas de conflicto directas están complicando los esfuerzos de control. La situación de seguridad en lugares como Yemen o el sur de Somalia, ambos actualmente amenazados por enjambres de langostas, impide que los pronosticadores locales y los equipos de control operen en el terreno. Eso puede hacer que sea extraordinariamente difícil prevenir enjambres o incluso saber qué está pasando. También pone a estas áreas ya vulnerables en mayor riesgo de inseguridad alimentaria o hambruna.

Y dado que las langostas pueden moverse, la incapacidad para controlar enjambres en un solo lugar significa que toda una región permanece bajo amenaza. Según Ferrand, Yemen es particularmente preocupante en este momento, donde las langostas se encuentran actualmente en su etapa de «tolva» y donde el conflicto en curso ha complicado los esfuerzos de control. “Y esto es realmente preocupante porque nuestra capacidad de control allí es limitada, pero necesitamos controlarla allí. Si no controlamos ahora, estas bandas de tolva se convertirán en enjambre, y este enjambre, en algún momento vendrá a nuestra región «, dijo, refiriéndose a África Oriental.

De esta manera, las langostas se parecen un poco al coronavirus: una respuesta rápida y efectiva en un lugar puede verse afectada por fallas en otros lugares. Pero más allá de rociar pesticidas, hay pocas opciones para limitar su propagación. «No hay cierre para las langostas del desierto», dijo Ferrand.

Luego está la madre naturaleza. Los mismos cambios climáticos y patrones climáticos que sobrealimentaron esta langosta deben disminuir. Eso podría significar un descanso de las lluvias, o temperaturas más frías, o vientos que envían las langostas a un lugar que es mucho menos favorable para su supervivencia. Nada de eso está sucediendo realmente en este momento.

«Durante los últimos dos años no hemos visto ningún descanso en el clima para las langostas del desierto», dijo Cressman. «Simplemente ha sido fenomenalmente favorable para ellos».

Los enjambres de langostas y el coronavirus amenazan con provocar una crisis humanitaria

El desastre causado por las langostas es imposiblemente rápido y duradero. Una nube oscura desciende sobre una granja, y un enjambre puede devorar la cosecha de toda una temporada en una tarde. Pero sus ciclos reproductivos y su capacidad para llevar sus apetitos destructivos a la carretera, significa que la crisis puede repetirse una y otra vez.

Los países del este de África, partes de Somalia, Kenia y Etiopía, se preparan para la próxima ola de esta crisis desde ahora hasta junio, cuando los nuevos enjambres comenzarán a formarse. Si las condiciones siguen siendo favorables, y si las operaciones de control fallan en los lugares centrales, otra ola podría devastar la región de septiembre a diciembre de este año.

Y a largo plazo, el cambio climático aumenta la probabilidad de eventos extremos en el Dipolo del Océano Índico, lo que significa que las lluvias que ayudaron a impulsar los recientes enjambres podrían volverse más frecuentes. Por lo tanto, los enjambres de langostas gigantes también podrían surgir con mayor frecuencia en los próximos años.

Soldados de las Fuerzas de Defensa de los Pueblos de Uganda (UPDF) rocían árboles con insecticidas en Otuke, Uganda, el 17 de febrero.
Sumy Sadurni / AFP a través de Getty Images

Por ahora, la hambruna y la inseguridad alimentaria siguen siendo la mayor amenaza: más de 20 millones de personas en la región de África Oriental ya enfrentaron una grave inseguridad alimentaria en 10 países, según la FAO Los choques climáticos y otros desastres naturales, conflictos y desplazamientos han creado esas condiciones, aunque eso es anterior a la crisis del coronavirus. El Programa Mundial de Alimentos ha dicho que la pandemia podría causar hambruna en todo el mundo, empujando a 130 millones de personas adicionales cerca del hambre, además de los 135 millones que ya están al borde.

Las langostas empeorarán esto en lugares como África Oriental y Yemen, donde cada insecto puede comer su propio peso en un día. Si las operaciones de control pueden evitar los cultivos de los agricultores, o el pasto del que dependen los pastores, eso evitará las crisis más agudas. Si las langostas regresan más adelante en el año, la crisis puede repetirse. Pero si no se pueden salvar todos esos cultivos y vegetación, las personas agotarán sus suministros de alimentos, empujando a otros 2.5 millones al borde del hambre en África Oriental.

Países como Yemen Ya tenemos cerca de 17 millones de personas al borde de la hambruna debido a conflicto y sequía. Las langostas ahora están erosionando su sistema agrícola ya vacilante. Las langostas mismas se han convertido en una fuente de alimento.

Hasta ahora, la FAO dice que ha ahorrado alrededor de 720,000 toneladas de cereal en 10 países afectados, lo que equivale a alimentos para aproximadamente 5 millones de personas. La agencia de la ONU sigue buscando fondos adicionales, principalmente para el sustento de los agricultores y pastores que han perdido sus cultivos o su fuente de alimento. La organización lanzará un nuevo llamamiento internacional a partir del jueves.

La escasez de alimentos y recursos también está aumentando las tensiones y la violencia en algunas de estas regiones. Algunos que buscan pastar sus rebaños de ganado, por ejemplo, pueden ser desplazados a otros pastizales, lo que provoca un conflicto potencial por la disminución de los recursos naturales.

“Habrá un aumento en los conflictos basados ​​en recursos … la gente se moverá hacia áreas donde habrá pasto. Necesitamos prepararnos para el conflicto «, Josephine Ekiru, pastoralista de Turkana y constructora de paz para el Northern Rangelands Trust en Kenia le dijo al Guardian esta semana.

La pandemia de coronavirus también podría hacer que la crisis humanitaria sea más tensa. Muchos de los que ven sus cultivos destruidos o los campos destrozados podrían buscar trabajo en otro lugar, probablemente en las grandes ciudades. La cuarentena, los toques de queda y las restricciones de viaje en algunos de estos países pueden hacer que eso sea extremadamente difícil. Las presiones económicas de los bloqueos, que afectan a los países ricos y pobres, también puede hacer que las oportunidades laborales sean escasas. Algunos gobiernos están enfocando sus recursos limitados dentro de sus propias fronteras para controlar la propagación del virus.

Sin embargo, controlar las langostas exigir a los países que trabajen juntos, y se necesitará un esfuerzo sostenido para combatir esta antigua plaga, incluso entre los conflictos modernos y una pandemia global. «Nuestros logros han sido significativos», dijo Qu Dongyu, director general de la FAO, en un declaración. «Pero la batalla es larga y aún no ha terminado».


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