Por qué el humo de los incendios forestales puede ser peor que otros contaminantes del aire

El crecimiento explosivo de los incendios forestales en el oeste de los EE. UU. Ha arrojado humo a través del paisaje, creando una amenaza creciente para la salud pública. Impulsada por el cambio climático, la temporada de incendios de 2020 fue tan mala que duplicó el récord anterior en California de acres quemados, y el monitoreo en el hogar de los efectos del humo en la calidad del aire se volvió casi común. La temporada de este año tuvo un comienzo devastador y ya ha oscurecido los cielos en la costa este con el humo de los incendios forestales de la costa oeste.

El humo no es la contaminación atmosférica habitual. Las diminutas partículas que se encuentran en el humo pueden ser hasta 10 veces más dañinas para la salud humana que el hollín de otras cosas como tubos de escape y fábricas, según una investigación publicada en la revista. Naturaleza a principios de este año.

Los investigadores observaron partículas finas, también llamadas PM2.5, que son 30 veces más pequeñas que el diámetro de un folículo de cabello humano. Cuando un combustible se quema, ya sea gas o vegetación, envía estas partículas finas al aire y, a veces, a nuestros cuerpos. Las partículas finas del humo de los incendios forestales llevaron a un 10 por ciento más de hospitalizaciones respiratorias de las que habría sin el humo, encontró el estudio. La contaminación de otras fuentes, aunque sigue siendo dañina, aumentó las hospitalizaciones en solo alrededor del 1 por ciento.

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El borde habló con Rosana Aguilera, autora principal de ese estudio e investigadora postdoctoral en la Universidad de California, San Diego. Nos explicó lo que ella y otros investigadores están haciendo para comprender mejor lo que significa el humo de los incendios forestales para nuestra salud.

Esta entrevista ha sido ligeramente editada para mayor claridad.

¿Qué son las “partículas finas” y por qué nos preocupan?

El grupo de investigación en el que trabajo estudió las partículas finas porque es uno de los componentes principales del humo de los incendios forestales. Estas partículas son únicas. Su composición química puede variar en relación con los materiales que se queman. Existe una gran cantidad de compuestos potenciales que pueden estar presentes en el humo de los incendios forestales y en partículas finas como el carbono y los metales pesados.

Ahora nos estamos enfocando en estas partículas finas que se encuentran en el humo de los incendios forestales porque, en algunas regiones de los EE. UU. Y del mundo, el humo de los incendios forestales como fuente de emisiones se está volviendo más predominante. Aquí en California, definitivamente es una fuente de contaminación del aire que parece que aumentará en el futuro cercano. Hay algunas publicaciones que apoyan la idea de que el humo de los incendios forestales será una de las principales fuentes de partículas finas en regiones como el oeste de EE. UU., Por ejemplo.

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¿Qué efecto pueden tener esas partículas finas en la salud humana?

Es uno de los contaminantes del aire más preocupantes porque es lo suficientemente pequeño como para penetrar en nuestro sistema respiratorio y penetrar profundamente en los pulmones. Potencialmente, también ingresa al torrente sanguíneo y desde allí, puede viajar a otros órganos. Puede causar dificultad para respirar. Puede producir irritación y agravar condiciones como el asma y otras enfermedades respiratorias y cardiopulmonares.

Nos ocupamos principalmente de los efectos agudos, la respuesta que obtenemos después de estar expuesto al humo de los incendios forestales durante algunos días. Mi grupo de investigación no está analizando específicamente los efectos a largo plazo en este momento, pero creo que es un área de investigación que debe ampliarse. Es un poco más complicado considerar la exposición a largo plazo porque debe seguir a las personas que están expuestas a múltiples incendios forestales.

Entonces, ¿cómo se compara el humo de los incendios forestales con la contaminación del aire de otras fuentes como automóviles, camiones e industria?

Descubrimos que el humo de los incendios forestales puede ser más dañino en términos de un aumento de las hospitalizaciones en comparación con solo mirar las partículas finas que no son de humo.

Las emisiones del tráfico pueden tener una composición muy diferente a la del humo de los incendios forestales. Realmente no hemos analizado la composición química de estas partículas finas con respecto a sus fuentes. Pero algunos estudios toxicológicos han analizado más detalladamente eso y han descubierto que la toxicidad del humo de los incendios forestales podría aumentar. Si atraviesa una estructura, puede recoger algunos productos químicos que se encuentran en las casas y otros edificios.

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¿Qué impacto espera que tenga su investigación?

Queremos comenzar a investigar más estos impactos diferenciales de las partículas finas con respecto a las fuentes de emisiones y también tratar de buscar algo más de la composición química de los diferentes incendios forestales.

Si hay un mayor impacto por el humo de los incendios forestales, y si el humo de los incendios forestales va a ser una de las principales fuentes de este tipo de contaminación en el futuro, o si ya lo es, debemos comprender mejor por qué es más dañino. ¿Y entonces qué impacto podemos esperar a largo plazo?

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