Por qué el reciclaje de baterías de automóviles eléctricos es tan importante como los propios automóviles

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Los autos eléctricos a menudo se compran debido a sus beneficios ambientales, pero si los millones de baterías viejas de estos autos no se administran bien, esos beneficios podrían verse compensados. Aquí hay cuatro técnicas interesantes que se están perfilando para asegurarse de que ese no sea el caso. Se clasifican en cuatro Rs.

La escala es buena y un problema.

Los vehículos eléctricos se dirigen hacia una gran adopción gracias a la mejora de la tecnología y los precios, los mandatos gubernamentales, las promesas de los fabricantes de automóviles, el cambio climático y el aumento de los precios de la gasolina. Paul Anderson, profesor de elementos estratégicos y sustentabilidad de materiales en la Universidad de Birmingham, le dijo a la BBC que “la tasa a la que estamos haciendo crecer la [EV] la industria es absolutamente aterradora” en términos de una “batería bomba” en 10 a 15 años que presentará muchas baterías EV desgastadas que necesitan un lugar responsable para ir. Sí, los autos de combustión dominarán las carreteras en las próximas décadas, pero los EV alcanzará la masa crítica al mismo tiempo.

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Vivimos con una idea un tanto anticuada de que los automóviles con motor de gasolina son las mismas máquinas sucias que expulsan smog que hicieron de Los Ángeles un sinónimo de smog que quema los ojos y tienen la responsabilidad principal de la degradación ambiental. De hecho, todo el transporte, incluidos autobuses, trenes, camiones comerciales y aviones, representa poco más de una cuarta parte de los gases de efecto invernadero emitidos en EE. UU., según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., que también señala que los automóviles modernos tienen un 98 % menos de emisiones. de la mayoría de los contaminantes que los vendidos en la década de 1960.

Los coches con motor de combustión generan mucha contaminación pero menos de lo que piensas. Los automóviles eléctricos deben ser mucho mejores para marcar la máxima diferencia, lo que incluye el ciclo de vida de la batería.

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El punto no es que los autos eléctricos no supongan una diferencia importante, sino que necesitan mejorar un problema actual que es un problema más matizado de lo que podría sugerir la sabiduría convencional. Los vehículos eléctricos deben ser un exhaustivamente mejor solución, no solo un automóvil sin tubo de escape. Eso exige un sólido plan de ciclo de vida de la batería en torno a cuatro puntos: reutilización, readaptación, reciclaje y reducción.


Reutilizar

La mejor manera de evitar que la batería de un EV se convierta en un problema es mantenerla conduciendo un EV limpio. Eso podría significar tomar buenas baterías de vehículos eléctricos destrozados y usarlas en otros autos o enfocarse en baterías intercambiables, como lo recomiendan VinFast, Nio y la compañía de estaciones de intercambio de baterías Ample. Independientemente de cómo se lleve a cabo la reutilización, es la forma más directa de aprovechar al máximo la batería de un coche eléctrico.

La reutilización se convertirá en un concepto más poderoso a medida que crezca la cantidad de vehículos eléctricos en uso, creando un mercado más grande y más líquido dentro del sector de autopartes usadas existente, que ha estado creciendo más rápido que la economía estadounidense en general, según la investigación de IbisWorld.

Pero ninguna cantidad de reutilización inteligente puede evitar el hecho de que eventualmente cada batería EV en algún momento perderá la capacidad suficiente para que ya no proporcione un rango satisfactorio en un automóvil. Ahí es donde entra la próxima R.

Reutilizar

Cuando se extrae una batería vieja de EV y se usa en otra aplicación, se dice que se reutiliza. El esfuerzo de reutilización de Nissan 4R Energy representa baterías de grado B o grado C. Las baterías de grado B se pueden usar de manera regular pero menos exigente, como alimentar puertas de cruce de trenes eléctricos o vehículos eléctricos que no son de carretera, como carretillas elevadoras eléctricas que no inspiran ansiedad por el alcance. Las baterías de grado C se degradan hasta el punto de que pueden usarse para tareas como la iluminación LED de emergencia de edificios, donde el consumo es intermitente y generalmente bajo.

El ciclo de vida de la batería de un vehículo eléctrico, incluidas las fases de reutilización, refabricación, reventa y reciclaje

La empresa 4R Energy de Nissan y Sumitomo abarca la reutilización, la reutilización y el reciclaje.

Energía 4R

VW y Electrify America se encuentran entre las empresas que abogan por la reutilización de baterías de vehículos eléctricos en estaciones de carga donde pueden almacenar energía solar o energía de red económica fuera de las horas pico para transferirlas a automóviles eléctricos según sea necesario.

Reciclar

Romper es difícil de hacer, y en pocos lugares eso es más cierto que romper y recuperar los materiales en una batería EV. Estos son arreglos grandes, pesados ​​y complejos de materiales y empaques que no se reciclan como una botella de agua. Es un desafío lo suficientemente intrigante que el ex CTO de Tesla, JB Straubel, dejó esa compañía para enfocarse en el problema a través de la startup Redwood Materials. A la compañía le gusta decir que “las minas de litio y cobalto más grandes del hemisferio occidental se pueden encontrar en los cajones de chatarra de nuestro país”, sin mencionar debajo de nuestros autos eléctricos.

El litio, el níquel, el cobalto y otros elementos dentro de una batería EV presentan un desafío tóxico que el reciclaje ataca al evitar que las baterías se desechen realmente.

Reducir

Esta no es una solución tecnológica sino perceptual. La reducción es la idea de que los vehículos eléctricos necesitan el rango correcto, no el rango máximo. Cuando eso se transmite a los compradores de EV, pueden comprar un automóvil asequible con un alcance de 200 millas en lugar de buscar uno con un alcance de 400 a 500 millas que cuesta mucho más y requiere una batería mucho más grande. Eso reduce el tonelaje total de baterías EV producidas, lo que hace que las 3 R anteriores sean más fáciles de lograr. También es técnicamente más elegante, ya que los autos de corto alcance gastan menos carga arrastrando su propia batería pesada de largo alcance.

El ciclo de vida de la batería de un EV probablemente va a interesar a la mayoría de los compradores tanto como la curva de depreciación de su auto nuevo o el cálculo del TCO, pero es una preocupación clave para maximizar los beneficios de la próxima migración de autos eléctricos.

California Corresponsal

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