¿Por qué ha cambiado el cálculo de la inflación del IPC con el tiempo?

Los precios al consumidor están aumentando al ritmo más rápido en unos 40 años, subiendo un 8,3 por ciento en abril en comparación con el año anterior.

A medida que aumenta la ira popular por el aumento de los costos, un coro de críticos ha estado argumentando que la cifra de inflación altísima en realidad se está subestimando.

En videos de YouTube, en programas de entrevistas conservadores y en publicaciones de analistas financieros, los críticos argumentan que en las últimas décadas los economistas han modificado una de las medidas estándar de inflación del gobierno, el índice de precios al consumidor, de manera que subestiman la rapidez con la que suben los precios. . Esas cifras de inflación más bajas le dan al gobierno un respiro económico, afirman, ahorrando dinero en gastos como el Seguro Social.

“La conclusión es que estos no son números precisos”, dijo Tucker Carlson, el presentador de Fox News, durante un segmento sobre la inflación a fines del año pasado. Agregó: “Haga los cálculos y verá que el número real, el aumento de la inflación, ni siquiera se acerca al 7 por ciento que reclama Washington”.

Pero los expertos en inflación dicen que los cambios en los cálculos a lo largo de los años han hecho que la tasa reportada sea una instantánea más precisa de cuánto están subiendo los precios para los compradores. La tasa bajo una metodología diferente podría ser más alta, dicen, pero el efecto sería pequeño, y el número alternativo haría un trabajo más pobre al reflejar los costos a los que se enfrentaban los consumidores. La inflación afecta a diferentes personas de manera diferente, pero eso no significa que las cifras generales sean incorrectas.

“Hay que entender el concepto: ¿Cuánto está pagando actualmente la gente por el consumo?” dijo Alan Detmeister, quien anteriormente fue jefe de la sección de precios y salarios en la Reserva Federal y ahora está en el banco UBS. “Está tratando de llegar a los gastos de bolsillo”.

Aquí hay dos cambios importantes realizados en la inflación desde la década de 1980 y por qué los economistas los adoptaron.

Las personas que son escépticas sobre las medidas de inflación de Estados Unidos a menudo citan un cambio en la forma en que se miden los costos de la vivienda en el Índice de Precios al Consumidor, una métrica observada de cerca producida por la Oficina de Estadísticas Laborales.

En 1983, el gobierno pasó de usar los precios de las viviendas, que también incluían los pagos de la hipoteca y los costos de mantenimiento, a usar los precios de alquiler para calcular el costo de la vivienda.

El costo de la vivienda para las personas que son propietarias de su propiedad ahora se mide utilizando lo que se denomina “renta equivalente de los propietarios”: cuánto costaría alquilar su casa si no fuera propietaria.

La idea es que las viviendas sean una inversión. Los precios de las casas se aprecian, y es posible que eventualmente vendas para obtener una ganancia una propiedad que hayas comprado. La renta, sin embargo, representa el consumo. No te deja con un activo que puedes vender en el futuro.

Los críticos a menudo argumentan que al dejar los precios de las viviendas fuera de la ecuación, la métrica de la inflación subestima el costo de vida en momentos en que los precios de las viviendas aumentan notablemente y cuando a los compradores primerizos les cuesta más afianzarse en el mercado. Algunos incluso afirman que si el gobierno utilizara la metodología anterior, su tasa de inflación reportada sería mucho más alta hoy que durante la década de 1980.

Es cierto que la inflación no es perfectamente comparable a lo largo del tiempo debido al cambio en la forma en que se midió la vivienda, dijo Omair Sharif, fundador de la firma de investigación Inflation Insights. Pero el cambio no sería suficiente para que la inflación de hoy supere el casi 15 por ciento que alcanzó hace 40 años.

“Sí, la inflación actual sería más alta, pero en aproximadamente 1,25 puntos porcentuales, no los 4 o 5 puntos porcentuales que dice la gente”, dijo Sharif, quien el año pasado obtuvo datos de precios de viviendas, costos de hipotecas y reparaciones de viviendas de la década de 1970, aplicó los pesos relevantes, e hice los cálculos con los números antiguos para ver cuánto cambió la inflación el cambio en la metodología.

“No fue un número alucinante como mucha gente piensa que es”, dijo.

Otra estimación, utilizando los cálculos utilizados en un artículo para The Quarterly Journal of Economics y actualizado para el boletín Full Stack Economics, encontró que incluir los precios de las viviendas y las tasas de interés en lugar del alquiler habría llevado la tasa de inflación al 11,5 por ciento en febrero, la fecha más reciente. disponibles, 3,6 puntos porcentuales más que la cifra oficial de ese mes. Eso es más que la estimación de Sharif, pero aún menos que la década de 1980.

Otros argumentan que la medida de alquiler del CPI subestima el costo de otros tipos de vivienda, señalando que los rastreadores de alquiler en tiempo real tienden a capturar precios en aumento mucho más rápidamente. Pero eso es por una razón simple: rastrean los alquileres nuevos, mientras que el CPI rastrea una muestra de los alquileres existentes, incluso para las personas que renuevan sus contratos de arrendamiento.

“Esta divergencia significa que, por el momento, el IPC no hace un buen trabajo al contar la historia de lo costoso que es para una persona o un hogar conseguir una vivienda en una nueva ciudad”, dijo Jeff Tucker, economista senior de bienes raíces. sitio web Zillow. Sin embargo, el punto es reflejar mejor cómo son los precios para todos los consumidores, no solo para los que buscan un nuevo hogar, dijo.

Los economistas una vez recolectaron una canasta de artículos, como huevos, leche, champú y otros artículos, y simplemente rastrearon cuánto costaron con el tiempo, actualizando la canasta solo en raras ocasiones. Pero esa medida fue criticada por sobreestimar potencialmente la inflación porque ignoraba que los consumidores ajustan sus gastos tanto con el tiempo como con el aumento de los precios.

Los economistas comenzaron a actualizar la canasta con mayor regularidad hace unos 20 años, y ahora las ponderaciones se restablecen cada dos años para reflejar en qué gasta realmente la gente su dinero.

También trataron de dar cuenta de las sustituciones. Imagina que el precio de las magdalenas subió un mes. En lugar de pagar más, un consumidor podría comprar galletas, una alternativa de postre decente pero más barata, y sus costos mensuales no aumentarían.

También pueden comprar un recipiente con menos cupcakes, cambiar a una marca más barata o comprar en una tienda de descuento donde los cupcakes son más baratos. Para tener en cuenta ese comportamiento, el gobierno modificó la forma en que calcula la inflación en algunas categorías en 1999, corrigiendo el problema a los ojos de muchos economistas.

Los críticos a veces plantean un punto aparte: que los intercambios de productos se realizan entre categorías completamente diferentes, como usar pollo cuando aumenta el precio del bistec. Esas sustituciones más grandes no se incluyen en el cálculo normal del IPC, pero se incluyen para una medida llamada Índice de Precios al Consumidor Encadenado. Si bien el IPC mostró que los precios aumentaron un 8,3 por ciento en abril respecto al año anterior, el IPC encadenado fue un poco más moderado, con solo un 7,8 por ciento.

¿Crees que esos cambios no son suficientes? Sin duda habrá más. El Departamento de Trabajo todavía está instituyendo cambios constantemente para tratar de hacer que el IPC sea un reflejo más exacto de la realidad.

“Es un buen método a largo plazo”, dijo Detmeister de UBS. “En el transcurso de un par de meses, incluso en el transcurso de un año, puede diferir de lo que sucede sobre el terreno”.