¿Por qué la tasa de mortalidad por coronavirus sigue siendo tan difícil de determinar?

¿Por qué la tasa de mortalidad por coronavirus sigue siendo tan difícil de determinar?


A medida que el coronavirus continúa propagándose en China, y países como Singapur y Corea del Sur enfrentan sus propios brotes locales, estamos en un punto crítico de decisión. ¿Debería la comunidad internacional continuar dedicando la mayor parte de sus recursos a contener este virus, o deberíamos centrarnos en la preparación nacional y la respuesta a una enfermedad que creemos que es probable que se propague a nivel mundial?

Es una decisión extremadamente difícil, especialmente sin una mejor información sobre qué proporción de personas mueren a causa de esta nueva enfermedad.

El surgimiento y la rápida propagación de este nuevo coronavirus ha provocado acciones sin precedentes por parte de las autoridades de salud pública de todo el mundo. En un intento por controlar la propagación, los funcionarios chinos han restringido el movimiento de aproximadamente 50 millones de personas en varias ciudades importantes a través de cordones y la suspensión del transporte público. Rusia y Filipinas, entre otros, han cerrado sus fronteras a los ciudadanos chinos. Los funcionarios estadounidenses están poniendo en cuarentena a los viajeros estadounidenses que regresan de la zona más afectada de China y evitan que los viajeros extranjeros que recientemente visitaron China ingresen a los Estados Unidos.

Estas acciones sin precedentes están motivadas en parte por la incertidumbre sobre la gravedad de este brote de coronavirus: seis semanas después, todavía no sabemos qué proporción de personas infectadas morirá a causa de la enfermedad.

La tasa de mortalidad, conocida por los epidemiólogos como el «riesgo de letalidad», es vital para evaluar el posible impacto de un brote. Desafortunadamente, la mayoría de lo que se ha informado sobre la tasa de mortalidad del nuevo coronavirus está mal.

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Muchos medios de comunicación informes simplemente compare el número total de muertes reportadas con el número total de casos reportados. Esta es, intuitivamente, la fracción de personas que mueren a causa de la enfermedad. Pero al principio de un brote, este tipo de cálculo simple a menudo es engañoso.

Los primeros casos identificados en un brote son típicamente personas que están bastante enfermas, y así es como su enfermedad llama la atención de las autoridades de salud en primer lugar. Por esta razón, las tasas de mortalidad temprana estimadas solo para aquellos pacientes tempranos que requieren atención médica serán altas.

Más adelante en el brote, a medida que los médicos y epidemiólogos mejoran en la identificación de casos, surge el problema opuesto. A medida que crece el brote, se diagnostica a más personas cada día de lo que se diagnosticó hace una semana, lo que significa que la mayoría de las personas aún se encuentran en medio de su enfermedad. Las estimaciones de mortalidad que incluyen a aquellas personas que aún no tienen un resultado descontarán la tasa de mortalidad.

Por ejemplo, muchos medios informan que la tasa de mortalidad de COVID-19 es de alrededor del 2 por ciento, porque 1,017 de 42,708 casos en China han muerto. Pero de esos 42,708, aproximadamente la mitad fueron diagnosticados solo en los últimos siete días y es probable que todavía experimenten síntomas, por lo que aún no se conoce su resultado.

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A lo largo de cualquier brote, hay un tercer problema, más difícil, con la estimación de la tasa de mortalidad. Por cada persona que está lo suficientemente enferma como para llamar la atención de las autoridades de salud pública, hay incluso más personas que tienen síntomas leves y nunca buscan atención médica. Debido a que no tenemos una idea de cuán grande es ese número, no podemos incluir a esas personas en nuestras estimaciones de mortalidad.

Este fenómeno ocurrió durante la pandemia de H1N1 2009. Las primeras estimaciones sugirieron una tasa de mortalidad del 3 al 4 por ciento, mucho más alta que la influenza estacional (que generalmente es inferior al 0.5 por ciento). En ausencia de información más confiable, los funcionarios de salud pública se prepararon para una pandemia grave.

Con el tiempo, a medida que se diagnosticaron más casos y se siguió a los pacientes, surgieron pruebas de que por cada caso confirmado por laboratorio de infección por H1N1, había Mas que 100 personas infectadas pero que no fueron diagnosticadas. Las estimaciones de la tasa de mortalidad para el H1N1 2009 finalmente cayeron por debajo de lo que normalmente se ve para la influenza estacional, por lo que al final, la enfermedad fue menos mortal de lo que sugirieron las evaluaciones iniciales.

A pesar de estas incertidumbres, los funcionarios de salud pública deben hacer lo que puedan para evaluar el riesgo y tomar decisiones sobre las intervenciones. Si la tasa de mortalidad es baja, similar a una temporada de gripe moderada, por ejemplo, los esfuerzos dramáticos actuales para «contener» y detener el brote a través de restricciones de viaje y cancelaciones de vuelos son menos justificables. Si la tasa de mortalidad es alta, entonces el riesgo para el público sería más serio y vale la pena considerar los esfuerzos más agresivos para detener el brote.

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E incluso si el virus no está contenido, es importante comprender la tasa de mortalidad para determinar la asignación adecuada de recursos: cuanto mayor sea la tasa de mortalidad, mayores serán los recursos que se necesitarán para apoyar el sistema de atención médica de los EE. UU.

En este momento, los funcionarios de salud pública y los proveedores de atención médica de EE. UU. Se centran principalmente en identificar casos graves y tratar a aquellos que se enferman, lo cual es excepcionalmente importante. Sin embargo, también existe una gran necesidad de comprender la verdadera tasa de mortalidad.

A través de una cuidadosa vigilancia, la comunidad científica internacional debería dedicar recursos significativos ahora a descubrir casos leves de la enfermedad para comprender la verdadera incidencia de infección asintomática. Sin estos datos, seguiremos adivinando la gravedad de este brote, lo que dificultará en gran medida la toma de decisiones de calidad y la asignación de recursos basada en la evidencia.

Caitlin Rivers, PhD, MPH (@cmyeaton) y Crystal Watson, DrPH, MPH (@C_R_Watson), son investigadores del Centro para la Seguridad de la Salud en la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

Acerca de

Pilar Benegas es una reconocida periodista con amplia experiencia en importantes medios de USA, como LaOpinion, Miami News, The Washington Post, entre otros. Es editora en jefe de Es de Latino desde 2019.