¿Por qué utilizar un diccionario en la era de las búsquedas en Internet?

No puedo recordar cuántos años tenía cuando aprendí las palabras por primera vez denotación (la definición de una palabra) y connotación (la sugerencia de una palabra). Pero recuerdo que me sentí un poco traicionado por la idea de que había una capa completa de lenguaje que no se podía transmitir a través de un diccionario. Como la mayoría de los jóvenes, disfruté aprendiendo, pero lo pensé como algo con lo que eventualmente terminaría. Supuse que a cierta edad necesitaría saberlo todo. Comprender los matices del lenguaje parecía un obstáculo para ese objetivo.

No fue hasta después de graduarme de la universidad y, posteriormente, darme cuenta de que no existe el conocimiento que lo abarque todo, que pude leer por placer. Un sentido de curiosidad, en lugar de un completismo desesperado, me guió. Empecé a ver diccionarios, inexactos como son, como guías de campo para la vida del lenguaje. Buscar palabras encontradas en la naturaleza se sintió menos como un error que como una admisión de que hay muchas cosas que no sé y una oportunidad para descubrir cuántas.

Valoro mi copia de 1954 del Webster’s New International Dictionary, segunda edición, que recogí en la calle cerca de mi apartamento en Brooklyn hace unos años. Sus 3.000 páginas (papel de la India, con un borde delantero jaspeado) están marcadas con un índice del pulgar. Lo mantengo abierto, solitario sobre una mesa, como suelen encontrarse los diccionarios en las bibliotecas. A menudo lo consulto durante los juegos nocturnos de Scrabble o durante la lectura de revistas al mediodía. La mayoría de las veces leo novelas por la noche, en la cama, así que cuando me encuentro con palabras desconocidas, escucho la parte inferior de la página y luego busco palabras a chorros. Cuando empiezo a encontrarme con estas palabras, nuevamente resplandecientes para mi mente que busca patrones, en artículos, podcasts, otros libros e incluso en conversaciones ocasionales, el universo lingüístico parece encogerse al tamaño de una pequeña ciudad. Los diccionarios intensifican mis sentidos, casi como ciertas sustancias que alteran la mente: dirigen mi atención hacia afuera, hacia una conversación con el lenguaje. Me hacen preguntarme a qué otras cosas estoy ciego porque todavía no me he enseñado a notarlas. Los especímenes manchados recientemente incluyen planetario, “Un modelo mecánico, generalmente un reloj, ideado para representar los movimientos de la tierra y la luna (y a veces también los planetas) alrededor del sol”. El Oxford English Dictionary también me dice que la palabra proviene del cuarto conde de Orrery, para quien se hizo una copia de la primera máquina, alrededor de 1700. ¿Útil? Obviamente no. ¿Satisfactorio? Profundamente.

Con los diccionarios, las palabras desconocidas se convierten en misterios solucionables. ¿Por qué dejarlos con conjeturas?

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Wikipedia y Google responden preguntas con más preguntas, abriendo páginas de información que nunca solicitó. Pero un diccionario se basa en el conocimiento común y utiliza palabras simples para explicar las más complejas. Usar uno se siente como abrir una ostra en lugar de caer por la madriguera de un conejo. Las palabras desconocidas se convierten en misterios solucionables. ¿Por qué dejarlos con conjeturas? ¿Por qué no consultar un diccionario y sentir la gratificación instantánea de emparejar el contexto con una definición? Los diccionarios te recompensan por prestar atención, tanto a las cosas que consumes como a tu propia curiosidad. Son un portal hacia el tipo de impulso irracional e infantil de simplemente saber las cosas que tenía antes de aprender se convirtieron en un deber en lugar de un juego. Lo que más me divierte son las palabras que no significan en absoluto lo que yo pensaba que significaban. Igual que pollo del cisne. Lo cual no tiene nada que ver con anillos o papelería. (Es un cisne joven).

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Por supuesto, existen muchos tipos diferentes de diccionarios. La forma en que han proliferado a lo largo del tiempo es un recordatorio de lo inútil que es abordar el lenguaje como algo que se puede comprender y contener por completo. El Diccionario de la Lengua Inglesa de Samuel Johnson, publicado en 1755, definía unas miserables 40.000 palabras. El OED original, propuesto por la Sociedad Filológica de Londres en 1857 y completado más de 70 años después, contenía más de 400.000 entradas. El universo Merriam-Webster es un descendiente directo del American Dictionary of the English Language de Noah Webster, publicado en 1828. Compilado solo por Webster a lo largo de más de 20 años, contenía 70.000 palabras, casi una quinta parte de las cuales nunca se habían publicado. definido antes. Webster, que mantuvo correspondencia con padres fundadores como Benjamin Franklin y John Adams, vio la lexicografía como un acto de patriotismo. Creía que era necesario establecer estándares estadounidenses de ortografía y definición para solidificar la identidad cultural de la joven nación como algo separado de la de Inglaterra.

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Quizás debido al entusiasmo de Webster por las reglas, los diccionarios han tenido durante mucho tiempo una reputación injusta como árbitros del lenguaje, como herramientas utilizadas para limitar en lugar de ampliar su rango de expresión. Pero los diccionarios no crean el lenguaje, la gente lo hace. Llevar diletante: La connotación superficial de la palabra es una invención moderna. El diccionario americano mencionado anteriormente de Noah Webster lo define como “alguien que se deleita en promover la ciencia o las bellas artes”. El OED cita su conexión con el verbo latino deleitar, que significa “deleitar o complacer”. Ser un diletante alguna vez significó que el amor y la curiosidad impulsaban su interés por una disciplina determinada. Para mí, los diccionarios son un portal hacia ese tipo de búsqueda de conocimiento no calculada. Me recuerdan que, cuando se trata de aprender, satisfacer la curiosidad es tan importante como prestar atención. Después de todo, ¿la curiosidad no es realmente otra forma de atención? Seguir tu curiosidad en lugar de ahuyentarla es una de las mejores formas que conozco de sentirme conectado con más de lo que está frente a ti.


Rachel del Valle es una escritora independiente cuyo trabajo ha aparecido en GQ y Real Life Magazine.