¿Produjeron los nazis estos cubos de uranio? Los investigadores buscan una respuesta.

El fracaso del programa nuclear de la Alemania nazi está bien establecido en el registro histórico. Lo que está menos documentado es cómo un puñado de cubos de uranio, posiblemente producidos por los nazis, terminaron en laboratorios de Estados Unidos.

Los científicos del Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico y la Universidad de Maryland están trabajando para determinar si tres cubos de uranio que tienen en su poder fueron producidos por el fallido programa nuclear de Alemania durante la Segunda Guerra Mundial.

La respuesta podría llevar a más preguntas, como si los nazis podrían haber tenido suficiente uranio para crear una reacción crítica. Y, si los nazis hubieran tenido éxito en la construcción de una bomba atómica, ¿qué habría significado eso para la guerra?

Los investigadores del laboratorio creen que pueden conocer el origen de los cubos a finales de octubre. Por el momento, la principal evidencia es anecdótica, en forma de historias transmitidas por otros científicos, según Jon Schwantes, investigador principal del proyecto.

El laboratorio no tiene evidencia científica o documentación que confirme que la Alemania nazi produjo los cubos negros, que miden alrededor de dos pulgadas de cada lado. Los nazis produjeron entre 1.000 y 1.200 cubos, aproximadamente la mitad de los cuales fueron confiscados por las fuerzas aliadas, dijo.

“El paradero de la mayoría de esos cubos se desconoce hoy”, dijo el Dr. Schwantes, y agregó que “lo más probable es que esos cubos estén doblados en nuestro arsenal de armas”.

“El quid de nuestro esfuerzo es, ante todo, confirmar el pedigrí de estos cubos”, dijo. “Creemos que son del programa nuclear de la Alemania nazi, pero tener evidencia científica de eso es realmente lo que estamos intentando hacer”.

Cuando se produjeron por primera vez, los cubos eran esencialmente uranio metálico puro. Con el tiempo, ese uranio elemental se ha descompuesto parcialmente en torio y protactinio. Para determinar la edad de los cubos, los investigadores planean utilizar un proceso llamado radiocronometría, que puede separar y cuantificar la composición química de los cubos.

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“El uranio se desintegra a un ritmo regular”, dijo el Dr. Schwantes. “Entonces, cuando medimos la proporción de torio a uranio en el cubo, eso es esencialmente una medida de la cantidad de tiempo que ha pasado”.

Y fijar el momento en que se fabricaron los cubos ayudaría a determinar si pudo haber sido a principios de la década de 1940 en Alemania. Tal determinación también traería más preguntas: ¿Podrían los nazis haber construido su propia bomba, alargando la guerra o incluso cambiando el resultado?

Finalmente, las fuerzas alemanas fueron derrotadas por los aliados en mayo de 1945, poniendo fin a la guerra en Europa, y en el Pacífico, Japón aguantó hasta septiembre, rindiéndose solo después de que Estados Unidos arrojó bombas atómicas sobre las ciudades de Hiroshima y Nagasaki, matando a decenas de personas. miles de personas.

El Dr. Schwantes, quien dijo que gravitaba hacia las matemáticas y la química en la escuela, dijo que prefería no especular sobre cómo la historia podría haber sido diferente, pero dijo que era surrealista “sostener este tipo de material histórico en la mano y pensar en dónde ha estado”. y quién más lo ha retenido “.

Algunos historiadores piensan que incluso con capacidad nuclear, los nazis no habrían podido cambiar cómo terminó la guerra.

Kate Brown, que enseña historia ambiental y de la Guerra Fría en el MIT, especuló que la producción de armas nucleares de la Alemania nazi probablemente no habría tenido mucho impacto en la guerra.

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“Estaban en modo de guerra total, cada vez más”, dijo. “Podrían haber hecho una bomba sucia. Eso no es tan difícil como hacer una bomba nuclear “.

Un ingrediente clave que los alemanes necesitaban para producir una bomba atómica era el agua pesada, que es agua hecha de un isótopo de hidrógeno llamado deuterio que tiene el doble de masa del hidrógeno regular.

En su búsqueda para producir una bomba atómica, los alemanes querían usar un método en el que el uranio se sumerge en agua pesada, dijo el profesor Brown. Pero los aliados dieron a esos planes “un gran golpe” cuando bombardearon una planta en Noruega que era el único lugar donde los alemanes podían obtener el ingrediente clave, agregó.

Además, para tener éxito en sus esfuerzos, la Alemania nazi habría necesitado grandes fábricas para producir bombas, vastas extensiones de tierra para probarlas y seguridad contra la amenaza de ataques aéreos para que los enemigos no pudieran espiarlos, dijo el profesor Brown.

Adam Seipp, profesor de historia en la Universidad Texas A&M, dijo que la Alemania nazi carecía de recursos porque era “realmente mala en la producción industrial”.

“Es una de las razones por las que perdieron la guerra de manera tan catastrófica”, dijo.

El profesor Brown dijo que incluso si la Alemania nazi hubiera podido producir una bomba sucia, los alemanes habrían necesitado un avión que pudiera volar sin ser detectado una gran distancia.

“No habrían tenido aviones que hubieran llegado a ciudades como Moscú”, dijo. “Realmente, el único objetivo en el que puedo pensar sería Londres”, dijo.

El profesor Brown dijo que si bien una bomba nazi no habría tenido mucho impacto en la guerra, los nazis prepararon el escenario para la Guerra Fría simplemente tratando de construir una. Los soviéticos, que en ese entonces eran aliados de Estados Unidos para derrotar a Alemania, sabían que los estadounidenses sacaron este uranio del país “directamente de debajo de ellos”, dijo.

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“Eso se convierte en un verdadero motor de sospecha que establece la Guerra Fría, casi de inmediato”, dijo el profesor Brown.

Después de la guerra, la Unión Soviética y Estados Unidos estaban interesados ​​en los científicos alemanes y su equipo, dijo el profesor Seipp. Estados Unidos incluso lanzó un esfuerzo encubierto, la Operación Paperclip, con el objetivo de “trasladar a científicos alemanes de alto valor a los Estados Unidos y, a menudo, francamente, ignorando sus pasados ​​de guerra muy problemáticos, para que se mantengan al margen de los sombreros soviéticos”.

“Eso ayuda a ampliar la brecha cada vez mayor entre estos antiguos aliados”, dijo.

Lo que siguió fue una carrera armamentista entre Estados Unidos y los soviéticos (Estados Unidos mostró su fuerza primero cuando bombardeó Japón en 1945), a la que siguió una carrera espacial entre los antiguos aliados.

Por ahora, el Dr. Schwantes dijo que los resultados preliminares en dos cubos parecen prometedores. La ciencia que se utiliza para fechar los cubos no es nueva, dijo, y agregó que la radiocronometría es la misma técnica que los científicos usaron para establecer la edad de la tierra en 4.500 millones de años.

“En nuestro caso, es la misma ciencia aplicada a diferentes problemas”, dijo Schwantes. Mientras que los científicos que establecieron la edad de la Tierra estaban trabajando con escalas de tiempo en miles de millones de años, dijo: “Estamos interesados ​​en regímenes de tiempo que son como de cero a 100 años”.