‘Puede ser una imagen’: como es navegar en Instagram estando ciego

Usar un lector de pantalla para navegar por Instagram, como hacen algunas personas con baja visión, es un extraño mosaico de sonidos. Puede ser abrumador, especialmente si está acostumbrado a escanear información rápidamente con los ojos, escuchar una voz sintética recitar torpemente nombres de usuario, marcas de tiempo y recuentos de Me gusta como si fueran todos igualmente importantes como el contenido real de la publicación. Entre toda esa estimulación auditiva, si alguien agrega texto alternativo a su foto, es posible que escuche algo como “John y yo parados con los tobillos en el agua en la playa. John hace una mueca de angustia mientras yo, amenazadoramente, sostengo un cangrejo muerto y me río “.

Los usuarios deben agregar las descripciones de imágenes utilizadas por los lectores de pantalla y, como muchas funciones de accesibilidad en las redes sociales, esos campos se descuidan regularmente. En esos casos, la voz a veces recita texto alternativo que Instagram o el dispositivo del usuario genera automáticamente. El resultado, me dice Danielle McCann, coordinadora de redes sociales de la Federación Nacional de Ciegos, puede ser bastante divertido. Las descripciones que han evolucionado a partir de años de aprendizaje automático a menudo identifican erróneamente lo que está sucediendo en las fotos.

Recientemente, se estaba desplazando por Instagram cuando su lector de pantalla dijo que había una foto de “dos gatos marrones acostados sobre una superficie texturizada”. Su esposo le informó que en realidad era un anuncio de una tienda de novias que mostraba a una mujer con un vestido de novia. “Gracias a Dios no estaba [commenting] como, ‘Oh, esos gatos son lindos’, ¿sabes? “

Este tipo de malas interpretaciones algorítmicas son bastante comunes. Aquí hay una muestra de descripciones que escuché mientras navegaba por Instagram con VoiceOver en mi teléfono: “polo rojo, manzana, unicornio” (una foto de una camiseta con el dibujo de un sofá), “puede ser una imagen de interiores “(Una foto de un gato junto a una planta de interior),” puede ser una imagen de comida “(una foto de conchas marinas),” puede ser una caricatura “(casi todas las ilustraciones o paneles cómicos) y una gran cantidad de “Puede ser una imagen de una persona” (una variedad de fotos que muestran a una o más personas).

A medida que los dispositivos han ganado configuraciones de accesibilidad como aumento, alto contraste y lectores de pantalla integrados, las redes sociales también se han vuelto lentamente más accesibles para las personas ciegas o con baja visión: muchos sitios y aplicaciones responden a la configuración del dispositivo de los usuarios, tienen opciones para alternar los modos claro y oscuro, y permitir a los usuarios componer descripciones de imágenes. Pero la existencia de esas funciones no garantiza que las personas con discapacidades no sean excluidas en línea. La accesibilidad a las redes sociales es un esfuerzo grupal. Las personas deben conocer las funciones, comprender cuáles son y recordar cómo utilizarlas. Una plataforma puede tener cientos de opciones de accesibilidad, pero sin la participación de todos los usuarios, las personas aún se quedan fuera.

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Incluso cuando las personas usan texto alternativo, a menudo no piensan completamente en lo que es importante transmitir a alguien que no puede ver las fotos. Algunas personas escribirán descripciones demasiado simplistas como “flor roja” o “chica rubia mirando al cielo”, sin describir realmente qué tienen las imágenes que hacen que valga la pena compartirlas. En el otro extremo, varios párrafos de texto para describir una imagen pueden resultar molestos para navegar con un lector de pantalla. McCann les dice a sus amigos que piensen en el texto alternativo como un ejercicio de escritura: “¿Cómo puede proporcionar tanta información en la menor cantidad de palabras posible?”

“La regla general es ser informativo, no poético”, dice la Fundación Estadounidense para Ciegos (AFB). “Pero en las redes sociales, siéntete libre de agregar algo de personalidad; probablemente estés compartiendo esa foto de tu perro porque tiene una expresión hilarante e inquisitiva, por ejemplo, no porque sea una mezcla de pitbull en blanco y negro”.

Si bien las descripciones de imágenes automatizadas podrían eventualmente mejorar más allá del nivel de confundir a una mujer con un vestido de novia con algunos gatos, no pueden reemplazar el elemento humano. Facebook tuvo una interrupción de la imagen en 2019 que mostró a todos sus usuarios las etiquetas de fotos que generalmente están ocultas, mostrando descriptores asignados por la máquina como “La imagen puede contener: personas de pie”. ¿Están las personas contenidas en esa imagen abrazándose y haciendo muecas? ¿Están parados frente a una vista impresionante? Las redes sociales pueden sentirse mucho menos sociales si su acceso al contenido compartido en ellas se basa en las interpretaciones conservadoras de las computadoras.

Los defensores enfatizan que la accesibilidad siempre debe ser una consideración desde el principio, “no como un complemento de una plataforma ya existente mucho después del hecho”, dice AFB. Pero las plataformas más populares, incluidas Twitter, Instagram y TikTok, no tomaron esa ruta durante el desarrollo inicial y, en cambio, están constantemente poniéndose al día para mejorar su accesibilidad. Cuando se implementan esas mejoras, nunca se garantiza que las personas las utilicen de manera constante.

Una de las mayores barreras es la suposición de que las personas ciegas simplemente no estarán interesadas en los medios visuales. “El hecho de que sean visuales no significa que de inmediato no sean atractivos para las personas ciegas o con problemas de visión”, dice McCann. “Creo que ese es un gran error: ‘Oh, bueno, a ellos no les importan las imágenes’. Pero lo hacemos.” Cuando la cultura se moldea en las redes sociales, apesta perder un lenguaje social compartido porque no se pueden ver las imágenes de las que todos hablan.

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Christy Smith Berman, editora de baja visión en Can I Play That, respondió a un tweet de TT Games que anunciaba el retraso de Lego Star Wars con texto en una imagen. Cuando ella respondió con un solicitud de texto alternativo, Smith Berman recibió respuestas de personas que expresaron su incredulidad de que las personas ciegas incluso estuvieran en Twitter para empezar, y mucho menos se preocuparan por los videojuegos.

Esas suposiciones falsas a menudo significan que las personas se quedan fuera de los momentos culturales divertidos en las redes sociales. Los memes generalmente involucran iteraciones de imágenes no descritas que evolucionan rápidamente con palabras diminutas en fuentes extrañas. Los videos virales se vuelven a publicar y se comparten sin ningún tipo de descripción, a través de audio o texto, de lo que sucede en la pantalla. “Oh, debe ser alguien bailando”, piensa McCann cuando se encuentra con un TikTok sin audio además de la música. “Bueno, no, en realidad es alguien que hace un bistec con queso. Pero no lo sabía porque no hay indicación de audio “.

“Muchos de los memes que la gente comparte no les agregan texto alternativo”, dice Steven Aquino, un periodista legalmente ciego. Aquino no usa un lector de pantalla, sino que confía en la ampliación, pero a veces todavía se pregunta qué sucede en los memes. “Es muy difícil porque no puedo ver tan bien, y me siento como, ‘Está bien, se supone que es divertido, pero no puedo decirlo”.

Más allá de un simple descuido de las funciones de accesibilidad, transmitir humor visual a través del texto no es algo para lo que todos tengan una habilidad especial. Las imágenes más divertidas se basan en la sincronización de la comedia a través de una composición visual cuidadosa, el conocimiento previo de un meme específico o la familiaridad con varias referencias culturales diferentes. Escribir una descripción de imagen para un meme esotérico puede ser como explicar la cultura de Internet a tus abuelos: de repente, no sabes cómo describir qué es exactamente lo que te hizo reír. La naturaleza complicada de la alfabetización de memes no es algo de lo que podamos culpar a las plataformas, simplemente no es algo que la persona promedio esté acostumbrada a expresar con palabras.

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Pero hay otros factores menos complicados que pueden afectar las experiencias en línea de las personas ciegas o con baja visión. Aquino señala que las personas usarán caracteres especiales Unicode en sus nombres de visualización de Twitter que son más difíciles de leer y no son interpretados como letras por el software de lectura de pantalla. Un lector de pantalla no es técnicamente incorrecto si lee un carácter como “mayúscula matemática en negrita”, pero la mayoría de las personas videntes lo leerán simplemente como una letra con un formato diferente.

“Para las personas que usan lectores de pantalla, este software es tan inteligente”, dice Aquino. “Entonces, si tienes un nombre inteligente, tu voz en off o lo que sea que uses fallará”. Los tweets que incluyen filas de emojis, o muchos caracteres especiales para crear una imagen o transmitir una escritura cursiva, pueden ser un infierno de escuchar cuando son leídos por un lector de pantalla. Publicar una captura de pantalla del tweet con texto alternativo es una alternativa viable, pero la gente rara vez sabe cómo hacerlo.

McCann se alegra de que muchos sitios hayan mejorado sus opciones de accesibilidad a lo largo de los años, pero desearía que se usaran más ampliamente y se pregunta por qué no se promocionan mejor. TikTok tiene texto a voz y advierte a las personas cuando los efectos de parpadeo en sus videos pueden desencadenar convulsiones, entonces, ¿por qué no todos los sitios sociales pueden tener mejores indicaciones para alentar a los usuarios a agregar subtítulos, descripciones visuales y texto alternativo?

“La responsabilidad de la educación recae en la comunidad de discapacitados”, dice. “¿Por qué no hay más educación de estas empresas convencionales?”

McCann desearía que fuera más fácil para ella unirse a la fiesta cuando cosas como los videos de TikTok se vuelven virales. “A menos que alguien se siente conmigo y me explique lo que está pasando, definitivamente siento que no puedo tener una conversación al respecto con alguien”, dice ella. “Es excluyente hasta cierto punto, porque me gustan las bromas. Me gustan las recetas de pasta. ¡Quiero saber esas cosas! Sigo siendo parte del tejido social “.

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