¿Qué crisis energética? La industria europea está mostrando su adaptabilidad

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El gran economista Robert Solow dijo en broma que podía ver la revolución de TI en todas partes excepto en las estadísticas de productividad. Hoy puedo ver la crisis energética de Europa en todas partes excepto en las cifras de producción industrial.

Después de un año de precios de energía muy altos, así como de gas costoso para aquellas industrias que lo utilizan en el proceso de producción (como materia prima), ¿no esperaría que la industria sufriera? Especialmente porque sabemos que Europa ha logrado reducir al menos el consumo de gas de manera bastante significativa en respuesta al uso del gas como arma por parte del presidente ruso, Vladimir Putin. Y dos veces, especialmente porque hemos escuchado muchas quejas sobre cómo la fabricación europea se está volviendo poco competitiva y que Estados Unidos atraerá a la base industrial del continente.

Pero eche un vistazo al volumen de la producción industrial manufacturera en la UE y la eurozona en el gráfico a continuación. Si puede detectar cómo Putin ha aplastado a la industria europea (no por falta de intentos), hágamelo saber. La UE en su conjunto nunca ha producido mayores volúmenes de bienes manufacturados que en la actualidad. Lo mismo es cierto para la eurozona, aunque sus volúmenes han alcanzado magnitudes similares dos veces antes, pero solo brevemente (a fines de 2017 y la primavera de 2008).

Si observa países específicos, los números suben y bajan un poco de un mes a otro, por lo que sin duda puede encontrar lo que parece una tendencia a la baja de algunos meses en algunos países. Pero prácticamente todos los países de la UE aumentaron su producción industrial desde septiembre de 2021 hasta septiembre de 2022 (las últimas cifras completas), a menudo en grandes cantidades. Si han tenido problemas con los extraordinarios precios de la energía este año, es una lucha muy relativa.

Cambio en los volúmenes de producción industrial manufacturera de septiembre de 2021 a septiembre de 2022

Estos son números muy aproximados y no dan una idea granular de cómo se han adaptado las fábricas de Europa. Pero hay muchos estudios a nivel de país que profundizan más en el sector manufacturero. Y confirman en gran medida el panorama general de que la industria es más sólida de lo que parece.

El trabajo más complicado que he visto es sobre Alemania. La semana pasada, el Instituto Ifo publicó una encuesta que muestra que del 59 % de las empresas industriales que utilizan gas en el proceso de producción, un sorprendente 75 % informó que había podido reducir el uso de gas sin tener que reducir la producción. (He reproducido un gráfico del estudio a continuación que muestra la distribución de las respuestas). Casi el 40 por ciento informó que tenía margen de maniobra para consumir incluso menos gas sin que la producción sufriera. Dado que el gas que no se usa en la producción es gas que se puede usar para generar energía, esto equivale a un alto grado de adaptabilidad a los altos precios de la energía.

Es cierto que una pequeña minoría de empresas ha advertido que es posible que no solo tengan que reducir sino detener la producción por completo si tienen que reducir el uso de gas. Y hay ejemplos de fábricas que cierran, por ejemplo, por amoníaco que consume mucha gasolina. Pero el panorama general es mucho más optimista de lo que uno podría haber pensado.

Información más detallada en la misma línea proviene de un estudio econométrico del consumo de gas por parte de todos los sectores económicos (pequeños usuarios, usuarios industriales y centrales eléctricas) del Leibniz Information Center for Economics. Los autores filtran los efectos extraños en el uso del gas, como el clima, y ​​descubren que, en respuesta a los precios más altos desde el otoño de 2021, los usuarios industriales y pequeños han reducido el consumo en cantidades significativas (hasta un 19 y un 36 por ciento respectivamente).

Y Ben McWilliams, del grupo de expertos Bruegel, ha publicado números en Twitter mostrando que si bien la industria de Italia había usado recientemente un 24 por ciento menos de gas que el promedio de 2019-21, su producción industrial se había mantenido por completo. el hace un observación similar sobre la industria alemana.

¿Cuál es el resultado? Que Europa ha peleado la guerra económica mejor de lo que se cree. Porque una guerra es lo que es; mientras que Putin está tratando de matar de hambre y congelar a la gente de Ucrania para que se someta, también está atacando económicamente a Europa para alentarla a traicionar a los ucranianos que luchan por su forma de vida. Pero al igual que los fracasos de Rusia en el campo de batalla, su potencia económica no es tan devastadora como muchos piensan. Las economías capitalistas democráticas liberales son notablemente adaptables, no sin esfuerzo, sino porque tienen los recursos económicos y políticos, y los medios para desplegarlos, para absorber los golpes con determinación.

Los propios industriales parecen haberse dado cuenta de que el golpe no fue tan duro como pensaban. Los líderes empresariales parecen estar respirando con más facilidad que hace solo semanas y meses. Tal vez deberíamos hacer lo mismo, pero solo un poco, porque si las cosas van mejor de lo que se temía, un poco de complacencia es todo lo que se necesita para matarlo.

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