¿Qué es el Protocolo de Irlanda del Norte?

LONDRES – Durante meses, una batalla por el estatus de Irlanda del Norte ha sido el legado más espinoso del Brexit, e incluso ha provocado un conflicto conocido como las “guerras de las salchichas”. Ahora, Gran Bretaña ha subido la apuesta al exigir que las reglas comerciales posteriores al Brexit para Irlanda del Norte que acordó hace dos años sean eliminadas y reemplazadas.

La Unión Europea respondió a ese llamado el miércoles con un plan de gran alcance para resolver los problemas prácticos planteados por ese tratado Brexit, el protocolo de Irlanda del Norte, que ha provocado una confrontación a gran escala entre Gran Bretaña y el bloque. Es una disputa que podría molestar a Estados Unidos.

El protocolo tiene como objetivo resolver uno de los problemas más complejos creados por el Brexit: qué hacer con la frontera entre Irlanda del Norte, que forma parte del Reino Unido, y la República de Irlanda, que sigue formando parte de la Unión Europea.

Según la nueva propuesta de Bruselas, los controles de alimentos y productos animales que van desde Gran Bretaña continental a Irlanda del Norte se reducirían en un 80 por ciento, se recortarían los trámites aduaneros para los envíos de muchos productos y se garantizaría el flujo de medicamentos.

“El paquete de hoy tiene el potencial de marcar una diferencia real y tangible sobre el terreno”, dijo Maros Sefcovic, vicepresidente de la Comisión Europea, el órgano ejecutivo del bloque de 27 naciones, y agregó que esto equivalía a un “modelo alternativo para la implementación de el protocolo.”

Pero no ofreció ninguna concesión sobre una demanda hecha el martes por Gran Bretaña de un acuerdo completamente nuevo, uno que eliminaría cualquier papel del Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas, el tribunal superior del bloque, como árbitro en las disputas. Bruselas ya había rechazado esa idea.

Para los críticos del Sr. Johnson, la brecha sobre el protocolo es evidencia de su falta de confiabilidad, su voluntad de romper los compromisos internacionales y su negación de responsabilidad por las consecuencias de la retirada de Europa que defendió. Los aliados de Johnson acusan a la Unión Europea de inflexibilidad en la aplicación de las reglas, una mezquina falta de sensibilidad a los sentimientos en partes de Irlanda del Norte y una hostilidad vengativa hacia Gran Bretaña por salir del bloque.

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Detrás de todas las fanfarronadas se esconden los temores sobre la fragilidad de la paz de Irlanda del Norte que elevan las apuestas más allá de las típicas disputas comerciales. El presidente Biden, que habla a menudo sobre su herencia irlandesa, ya advirtió a Johnson que no haga nada para socavar el Acuerdo del Viernes Santo que ayudó a poner fin a la violencia.

Es justo decir que si bien el acuerdo suena como el título de un thriller de espías, en realidad es un texto legal seco que no se encontrará en las listas de lectura de vacaciones de la mayoría de la gente.

La frontera entre Irlanda del Norte, que permanece en el Reino Unido, e Irlanda, que está en la Unión Europea, está en disputa, y partes de ella se fortificaron durante las décadas de violencia conocidas como “The Troubles”. Pero después del acuerdo de paz del Viernes Santo de 1998, esos signos visibles de división se han desvanecido a lo largo de la frontera abierta. Nadie quiere recuperar los puntos de control, pero como parte de su plan Brexit, Johnson insistió en abandonar la unión aduanera europea y su mercado único, que permite que las mercancías fluyan libremente a través de las fronteras europeas sin controles.

El protocolo establece un plan para hacer frente a esta situación única. Lo hace efectivamente dejando a Irlanda del Norte mitad dentro del sistema europeo (y su mercado gigante) y mitad dentro del británico. Suena ordenado, lógico, incluso, hasta que intentas que funcione.

El plan significa más controles sobre las mercancías que ingresan a Irlanda del Norte desde el Reino Unido continental, creando efectivamente una frontera en el Mar de Irlanda y dividiendo el Reino Unido. Frente a toda la nueva burocracia, algunas empresas británicas han dejado de suministrar a las tiendas en Irlanda del Norte, diciendo que simplemente no pueden manejar el papeleo adicional que ahora se necesita.

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Esto ha enfurecido a algunos legisladores conservadores y ha encendido el sentimiento entre aquellos en Irlanda del Norte que quieren que la región siga siendo parte del Reino Unido. Los unionistas, en su mayoría protestantes, se identifican como británicos y creen que los cambios podrían amenazar su futuro en el Reino Unido.

Entonces, si bien no poder obtener el tipo correcto de salchichas puede parecer un pequeño inconveniente, para muchos sindicalistas, parece que su identidad británica es lo que hay en la freidora.

El bloque ha pisado los talones, en parte porque Johnson firmó el protocolo, pero también porque él mismo lo negoció y lo aprobó en el Parlamento británico.

Los críticos británicos acusan a los europeos de ser demasiado rigurosos y legalistas en su interpretación del protocolo, y de ser demasiado celosos con los controles requeridos.

Pero los líderes de la UE creen que los intereses existenciales del bloque están en riesgo. Para Bruselas, el mercado único es una de sus piedras angulares y dice que necesita controlar lo que entra en él. Si eso se socava, podría amenazar los componentes básicos de la integración europea.

Según el protocolo, los alimentos de origen animal, sí, como las salchichas, que vienen de Gran Bretaña continental a Irlanda del Norte necesitan una certificación sanitaria para garantizar que cumplen con los estándares europeos en caso de que terminen en Irlanda, que sigue siendo parte del mercado único de la Unión Europea.

Los británicos quieren un sistema ligero, es decir, uno en el que haya controles mínimos, sobre los productos que las empresas prometen permanecerán en Irlanda del Norte.

Pero la Unión Europea quiere que Gran Bretaña se adhiera a las normas europeas de certificación sanitaria para minimizar la necesidad de controles. Hasta ahora, muchas de las regulaciones se han renunciado durante un “período de gracia” y, si se promulgan, las últimas propuestas de Bruselas deberían eliminar el chisporroteo de las “guerras de las salchichas”.

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Gran Bretaña dice que ya tiene motivos para implementar una cláusula de emergencia conocida como Artículo 16 que le permite actuar unilateralmente, permitiéndole efectivamente suspender partes del protocolo. No planea hacerlo por el momento, pero la opción permanece sobre la mesa.

Si Gran Bretaña hace esto, lo más probable es que la parte europea acuse a Johnson de violar un tratado. Esto podría conducir a represalias y una posible guerra comercial entre Gran Bretaña y la Unión Europea.

Eso es probable.

Durante las interminables conversaciones sobre el Brexit, Johnson solía jugar duro con los europeos, a veces confiando en la llamada estrategia de un loco y amenazando con abandonar el bloque sin ningún acuerdo.

Así que esto puede ser solo otra tirada de dados de negociación, y la mayoría de los analistas creen que, para los británicos, el mejor resultado sería obtener concesiones sobre el protocolo de Bruselas.

La respuesta de la Comisión Europea ha sido hablar con empresas y otros grupos de Irlanda del Norte y centrarse en resolver sus problemas prácticos. Espera que las concesiones ofrecidas el miércoles satisfagan a los grupos empresariales de Irlanda del Norte, si no a todas las demandas del gobierno de Londres. Bruselas tiene un margen de maniobra limitado, sin embargo, si Gran Bretaña realmente presiona su demanda de un cambio en el papel del Tribunal de Justicia de las Comunidades Europeas en el arbitraje de disputas.

Sí, porque en última instancia, Johnson no tiene otra alternativa real al protocolo que no sea romperlo y desafiar a la República de Irlanda a resucitar la frontera irlandesa. Eso podría inflamar las tensiones sectarias en Irlanda del Norte, provocar una guerra comercial con Bruselas y aumentar la tensión con la administración Biden.

Monika Pronczuk contribuyó con reportajes desde Bruselas