¿Qué guardar? El cambio climático obliga a tomar decisiones brutales en los parques nacionales.

Durante más de un siglo, la misión principal del Servicio de Parques Nacionales ha sido preservar el patrimonio natural de los Estados Unidos. Pero ahora, a medida que el planeta se calienta, transformando los ecosistemas, la agencia está admitiendo que su objetivo tradicional de conservación absoluta ya no es viable en muchos casos.

A fines del mes pasado, el servicio publicó un documento de 80 páginas que establece una nueva guía para los administradores de parques en la era del cambio climático. El documento, junto con dos artículos revisados ​​por pares, es esencialmente un conjunto de herramientas para el nuevo mundo. Su objetivo es ayudar a los ecologistas y administradores de parques a enfrentar el hecho de que, cada vez más, ahora deben elegir activamente qué salvar, qué pastorear a través de una transformación ambiental radical y qué desaparecerá para siempre.


“El concepto de que las cosas regresen a alguna condición histórica fija ya no es sostenible”, dijo Patty Glick, científica senior de adaptación climática en la Federación Nacional de Vida Silvestre y una de las autoras principales del documento.

La nueva investigación y orientación, que se centran en cómo planificar los peores escenarios, decidir qué especies y paisajes priorizar y cómo evaluar el riesgo de reubicar a aquellos que no pueden sobrevivir de otra manera, representan una especie de “ajuste de cuentas” para el Servicio de Parques, dijo Glick.

Para una profesión ligada durante mucho tiempo a mantener precedentes históricos, el cambio es brutal, dijo Gregor W. Schuurman, científico del programa de respuesta al cambio climático del Servicio de Parques que ayudó a redactar la nueva guía.


“Es regateo. Nadie quiere hacer esto. Todos nos metimos en este juego, como dice la misión del Servicio de Parques, para ‘conservar intactos’ ”, dijo el Dr. Schuurman. “Pero si no puedes hacer eso de la forma que pensabas, tienes que ver qué puedes hacer. A menudo hay más flexibilidad de lo que uno imagina “.

El equipo detrás del informe mantuvo un perfil bajo durante la Administración Trump, cuando el Servicio de Parques estaba en el centro de frecuentes batallas políticas. En 2018, por ejemplo, los gerentes intentaron eliminar el papel de la humanidad en el cambio climático de un informe sobre el aumento del nivel del mar. El día antes de la toma de posesión del presidente Biden, comenzaron a publicar sus artículos, que tardaron años en elaborarse.

El primero, titulado “Resistir, aceptar, dirigir”, tiene como objetivo ayudar a los empleados del parque a clasificar especies y paisajes. En algunos casos, eso significará renunciar a largos esfuerzos para salvarlos. El segundo describe cómo evaluar los riesgos al reubicar especies. Eso puede ser crucial para salvar plantas y animales que ya no pueden sobrevivir en su hábitat natural.

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Esos dos artículos fueron la base de la guía publicada el mes pasado. En la primera página de ese documento, colocada sobre una foto de las montañas de Santa Mónica carbonizadas después del incendio de Woolsey en 2018, los autores afirman que “no será posible salvaguardar todos los recursos, procesos, activos y valores del parque en su estado actual. forma o contexto a largo plazo “.

Las decisiones sobre qué proteger son especialmente inminentes para los bosques, donde los cambios están llevando a algunos investigadores a preguntarse si la era de los bosques de América del Norte está llegando a su fin.

En el suroeste de los Estados Unidos, por ejemplo, la investigación sugiere que, en caso de incendios forestales, hasta el 30 por ciento de las tierras forestales nunca volverán a crecer porque el calentamiento global favorece a los arbustos o pastizales en sus áreas de distribución. Parece probable que los árboles de Joshua pierdan todo su hábitat en el parque nacional del mismo nombre a finales de siglo.

Las nuevas pautas esencialmente piden a los administradores de parques que piensen más allá de la resistencia al cambio y comiencen a considerar la transformación como el tema predominante para ser recibido y administrado. En algunos casos aislados, resistir el cambio ecológico puede funcionar por un tiempo. En otros casos, se deben aceptar las pérdidas. Pero con la misma frecuencia, puede haber espacio para guiar cambios en una dirección menos calamitosa.

Por ejemplo, algunas especies de árboles nativos en el Parque Nacional Acadia, Maine, están luchando por sobrevivir a medida que las temperaturas aumentan. Los arbustos invasores de zarzas, traídos a los Estados Unidos como plantas ornamentales, se adaptan mucho mejor a las temperaturas más cálidas que las especies nativas y se están moviendo rápidamente para ocupar su lugar. Las invasoras producen hojas antes en primavera que las especies nativas, sombreando cualquier árbol joven que intente emerger. Y, a medida que el clima templado llega cada vez más temprano (la temporada de cultivo ya se ha alargado dos meses en la costa de Maine durante el último siglo y medio debido al calentamiento global), las zarzas solo se vuelven más exitosas y abundantes.

“Son matorrales densos y no se puede caminar a través de ellos”, dijo Abraham Miller-Rushing, ecologista y coordinador científico del Parque Nacional Acadia. También son un hábitat perfecto para las garrapatas que pueden transmitir la enfermedad de Lyme.

Durante los últimos 30 años, el parque ha enviado equipos de personas para cortar y arrancar los arbustos. Pero eso no funcionará por mucho tiempo. “Los modelos muestran que de las 10 especies de árboles más comunes en el parque, se predice que nueve de ellas perderán hábitat durante los próximos 80 años, ya sea disminuyendo mucho o desapareciendo por completo”, dijo el Dr. Miller-Rushing. Eso incluye el abeto rojo, que constituye el 40 por ciento de los árboles del parque. Si desaparecen, gran parte del suelo del bosque se abriría repentinamente a los arbustos invasores, que llenarían el espacio abierto más rápido de lo que cualquier esfuerzo manual podría detenerlos.

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En este momento, los administradores del parque todavía están encontrando nuevos árboles jóvenes de abetos rojos alrededor del parque, lo cual es una buena señal. Pero las cosas podrían cambiar muy rápidamente, mucho antes de 80 años a partir de ahora. “Esa disminución podría ser rápida”, dijo el Dr. Miller-Rushing. El abeto rojo es muy sensible a la sequía. “Podrías imaginar un escenario en el que tengamos una sequía combinada con una plaga de insectos o un patógeno. Eso podría derribar el abeto muy rápido “.

Ya le pasó al pino rojo. Casi todas las especies del parque han sido aniquiladas en los últimos 6 años por un solo insecto invasor, la escama del pino rojo. “Probablemente así es como ocurrirán muchas de estas transiciones”, dijo la Dra. Miller-Rushing. “No lento, sino rápido”.

Los administradores del parque Acadia ya están usando el marco Resist, Accept, Direct para decidir qué hacer. En este momento, están considerando seleccionar ciertas especies de árboles del sur para plantarlas a mano dentro del parque, con la esperanza de evitar un bosque lleno de zarzas.

Cualquiera sea la acción que tomen, en las próximas décadas, el parque no se verá como la Acadia del pasado. “Cuando nuestros bosques se conviertan en maderas duras o, Dios no lo quiera, en tierras de arbustos invasores, las postales se verían diferentes entonces”, dijo la Dra. Miller-Rushing.

“Definitivamente hay una sensación de pérdida”, agregó, pero también “una sensación de urgencia”.

El Dr. Miller-Rushing terminó su doctorado en biología de la conservación en 2007. En ese momento, dijo, todavía se pensaba en las áreas protegidas como los parques nacionales como lugares estáticos que podrían preservarse para siempre con las técnicas adecuadas. “No nos estaban capacitando sobre cómo gestionar el cambio”, dijo. “Nos estaban capacitando sobre cómo mantener las cosas como estaban en el pasado”.

Eso significa que casi todos en su línea de trabajo fueron sorprendidos sin estar preparados para la realidad actual. “Hay toda una profesión en la que la gente tiene que cambiar nuestra forma de pensar”, dijo la Dra. Miller-Rushing.

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Los cambios se producen en un momento en que también se están reexaminando otros aspectos del enfoque tradicional de conservación de Estados Unidos, como la expulsión forzosa de pueblos indígenas de las tierras que habían administrado durante miles de años. Lejos de ser extensiones vírgenes, ahora se entiende que esas tierras en realidad fueron moldeadas por la administración de los nativos americanos. Los investigadores han encontrado evidencia, por ejemplo, de que las prácticas de quema de los nativos ayudaron a mantener los frondosos bosques de robles y pinos que los colonos europeos encontraron a lo largo de la costa este sanos y libres de especies indeseables.

En medio de esos grandes cambios, el nuevo marco parece estar ganando aceptación, incluso fuera del Servicio de Parques. En abril, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos publicó una nueva página web sobre Resist, Accept, Direct, reconociendo que el cambio climático está cambiando fundamentalmente la ecología dentro de varios de sus refugios de vida silvestre. En 2017, los funcionarios canadienses se pusieron en contacto en busca de nuevos enfoques para la conservación bajo el cambio climático. Parks Canada ha estado considerando el concepto desde entonces. Y, en marzo, se invitó al Dr. Schuurman a presentar el marco a los funcionarios del servicio de parques de Sudáfrica.

“Creo que lo que propone el Servicio de Parques aquí es una respuesta razonable y bien pensada”, dijo Susan G. Clark, profesora adjunta de ecología de la vida silvestre y ciencias políticas en la Escuela de Medio Ambiente de Yale, que no participó en la producción del nuevos documentos. “Indica que el Servicio de Parques está reconsiderando sus responsabilidades, y también lo que puede y no puede hacer frente a todo este cambio”.

“Tendremos que aprender sobre la marcha, y tendremos que aprender muy rápido”, agregó el Dr. Clark. “Claramente hay mucho más por venir”.

El Dr. Schuurman dijo que esperaba que el marco ayudara a los gerentes a tomar decisiones inteligentes en un mundo incierto.

Por ahora, dijo, el cambio climático les está enseñando a abandonar el concepto de “para siempre”. No se aplica a los parques que administran hoy. “El cambio climático acaba con eso”.

Según el Dr. Miller-Rushing, el primer enfoque podría haber sido defectuoso desde el principio. La regla de la naturaleza, después de todo, es el cambio. Ahora, la crisis climática lo deja claro.

“Probablemente siempre nos equivocamos al pensar que los lugares protegidos son estáticos”, dijo.