«Qué lugar tan horrible habría sido este»

Esta primavera, un equipo de arqueólogos y voluntarios comenzó a investigar minuciosamente la historia de Fort Mercer, una fortificación de la Guerra Revolucionaria en el río Delaware que ahora es la pieza central del Red Bank Battlefield Park en National Park, NJ

Durante la guerra, los soldados del Ejército Continental estaban estacionados en el fuerte para evitar que los británicos y sus aliados mercenarios de Hesse reabastecieran a las tropas en la cercana Filadelfia. El 22 de octubre de 1777, el ejército repelió un gran asalto de las fuerzas de Hesse. Poco conocida hoy en día, la batalla de Red Bank fue breve y feroz, marcando una de las peores derrotas que sufrieron los hessianos en la guerra.

Los arqueólogos se concentraron en excavar una trinchera que se había utilizado para defender el fuerte durante la batalla. “Tenía la sensación de que íbamos a buscar el tipo de basura que una guarnición podría tirar”, dijo Wade Catts, arqueólogo principal de South River Heritage Consulting en Newark, Del. El Sr. Catts dirigió la excavación con Jennifer Janofsky, la director del parque e historiador de la Universidad de Rowan en Glassboro, NJ

En cambio, alrededor de las 2 de la tarde del 26 de junio, el último día de trabajo de campo, el equipo encontró un hueso de la pierna; rápidamente determinaron que había pertenecido a uno de los hessianos atacantes. Fue el primer hueso humano encontrado en el sitio desde 1904, cuando se construyó una nueva valla en el campo de batalla. Durante las próximas semanas, el grupo recuperó los restos de 14 individuos, que prometen brindar a los científicos una visión detallada de la vida y la muerte militar en esa época. “Realmente no pensé que íbamos a tener un entierro masivo”, dijo Catts.

El día del ataque en 1777, los hessianos seguramente pensaron lo mismo. La fuerza de 2.300 mercenarios estaba dirigida por el coronel Carl Emil Ulrich von Donop, un líder valiente con un temperamento feroz, según cartas escritas por sus oficiales. El fuerte fue defendido por solo 534 soldados, incluidos miembros del Sexto Regimiento de Virginia y la milicia de Nueva Jersey, así como miembros del Primer y Segundo Regimiento de Rhode Island, dos de las primeras unidades militares integradas de la nación. Cuarenta y ocho de los soldados estadounidenses eran negros; los regimientos también incluían nativos americanos del pueblo Narragansett.

El coronel von Donop confiaba en la victoria. Fort Mercer “será Fort Donop o estaré muerto”, escribió al general William Howe, comandante de las fuerzas militares británicas. Cuando los hessianos llegaron al fuerte, el coronel von Donop envió a un oficial para pedir a los estadounidenses que se rindieran. “El rey de Inglaterra ordena a sus súbditos rebeldes que depongan las armas”, decía la demanda. «Si resisten la batalla, no se les dará cuartel».

El comandante estadounidense, el coronel Christopher Greene, pronto respondió: Los estadounidenses aceptaron el desafío y no se debe tomar cuartel en ninguno de los lados. La lucha comenzó a las 4 pm Desde el río, 13 galeras de la Armada de Pensilvania bombardearon inmediatamente a los hessianos con fuego de cañón, y los soldados dentro de Fort Mercer abrieron fuego con mosquetes y 14 cañones propios. Dos batallones y un regimiento de soldados de Hesse avanzaron a través del bombardeo. Su asalto fue frenado por árboles que habían sido talados; las ramas habían sido afiladas y apiladas en una línea alrededor del fuerte. La batalla duró apenas 75 minutos; cuando terminó, 377 soldados de Hesse, y solo 14 estadounidenses, estaban muertos.

El horror de esa tarde pronto fue evidente para los arqueólogos. De un pozo de excavación de 10 pies de ancho, 30 pies de largo y cuatro pies y medio de profundidad, recuperaron 14 cráneos y muchos otros huesos humanos. El Sr. Catts cree que los soldados pertenecían al Regimiento von Mirbach y que estaban en el centro de las formaciones de Hesse durante el asalto. Las heridas de un soldado, dijo Catts, incluyeron “una bala de mosquete en la parte inferior de la espalda, por encima de donde debería estar la pelvis; un disparo de bote de plomo en la mitad de la espalda, donde ya no tenía vértebra torácica; y luego una metralla de hierro de una pulgada y media que parece haberle arrancado el brazo izquierdo”.

El Dr. Janofsky notó que los barcos en el río estaban disparando perdigones de cadena y de barra contra los Hessians, munición que está diseñada para destruir el aparejo de un barco. “Estos muchachos estaban siendo golpeados por todo tipo de cosas”, dijo Catts. “Qué lugar tan horrible habría sido este”.

Según los relatos escritos por los oficiales supervivientes de Hesse, la mayoría de los heridos quedaron en el campo de batalla: los hessianos no habían traído carros para transportarlos y los soldados estadounidenses, por temor a otro ataque, permanecieron dentro del fuerte. “Es doloroso para mí perder a tanta gente buena, no puedo describirlo y no me he recuperado”, escribió unos días después el teniente coronel Ludwig Johann Adolph von Wurmb, quien participó en el asalto. . “La tragedia de nuestros pobres heridos aquí en Estados Unidos no se puede describir sin derramar lágrimas, y los que quedan con el enemigo no tienen ayuda”.

Esa noche, un grupo de soldados estadounidenses se aventuró a reparar algunas de las defensas. Una voz gritó desde el campo de batalla: “Quienquiera que seas, sácame de aquí”. Era el coronel von Donop, que había recibido un disparo en la cadera.

Según el capitán Thomas Antoine Mauduit du Plessis, el ingeniero francés que dirigía el grupo, un soldado estadounidense gritó: “Bien, ¿está acordado que no se dará cuartel?”. El coronel respondió: “Estoy en sus manos. Puedes vengarte. Los estadounidenses lo llevaron al fuerte y lo cuidaron hasta que murió una semana después.

El resto de los heridos de Hesse se quedaron donde yacían hasta el día siguiente, cuando los soldados estadounidenses se encargaron de enterrar a los muertos. La zanja frente al fuerte pudo haber sido un lugar fácil para deshacerse de los cuerpos, dijo el Dr. Janofsky. “¿Estamos viendo a alguien que recibió un disparo, murió y está enterrado?” ella dijo. “¿O estamos viendo lo que hizo la fiesta del entierro el 23 de octubre de 1777, que fue esencialmente arrojar cuerpos en un agujero conveniente?”

El primer hueso humano recuperado, un fémur, fue encontrado en el pozo de excavación por Joe Reilly, un voluntario y nerd de la historia que se describe a sí mismo, y Wayne Wilson, otro excavador voluntario. Tan pronto como emergió, se detuvo toda excavación, el procedimiento estándar cuando se encuentran huesos humanos. Anna Delaney, la antropóloga forense de la Policía Estatal de Nueva Jersey, fue llamada y determinó que el fémur no pertenecía a alguien que había muerto recientemente. Su avanzado estado de deterioro lo hizo obvio, dijo.

En las próximas semanas, la Sra. Delaney ayudó a retirar todos los restos humanos del sitio y los conservó en su laboratorio, donde serán analizados y, con suerte, comenzarán a revelar detalles de la vida de los soldados. Ella y Thomas Crist, un antropólogo forense de la Universidad de Utica que ha trabajado en restos de la Guerra Revolucionaria, planean estudiar la composición química de los huesos. Ciertos isótopos estables y la presencia de oligoelementos pueden ayudar a determinar dónde creció una persona y cómo fue su dieta y su salud en el futuro.

La Sra. Delaney y el Dr. Crist también esperan recuperar ADN de los huesos y de rastros de sangre en algunos de los artefactos. El análisis genético puede permitir a los investigadores reconstruir los árboles genealógicos de los soldados y conocer sus identidades, dijo Delaney: «Poder devolverle a uno de estos soldados su nombre, devolverle algo a su familia, creo que en realidad es la parte más emocionante de todo el proceso”. Una vez que se completen los análisis, los huesos se volverán a enterrar en un lugar aún por determinar.

Algunos de los artefactos recuperados del sitio cuentan sus propias historias. Se encontró una hilera de botones, dispuestos como si hubieran descansado sobre un abrigo que fue arrojado a la trinchera y que posteriormente se pudrió. Los botones se ajustan a la descripción de los de los uniformes del Regimiento von Mirbach, dijo el Dr. Janofsky. Ella sospecha que el abrigo puede haber sido usado para transportar partes del cuerpo cortadas a la trinchera.

Otro artefacto intrigante encontrado en el sitio fue una moneda de oro británica, con un valor de aproximadamente el salario de un mes para el soldado promedio, que el Sr. Catts cree que pudo haber pertenecido al teniente coronel Ernst Rudolf von Schieck, quien comandó el regimiento de Hesse y murió en el lucha.

Para el Dr. Janofsky, los restos humanos añaden conmoción a la historia de la batalla. Entre los muertos había un hombre de entre 17 y 19 años, la misma edad que muchos de sus estudiantes de historia. “Muy pocos de nosotros hemos visto la violencia del campo de batalla, y es lo que hemos estado viendo durante los últimos meses”, dijo. “Siento que estamos encargados de ayudar a nuestros visitantes a comprender ese momento”.