Richard Branson intentará vencer a Jeff Bezos en el espacio

Buscando eclipsar a Jeff Bezos como el primer propietario de una compañía de cohetes en ir al espacio, Richard Branson, el multimillonario británico que fundó una galaxia de compañías Virgin, anunció el jueves por la noche que sería miembro de la tripulación en el próximo vuelo de prueba del Avión espacial Virgin Galactic.

Ese vuelo está programado para despegar el 11 de julio desde Spaceport America en Nuevo México.

“El equipo estaba listo, así que le preguntaron a Richard si estaba listo para ir”, dijo Aleanna Crane, vicepresidenta de comunicaciones de Virgin Galactic. “Es un gran día. Es un día muy emocionante “.

Branson estará en condiciones de reclamar el derecho de fanfarronear en un negocio en crecimiento de vuelos espaciales para ciudadanos privados. Empresas como Virgin Galactic y Blue Origin de Bezos están compitiendo para lanzar pasajeros de pago en viajes suborbitales y orbitales en los próximos años. Aunque los primeros viajes serán costosos, la expectativa es que los precios de los boletos bajarán con el tiempo a medida que el mercado crezca.

El Sr. Branson fundó Virgin Galactic en 2004 para proporcionar vuelos turísticos espaciales cortos hasta el borde del espacio, y durante mucho tiempo ha dicho que será un pasajero en el primer vuelo comercial. Pero el desarrollo del SpaceShipTwo, un cohete alado que vuela a una altitud de más de 50 millas, ha llevado años más de lo que esperaba Branson. Los contratiempos incluyeron el accidente del primer avión SpaceShipTwo, VSS Enterprise, en octubre de 2014 durante un vuelo de prueba, que mató a uno de los dos pilotos.

En 2019, Virgin Galactic se convirtió en una empresa que cotiza en bolsa, aunque Virgin Group de Branson sigue siendo el mayor accionista, con una participación del 24 por ciento.

El vuelo de prueba motorizado más reciente, en mayo, fue el primero que realizó la compañía desde Nuevo México. Anteriormente, el desarrollo y las pruebas de la nave espacial se habían realizado en Mojave, California.

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La Sra. Crane dijo que el último vuelo fue tan perfecto que el equipo decidió probar la experiencia de la cabina. “¿Quién mejor para probar la experiencia de cabina completa que Richard Branson?” ella dijo. “Vuela como especialista en misiones y tiene un papel como el resto de la tripulación”.

La nave llevará a otros tres empleados de Virgin Galactic en los asientos de la cabina, además de los dos pilotos en la parte delantera.

“Una cosa es tener el sueño de hacer que el espacio sea más accesible para todos”, dijo Branson en un comunicado. “Otra cosa es que un equipo increíble convierta colectivamente ese sueño en realidad”.

La compañía planea transmitir el vuelo a partir de las 9 am hora del este el 11 de julio. El cohete SpaceShipTwo, llamado Unity, será transportado debajo de un avión llamado White Knight Two a una altitud de 50,000 pies antes de ser lanzado. El motor de Unity se encenderá, llevándolo a más de 50 millas.

En la parte superior del arco, los pasajeros flotarán durante unos cuatro minutos antes de que el avión espacial vuelva a entrar en la atmósfera y se deslice hacia un aterrizaje en la pista.

Si todo sale según lo planeado, Branson hará su vuelo nueve días antes de que Bezos, el fundador de Amazon, se coloque en la cápsula New Shepard construida por su compañía de cohetes, Blue Origin. New Shepard ha volado al borde del espacio 15 veces, pero aún no ha transportado personas. Está totalmente automatizado, sin pilotos.

Multimillonarios como Branson, Bezos y Elon Musk son la vanguardia en una nueva era de vuelos espaciales comerciales, acompañados de justas verbales, a veces divertidas, a veces menospreciativas, sobre quién es mejor compañía.

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El miércoles, durante una aparición en CNBC, se le preguntó a Branson si estaba tratando de ganarle a Bezos al espacio. “¿Jeff quién?” El Sr. Branson respondió con una cara seria antes de reír.

El comentario se hizo eco de uno que Musk había hecho una vez en una entrevista con la BBC.

Incluso si Branson se lanza primero, Bezos aún podría argumentar que fue al espacio y Branson no. SpaceShipTwo no alcanza la altitud de 62 millas considerada con mayor frecuencia el borde del espacio exterior, mientras que New Shepard pasa por encima de esa altura, también conocida como la línea Karman.

“Le deseamos un gran y seguro vuelo, pero no están volando por encima de la línea Karman y es una experiencia muy diferente”, dijo Bob Smith, director ejecutivo de Blue Origin, en un comunicado enviado por correo electrónico.

Sin embargo, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y la Administración Federal de Aviación pusieron el límite más bajo, a 50 millas. La FAA otorgó alas de astronauta a los miembros de la tripulación de Virgin Galactic que habían volado en vuelos de prueba anteriores.

El SpaceX de Musk construye cohetes que son mucho más grandes que los construidos por Blue Origin y Virgin Galactic. Si bien SpaceX se está preparando para llevar a ciudadanos privados en viajes a la órbita, incluido un vuelo programado para septiembre, Musk aún no ha anunciado cuándo podría hacer un viaje él mismo. Pero Blue Origin y SpaceX compiten por contratos federales para proyectos que incluyen el lanzamiento de satélites del Departamento de Defensa y la construcción de un módulo de aterrizaje para llevar a los astronautas de la NASA de regreso a la superficie de la luna.

Hasta ahora, Musk y SpaceX han triunfado sobre Blue Origin. Después de que la NASA eligiera solo SpaceX para construir un módulo de aterrizaje lunar, Blue Origin protestó por el premio ante la Oficina de Responsabilidad del Gobierno federal. En un tweet después de que se anunció la protesta, Musk hizo un comentario que se basaba en el hecho de que Blue Origin aún no había alcanzado la órbita con ninguno de sus cohetes.

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En los últimos días, Musk ha tenido una escaramuza de ida y vuelta en Twitter con Tory Bruno, el director ejecutivo de United Launch Alliance, uno de sus competidores aeroespaciales más tradicionales. Musk dijo que los cohetes fabricados por ULA, una empresa conjunta entre Boeing y Lockheed Martin, eran demasiado caros y serían un fracaso sin contratos gubernamentales.

También bromeó con Bruno diciendo que SpaceX podría proporcionar algunos motores a ULA para su nuevo cohete Vulcan. Los motores Blue Origin impulsarán la primera etapa de Vulcan, cuyo lanzamiento inaugural está programado para el próximo año.

El jueves temprano, Blue Origin anunció que Wally Funk, un piloto de pruebas pionero, volaría en el vuelo inaugural tripulado de New Shepard. La Sra. Funk, de 82 años, estaba entre las mujeres de “Mercury 13” que en la década de 1960 aprobaron con éxito una demostración financiada con fondos privados que mostraba que las mujeres también podían cumplir con los criterios de la NASA para astronautas. Ella se unirá al Sr. Bezos; su hermano menor, Mark; y una persona aún no identificada que pagó más de $ 28 millones en una subasta para ganar un asiento en el vuelo.