¿Sangre de glaciar? ¿Nieve de sandía? Como se llame, la nieve no debería ser tan roja.

Desde el invierno hasta la primavera, los Alpes franceses están envueltos en una austera nieve blanca. Pero a medida que la primavera se convierte en verano, las estoicas laderas comienzan a sonrojarse. Partes de la nieve adquieren colores brillantes: rojo intenso, naranja oxidado, rosa limonada. Los lugareños llaman a esto “sang de glacier” o “sangre de glaciar”. Los visitantes a veces van con “nieve de sandía”.

En realidad, estos sonrojos provienen de una vergüenza de las algas. En los últimos años, los hábitats alpinos de todo el mundo han experimentado un aumento en las floraciones de algas de la nieve: agregaciones dramáticas y de tonos extraños de estas criaturas normalmente invisibles.

Si bien las floraciones de algas de la nieve no se conocen bien, probablemente no sea una buena señal que estén sucediendo. Los investigadores han comenzado a estudiar las algas de los Alpes para comprender mejor qué especies viven allí, cómo sobreviven y qué podría estar empujándolas al límite. Algunos de sus hallazgos iniciales se publicaron esta semana en Frontiers in Plant Science.

Diminutas pero poderosas, las bacterias parecidas a plantas que llamamos algas son “la base de todos los ecosistemas”, dijo Adeline Stewart, estudiante de doctorado en la Universidad de Grenoble Alpes en Francia y autora del estudio. Gracias a su habilidad fotosintética, las algas producen una gran cantidad del oxígeno del mundo y forman la base de la mayoría de las redes tróficas.

Pero a veces se exceden y se multiplican hasta desequilibrar las cosas. Esto puede causar mareas rojas tóxicas, floraciones de agua dulce sucias o sangre de glaciar inquietante.

Si bien no está claro exactamente qué estimula las floraciones, el color, a menudo rojo, pero a veces verde, gris o amarillo, proviene de pigmentos y otras moléculas que las algas de la nieve usan para protegerse de la luz ultravioleta. Estos tonos absorben más luz solar, lo que hace que la nieve subyacente se derrita más rápidamente. Esto puede cambiar la dinámica de los ecosistemas y acelerar la reducción de los glaciares.

Inspirados por los crecientes informes sobre el fenómeno, los investigadores de varios institutos alpinos decidieron desviar su atención de las especies de algas en hábitats remotos a aquellas “que crecen al lado”, dijo Eric Maréchal, director de un laboratorio de fisiología vegetal en la Universidad de Grenoble Alpes. y líder del proyecto.

Debido a que tantos tipos diferentes de algas pueden vivir y florecer en las montañas, los investigadores comenzaron con un censo en partes de los Alpes franceses para averiguar qué crece y dónde. Tomaron muestras de suelo de cinco picos, se extendieron por varias altitudes y buscaron ADN de algas.

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Descubrieron que muchas especies tienden a preferir elevaciones particulares y lo más probable es que hayan evolucionado para prosperar en las condiciones que se encuentran allí. Un género clave, apropiadamente llamado Sanguina, crece solo por encima de los 6.500 pies.

Los investigadores también llevaron algunas especies al laboratorio para investigar sus posibles desencadenantes de floración. Las floraciones de algas ocurren naturalmente: la primera observación escrita de la sangre de los glaciares provino de Aristóteles, quien supuso que en la nieve habían crecido gusanos rojos peludos por estar demasiado tiempo acostados.

Pero los factores generados por el hombre pueden empeorar esos arrebatos y hacerlos más frecuentes. El clima extremo, las temperaturas inusualmente cálidas y la afluencia de nutrientes de la escorrentía agrícola y de aguas residuales juegan un papel en la proliferación de algas de agua dulce y oceánica.

Para ver si sucedía lo mismo con la sangre de los glaciares, los investigadores sometieron las algas a excedentes de nutrientes, como nitrógeno y fósforo. Si bien no han encontrado nada significativo hasta ahora, planean continuar con esta línea de pruebas, dijo la Sra. Stewart.

Los límites del muestreo de ADN significan que incluso este estudio ofrece una imagen incompleta de lo que vive dentro y debajo de la nieve, dijo Heather Maughan, microbióloga e investigadora del Instituto Ronin en Nueva Jersey que no participó. Aún así, reveló la “increíble diversidad” de las algas alpinas, lo que subraya lo poco que sabemos sobre ellas, así como su potencial para “servir como faros del cambio del ecosistema”, dijo.

En los próximos años, los investigadores realizarán un seguimiento de cómo cambian las distribuciones de especies con el tiempo, lo que puede arrojar luz sobre la salud general del ecosistema, dijo la Sra. Stewart. También intentarán establecer si los patrones de temperatura se correlacionan con las floraciones y comenzarán a comparar la composición de las especies en la nieve blanca con la colorida. Eventualmente, esperan descifrar el mensaje rojo sangre.

“Hay tan poco que sabemos”, dijo. “Necesitamos profundizar más”.