Se retiran los artículos que involucran la investigación del ADN chino

Dos revistas científicas respetadas se han retractado de dos artículos que se basaban en muestras de ADN de uigures en el oeste de China después de que surgieran preguntas sobre si los sujetos habían brindado su pleno consentimiento.

Los dos estudios fueron publicados en 2019 por la Revista Internacional de Medicina Legal y Genética Humana, ambas propiedad de la editorial académica Springer Nature. Enumeraron a numerosos autores, incluido Li Caixia, científico forense jefe del Ministerio de Seguridad Pública de China. El International Journal of Legal Medicine emitió su retractación el martes, mientras que Human Genetics emitió su declaración el 30 de agosto.

Ambos estudios fueron el centro de un artículo de 2019 de The New York Times que describía cómo los investigadores chinos habían analizado muestras de ADN de cientos de uigures para un proceso llamado fenotipado del ADN, que intenta recrear el rostro de una persona, incluida su altura, basándose únicamente en Muestras de ADN.

Las retractaciones son raras en el mundo académico. Los científicos dicen que el retiro de los artículos apunta a fallas más amplias en los procedimientos de consentimiento y la necesidad de un escrutinio adicional que involucre a grupos vulnerables como las minorías oprimidas. Los uigures, una minoría mayoritariamente musulmana que vive en la región de Xinjiang, han sido sometidos a encarcelamientos masivos en campos de internamiento y viven bajo una intensa vigilancia.

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Durante años, varios científicos han argumentado que sería imposible verificar que los miembros del grupo minoritario hubieran dado voluntariamente muestras de sangre para la investigación, especialmente cuando estaban involucrados funcionarios de la policía china. Muchos uigures le habían dicho a The Times que habían sido llamados en masa para entregar muestras de sangre al gobierno con el pretexto de un chequeo médico gratuito. Dijeron que no tenían más remedio que cumplir.

Tanto la Revista Internacional de Medicina Legal como la Genética Humana dijeron que había habido preocupaciones sobre la “ética y los procedimientos de consentimiento” después de la publicación de los artículos.

En un lenguaje similar, las revistas dijeron que habían “solicitado documentación de respaldo a los autores, incluido el formulario de solicitud enviado al comité de ética y evidencia de aprobación ética”.

“Los documentos proporcionados por los autores contienen información insuficiente relacionada con el alcance del estudio para que podamos estar seguros de que los protocolos cumplieron con nuestras políticas editoriales o están en línea con los estándares éticos internacionales”, escribieron las revistas.

Las notas publicadas en la Revista Internacional de Medicina Legal y Genética Humana dijeron que el Dr. Li, el científico del Ministerio de Seguridad Pública de China, cuestionó las retractaciones en nombre de los otros autores. Ninguno de los autores respondió a The Times en busca de comentarios.

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Yves Moreau, profesor de ingeniería en la Universidad Católica de Lovaina en Bélgica que ha encabezado una campaña de un año para la retractación de artículos que se basan en el ADN uigur, dijo que se había puesto en contacto con cinco revistas académicas para que retiraran dichos artículos. Cuatro de ellos se han retractado hasta ahora, lo que el profesor Moreau describió como “apenas rascando la superficie”.

Anteriormente había analizado 529 estudios de China que involucraban investigación genética y encontró que, entre los publicados entre 2011 y 2018, aproximadamente la mitad tenía un coautor que era de la policía, el ejército o el poder judicial.

“Estas líneas son muy claras”, dijo el profesor Moreau. “No puedes decir: ‘No sabía, no me di cuenta y no tengo ninguna influencia’”.

En 2018, el Dr. Li le dijo a Nature, la revista científica, que los estudios habían sido aprobados por el Instituto de Ciencias Forenses y que “todas las personas dieron su consentimiento informado por escrito”.

“Somos científicos forenses ordinarios que llevamos a cabo investigaciones forenses siguiendo las normas éticas de la investigación científica”, escribió.

En mayo de 2020, el gobierno de EE. UU. Colocó al Instituto de Ciencias Forenses del Dr. Li en una lista negra que restringe su acceso a la tecnología de EE. UU. Estados Unidos dijo que el instituto era “cómplice de las violaciones de derechos humanos y los abusos cometidos en la campaña china de represión, detenciones arbitrarias masivas, trabajos forzados y vigilancia de alta tecnología” contra las minorías musulmanas en Xinjiang.

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Springer Nature se había retractado anteriormente de un artículo de 2019 que analizaba las muestras de ADN de las minorías étnicas masculinas de China, incluidos los uigures. Tres de los autores pertenecían al departamento penal de la policía en Karamay, una ciudad de Xinjiang. En 2019, el gobierno de EE. UU. Había incluido a la policía de Karamay, junto con otros departamentos de policía, en una lista negra por abusos de derechos en la región.

Según esa nota, también publicada en la Revista Internacional de Medicina Legal, uno de los autores se había retractado del artículo por cuestiones éticas. “El autor correspondiente informó a la editorial que, contrariamente a la declaración de ética del artículo, el estudio se realizó sin la aprobación de su comité de ética institucional”, dijo.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.