Señales de alerta de trabajo forzoso encontradas en la cadena de suministro de baterías de automóviles de China

La fotografía en la cuenta de redes sociales del conglomerado minero mostraba a 70 trabajadores de etnia uigur parados bajo la bandera de la República Popular China. Era marzo de 2020 y los reclutas pronto recibirían capacitación en administración, etiqueta y “amar la fiesta y el país”, anunció su nuevo empleador, el Grupo de la Industria de Metales No Ferrosos de Xinjiang.

Pero esta no era una orientación ordinaria para los trabajadores. Fue el tipo de programa que los grupos de derechos humanos y los funcionarios estadounidenses consideran una bandera roja para el trabajo forzoso en la región occidental de Xinjiang de China, donde las autoridades comunistas han detenido o encarcelado a más de 1 millón de uigures, kazajos étnicos y miembros de otras minorías mayoritariamente musulmanas.

La escena también representa un problema potencial para el esfuerzo global para combatir el cambio climático.

China produce las tres cuartas partes de las baterías de iones de litio del mundo y casi todos los metales necesarios para fabricarlas se procesan allí. Sin embargo, gran parte del material se extrae en otros lugares, en lugares como Argentina, Australia y la República Democrática del Congo. Incómodo por depender de otros países, el gobierno chino ha recurrido cada vez más a la riqueza mineral del oeste de China como una forma de apuntalar los escasos suministros.

Eso significa que empresas como Xinjiang Nonferrous Metal Industry Group están asumiendo un papel más importante en la cadena de suministro detrás de las baterías que alimentan los vehículos eléctricos y almacenan energía renovable, incluso cuando la represión draconiana de China contra las minorías en Xinjiang alimenta la indignación en todo el mundo.


El gobierno chino niega la presencia de trabajo forzoso en Xinjiang y lo llama “la mentira del siglo”. Pero reconoce ejecutar lo que describe como un programa de transferencia de trabajo que envía a los uigures y otras minorías étnicas del sur más rural de la región a trabajos en el norte más industrializado.

Xinjiang Nonferrous y sus subsidiarias se han asociado con las autoridades chinas para acoger a cientos de esos trabajadores en los últimos años, según artículos exhibidos con orgullo en chino en la cuenta de redes sociales de la empresa. Estos trabajadores finalmente fueron enviados a trabajar en las minas del conglomerado, una fundición y fábricas que producen algunos de los minerales más buscados en la tierra, incluidos litio, níquel, manganeso, berilio, cobre y oro.

Es difícil rastrear con precisión a dónde van los metales producidos por Xinjiang Nonferrous. Pero algunos se han exportado a Estados Unidos, Alemania, Reino Unido, Japón, Corea del Sur e India, según declaraciones de la empresa y registros de aduanas. Y algunos han ido a parar a los grandes fabricantes chinos de baterías, quienes a su vez, directa o indirectamente, abastecen a las principales entidades estadounidenses, incluidos los fabricantes de automóviles, las empresas de energía y el ejército de los EE. UU., según informes de prensa chinos.

No está claro si estas relaciones continúan y Xinjiang Nonferrous no respondió a las solicitudes de comentarios.

Pero esta conexión no reportada anteriormente entre los minerales críticos y el tipo de programas de transferencia de trabajo en Xinjiang que el gobierno de EE. UU. y otros han llamado una forma de trabajo forzado podría presagiar problemas para las industrias que dependen de estos materiales, incluido el sector automotriz mundial.

Una nueva ley, la Ley de prevención del trabajo forzoso uigur, entra en vigor en Estados Unidos el martes y prohibirá la entrada al país de productos fabricados en Xinjiang o que tengan vínculos con los programas de trabajo allí. Exige que los importadores que tengan algún vínculo con Xinjiang presenten documentación que demuestre que sus productos y todas las materias primas con las que están fabricados están libres de trabajo forzoso, una tarea difícil dada la complejidad y la opacidad de las cadenas de suministro chinas.

Las industrias de ropa, alimentos y energía solar ya se han visto afectadas por informes que vinculan sus cadenas de suministro en Xinjiang con trabajos forzados. El año pasado, las compañías solares se vieron obligadas a detener proyectos de miles de millones de dólares mientras investigaban sus cadenas de suministro.

La industria mundial de las baterías podría enfrentar sus propias interrupciones debido a los estrechos vínculos de Xinjiang con las materias primas necesarias para la tecnología de próxima generación.

Los expertos en comercio han estimado que miles de empresas globales pueden tener algún vínculo con Xinjiang en sus cadenas de suministro. Si Estados Unidos hace cumplir plenamente la nueva ley, podría resultar en el bloqueo de muchos productos en la frontera, incluidos los necesarios para vehículos eléctricos y proyectos de energía renovable.

Algunos funcionarios de la administración objetaron el corte de los envíos de todos los productos chinos vinculados con Xinjiang, argumentando que sería perjudicial para la economía estadounidense y la transición de energía limpia.

El representante Thomas R. Suozzi, un demócrata de Nueva York que ayudó a crear el Caucus Uigur del Congreso, dijo que si bien la prohibición de productos de la región de Xinjiang podría hacer que los precios de los productos subieran, “es una lástima”.

“No podemos seguir haciendo negocios con personas que están violando los derechos humanos básicos”, dijo.

Para comprender cuán dependiente es la industria de las baterías de China, considere el papel del país en la producción de los materiales que son críticos para la tecnología. Si bien muchos de los metales que se utilizan actualmente en las baterías se extraen en otros lugares, casi todo el procesamiento necesario para convertir esos materiales en baterías se lleva a cabo en China. El país procesa del 50 al 100 por ciento del litio, níquel, cobalto, manganeso y grafito del mundo, y fabrica el 80 por ciento de las celdas que alimentan las baterías de iones de litio, según Benchmark Mineral Intelligence, una firma de investigación.

“Si tuviera que mirar cualquier batería de vehículo eléctrico, habría alguna participación de China”, dijo Daisy Jennings-Gray, analista senior de Benchmark Mineral Intelligence.

Los materiales que Xinjiang Nonferrous ha producido, incluida una vertiginosa variedad de minerales valiosos, como zinc, berilio, cobalto, vanadio, plomo, cobre, oro, platino y paladio, se han destinado a una amplia variedad de productos de consumo, incluidos productos farmacéuticos, joyería, construcción. materiales y electronica. La compañía también afirma ser uno de los mayores productores de metal de litio de China y el segundo mayor productor de cátodos de níquel, que se puede utilizar para fabricar baterías, acero inoxidable y otros productos.

En los últimos años, la compañía se ha expandido al sur de Xinjiang, la patria de la mayoría de los uigures, adquiriendo nuevos y valiosos depósitos que los ejecutivos describen como “críticos” para la seguridad de los recursos de China.

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Ma Xingrui, un ex ingeniero aeroespacial que fue nombrado secretario del Partido Comunista de Xinjiang en 2021, habló sobre las perspectivas de Xinjiang como fuente de materiales de alta tecnología. Este mes, les dijo a los ejecutivos de Xinjiang Nonferrous y otras empresas estatales que deberían “intensificar” las nuevas energías, los materiales y otros sectores estratégicos.

El papel de Xinjiang Nonferrous en los programas de transferencia de trabajo aumentó hace varios años, como parte de los esfuerzos del líder chino Xi Jinping para transformar drásticamente la sociedad uigur para volverla más rica, más secular y leal al Partido Comunista. En 2017, el gobierno de Xinjiang anunció planes para transferir a 100.000 personas del sur de Xinjiang a nuevos trabajos durante tres años. Docenas de empresas estatales, incluida Xinjiang Nonferrous, fueron asignadas para absorber a 10.000 de esos trabajadores a cambio de subsidios y bonificaciones.

Los trabajadores transferidos parecen constituir solo una pequeña parte de la fuerza laboral en Xinjiang Nonferrous, quizás unos pocos cientos de sus más de 7.000 empleados. La compañía y sus subsidiarias informaron que contrataron a 644 trabajadores de dos condados rurales del sur de Xinjiang entre 2017 y 2020, y capacitaron a más desde entonces.

Algunos trabajadores fueron enviados a la mina y fundición de cobre y níquel de la compañía, que son operadas por Xinjiang Xinxin Mining Industry, una subsidiaria que cotiza en Hong Kong que ha recibido inversiones del estado de Alaska, el sistema de la Universidad de Texas y Vanguard. Otros trabajadores fueron a las filiales que producen litio, manganeso y oro.

Antes de ser asignados a trabajar, las minorías predominantemente musulmanas recibieron conferencias sobre “erradicar el extremismo religioso” y convertirse en trabajadores obedientes y respetuosos de la ley que “abrazaron su nacionalidad china”, dijo Xinjiang Nonferrous.

Los miembros de una unidad de la empresa se sometieron a seis meses de capacitación, incluidos simulacros de estilo militar y capacitación ideológica. Se les animó a hablar en contra del extremismo religioso, oponerse a los “individuos de dos caras”, un término para aquellos que se oponen en privado a las políticas del gobierno chino, y escribir una carta a los ancianos de su ciudad natal expresando su gratitud al Partido Comunista y la compañía, según el cuenta de redes sociales de la empresa. Los alumnos se enfrentaron a evaluaciones estrictas, y la “moralidad” y el cumplimiento de las reglas representaron la mitad de su puntaje. Aquellos que obtuvieron buenos puntajes obtuvieron mejores salarios, mientras que los estudiantes y maestros que violaron las reglas fueron sancionados o multados.

Incluso mientras promueve los éxitos de los programas, la propaganda de la empresa insinúa la presión del gobierno para cumplir con los objetivos de transferencia laboral, incluso durante la pandemia de coronavirus.

Un artículo de 2017 en el Xinjiang Daily citó a un aldeano de 33 años diciendo que inicialmente estaba “renuente a salir a trabajar” y “bastante satisfecho” con sus ingresos de la agricultura, pero fue persuadido para ir a trabajar a Xinjiang Nonferrous. ‘ filial después de que los miembros del partido visitaron su casa varias veces para “trabajar en su pensamiento”. Y en una visita en 2018 al condado de Keriya, Zhang Guohua, presidente de la empresa, les dijo a los funcionarios que “trabajaran en el pensamiento” de las familias de los trabajadores transferidos para asegurarse de que nadie abandonara sus trabajos.

Las autoridades chinas dicen que todo el empleo es voluntario y que las transferencias de trabajo ayudan a liberar a las familias rurales de la pobreza al brindarles salarios estables, habilidades y capacitación en el idioma chino.

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Es difícil determinar el nivel de coerción que ha enfrentado cualquier trabajador individual dado el acceso limitado a Xinjiang para periodistas y empresas de investigación. Laura T. Murphy, profesora de derechos humanos y esclavitud contemporánea en la Universidad Sheffield Hallam en Gran Bretaña, dijo que resistir tales programas se considera una señal de actividad extremista y conlleva el riesgo de ser enviado a un campo de internamiento.

“Una persona uigur no puede decir que no a esto”, dijo. “Son acosados ​​o, en palabras del gobierno, educados, hasta que se ven obligados a irse”.

Los archivos de los servidores de la policía en Xinjiang publicados por la BBC el mes pasado describían una política de disparar a matar para aquellos que intentaban escapar de los campos de internamiento, así como vendas en los ojos y grilletes obligatorios para los “estudiantes” que eran transferidos entre instalaciones.

Otras empresas metalúrgicas y mineras chinas también parecen estar vinculadas con transferencias de mano de obra a menor escala, como Zijin Mining Group Co. Ltd., que ha adquirido activos de cobalto y litio en todo el mundo, y Xinjiang TBEA Group Co. Ltd., que fabrica aluminio para cátodos de baterías de litio, según informes de prensa e investigaciones académicas. Otras entidades que fueron previamente sancionadas por Estados Unidos por abusos a los derechos humanos también están involucradas en la cadena de suministro de grafito, un material clave para baterías que solo se refina en China, según Horizon Advisory, una firma de investigación.

Las materias primas que producen estos trabajadores desaparecen en cadenas de suministro complejas y secretas, a menudo pasando por múltiples empresas a medida que se convierten en autopartes, productos electrónicos y otros bienes. Si bien eso los hace difíciles de rastrear, los registros muestran que Xinjiang Nonferrous ha desarrollado múltiples canales potenciales hacia los Estados Unidos. Es probable que muchos más de los materiales de la empresa se transformen en las fábricas chinas en otros productos antes de enviarlos al extranjero.

Por ejemplo, Xinjiang Nonferrous es un proveedor actual de las operaciones en China de Livent Corporation, un gigante químico con sede en los Estados Unidos que utiliza litio para producir un químico que se utiliza para fabricar interiores y neumáticos de automóviles, equipos hospitalarios, productos farmacéuticos, agroquímicos y electrónicos.

Un portavoz de Livent dijo que la empresa prohíbe el trabajo forzoso entre sus proveedores y que su debida diligencia no había indicado ninguna señal de alerta. Livent no respondió a una pregunta sobre si los productos fabricados con materiales de Xinjiang se exportan a Estados Unidos.

En teoría, la nueva ley de EE. UU. debería bloquear todos los productos fabricados con cualquier materia prima que esté asociada con Xinjiang hasta que se demuestre que están libres de esclavitud o prácticas laborales coercitivas. Pero queda por ver si el gobierno de EE. UU. está dispuesto o es capaz de rechazar tal variedad de productos extranjeros.

“China es tan central para tantas cadenas de suministro”, dijo Evan Smith, director ejecutivo de la empresa de investigación de la cadena de suministro Altana AI. “Los bienes de trabajo forzoso se están abriendo paso en una franja muy amplia de nuestra economía global”.

Raimundo Zhong y Michael Forsythe reportaje contribuido.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.