Separadas de sus padres en el Congo Belga, las mujeres buscan reparación

BRUSELAS – Las niñas tenían tan solo 2 años, algunas todavía estaban amamantando y no tenían más de 4 cuando las separaron de sus madres.

Como miles de otros niños mestizos nacidos bajo el dominio colonial en el Congo Belga, las cinco niñas, hijos de madres africanas y padres europeos, fueron sacadas de sus hogares por las autoridades y enviadas a escuelas religiosas a cientos de millas de distancia, creciendo en pobreza y sufrimiento por desnutrición y abuso físico.

Víctimas de una política segregacionista de las autoridades belgas que gobernaban un vasto territorio en África que ahora incluye a Burundi, la República Democrática del Congo y Ruanda, mantuvieron su infancia en secreto durante décadas, incluso de sus propias familias. Ahora mujeres de 70 años, escucharon sus historias contadas en público por sus abogados en una mañana reciente en una pequeña sala de audiencias en Bruselas llena de decenas de espectadores.

“Sus nombres, sus orígenes e identidades les fueron despojados”, dijo una de las abogadas de las mujeres, Michèle Hirsch. «Lo que compartieron conmigo no está en los libros de historia».

Las mujeres –Monique Bintu Bingi, Marie-José Loshi, Simone Ngalula, Léa Tavares Mujinga y Noelle Verbeken– buscan reparación y demandan al Estado belga por crímenes de lesa humanidad por la política segregacionista que las despojó de sus madres, una que perduró desde el finales del siglo XIX hasta la independencia del Congo en 1960 e incluso después. Se espera un veredicto a finales de este mes.

Las uniones entre mujeres africanas y hombres europeos estaban prohibidas bajo el dominio belga en el Congo, y las autoridades hicieron todo lo posible para garantizar la primacía de los blancos.

«Ningún remedio» fue «lo suficientemente radical para evitar la creación de métis», como dijo Joseph Pholien, un arquitecto del dominio colonial de Bélgica que más tarde se convirtió en primer ministro, en 1913, usando la palabra francesa para niños mestizos.

Los funcionarios belgas arrebataron a algunos niños de sus familias o obligaron a los padres de otros a entregarlos a instituciones católicas que cooperaban con el estado. Una minoría de estos niños fue enviada a Bélgica, mientras que la mayoría se quedó en el Congo. Su padre, les dijeron, era “Papa l’État”, nuestro padre, el estado.

Mientras Bélgica lidia con su pasado colonial, los críticos dicen que en su mayoría ha tomado medidas simbólicas que hacen poco para abordar el trauma. En 2018, el país renombró una plaza en honor a Patrice Lumumba, un líder congoleño al que ayudó a derrocar en un golpe de estado que lo llevó a la muerte, y renovó un museo que celebraba el colonialismo. El año pasado, las autoridades retiraron algunas estatuas del rey Leopoldo II, cuyo gobierno sobre el Congo provocó la muerte de millones de personas por trabajos forzados y hambruna. El rey Felipe de Bélgica también ha expresado su «más profundo pesar por las heridas del pasado», pero no llegó a disculparse.

En 2019, el gobierno belga se disculpó por el secuestro sistemático, la segregación, la deportación y la adopción forzada de niños birraciales durante su dominio colonial. La Iglesia Católica y el Parlamento también se disculparon por la práctica. Sin embargo, se sabe poco sobre su escala y los cuentos para niños. Muchos nunca volvieron a ver a sus padres y no tienen documentos administrativos de su infancia.

Para los cinco demandantes, las disculpas del estado no son suficientes. «No podemos morir sin decirle a la gente lo que nos hizo el estado belga», dijo la Sra. Bintu Bingi al juez en la audiencia de este mes. Cada una de las mujeres solicita una indemnización de 50.000 euros, unos 55.000 dólares.

«El estado belga no tuvo el coraje de ir hasta el final, porque nombrar el crimen lo habría hecho responsable y habría incurrido en reparaciones», dijo la Sra. Hirsch sobre las disculpas. “Disculpas por la historia, sí, pero reparación a las víctimas, no”.

El gobierno de Bélgica se negó a comentar sobre el juicio. Una portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores dijo que las embajadas estaban ayudando a quienes buscaban las identidades de sus padres biológicos y financiando investigaciones sobre niños mestizos.

El secuestro y deportación de niños birraciales por parte de Bélgica bajo el dominio colonial se hace eco de las políticas contra los niños indígenas y aborígenes en otros países como Australia, Canadá y Estados Unidos.

En Australia, después de que se iniciara una demanda a principios de este año contra el gobierno, las autoridades anunciaron un plan de pago de 56.000 dólares para algunos sobrevivientes de las «Generaciones Robadas», quienes, como niños «mestizos», fueron separados de sus familias y llevados a la iglesia. -Ejecutar compuestos desde la década de 1900 hasta la de 1970.

En Canadá, una comisión nacional concluyó que el programa de escuelas residenciales del gobierno que separó al menos a 150.000 niños indígenas de sus familias entre 1883 y 1996 equivalía a un «genocidio cultural». Los descubrimientos a principios de este año de cientos de tumbas sin nombre de niños que murieron en las escuelas han provocado un nuevo ajuste de cuentas sobre las políticas históricas del gobierno.

El número de niños separados de sus familias en los antiguos territorios centroafricanos de Bélgica asciende a miles, pero los historiadores dudan en proporcionar una estimación firme. Lo que está claro es que los niños de raza mixta eran vistos como una amenaza, según Delphine Lauwers, archivista principal de Résolution Métis, un proyecto de investigación estatal creado después de que el Parlamento belga se disculpara en 2018.

“El mestizaje estaba alterando un sistema colonial binario cuya base era la superioridad de la raza blanca sobre la raza negra”, dijo Lauwers. «Así que el estado belga decidió confinar a los niños de raza mixta en un espacio intermedio, liminal, donde fueron excluidos de ambas categorías».

Los cinco demandantes crecieron juntos en una escuela católica en Katende, en lo que hoy es la provincia de Kasai en la República Democrática del Congo. La Sra. Tavares Mujinga, una de las demandantes, dijo que ella y sus compañeros de estudios vivían como prisioneros, con ropa y comida insuficientes. En cartas enviadas a las autoridades regionales a principios de la década de 1950 y vistas por The New York Times, las monjas advirtieron sobre la falta de comida y el dormitorio y el comedor insalubres.

La Sra. Tavares Mujinga dijo que una cicatriz en su frente proviene de una monja que la golpeó cuando tenía 5 años, y que las cicatrices en sus piernas son por úlceras que recibió por desnutrición. Pero las cicatrices más profundas son psicológicas, dijo. Cuando la Sra. Tavares Mujinga regresó con su familia cuando era adolescente, su madre le dijo que la habían obligado a abandonarla para evitar represalias por parte de las autoridades.

Tras la independencia del Congo en 1960, algunos de los niños más pequeños fueron abandonados a un grupo militante después de que las monjas abandonaran la zona. Muchas de las niñas fueron violadas, según la Sra. Bintu Bingi.

“Estas no son historias que pueda contarles a sus hijos”, dijo la Sra. Bintu Bingi en una entrevista al recordar cómo se abrió con su hija en los últimos años. «El estado belga nos destruyó, psicológica y físicamente».

Las mujeres se mudaron a Bélgica en la década de 1980 y más tarde y todas viven allí, excepto una que se mudó a Francia.

Algunos expertos legales están divididos sobre si la separación forzada de los niños mestizos de sus madres constituye un crimen de lesa humanidad. La Sra. Hirsch, abogada del demandante, argumentó que sí, porque el Estado belga había tratado de acabar con la existencia civil de los niños métis.

Emmanuel Jacubowitz, abogado que representa al estado belga en la audiencia, dijo que las autoridades no negaron que la política era racista y segregacionista, pero que no se consideraba que violara los derechos fundamentales en ese momento.

Eric David, profesor de derecho internacional en la Universidad de Bruselas, dijo que era exagerado llamar a la práctica crímenes de lesa humanidad. “Hubo deportación, detención y lo que podría equivaler a tortura”, dijo David. «Pero no hubo esclavitud, asesinato o violaciones sistémicas en esas escuelas».

Jacubowitz agregó que podrían seguir cientos de solicitudes similares de compensación.

“Puede ser que el miedo de Bélgica sea abrir el grifo de las reparaciones”, dijo la Sra. Lauwers, la archivista.

Déborah Mbongu, nieta de Tavares, dijo que le costaba entender por qué Bélgica se mostraba tan reacia a pagar. Los demandantes dicen que no demandaron por dinero, pero la Sra. Mbongu, de 23 años, dijo que era esencial que su abuela y otras personas fueran reconocidas como víctimas.

“Para nuestra historia compartida”, dijo, “un crimen debe dar lugar a reparaciones. Es simplemente fundamental «.