Sin pasar por alto: Violet Piercy, pionera en maratón

Este artículo es parte de Overlooked, una serie de obituarios sobre personas notables cuyas muertes, a partir de 1851, no se informó en The Times.

Un sábado de marzo de 1935, Violet Piercy salió de su casa en Clapham, en el suroeste de Londres, y cruzó el Támesis hasta Highgate, un barrio del norte de la ciudad.

Desde allí, en un truco publicitario común a las décadas de 1920 y 1930, comenzó a correr, corriendo más de cinco millas hasta el Monumento en el centro de la ciudad, una columna de 202 pies de altura que marcaba el sitio donde estaba el Gran Incendio de Londres. se cree que comenzó en 1666. Subió 311 escaleras a toda velocidad hasta la cima. Le tomó 43 minutos y 2 segundos.

En algunos puntos de la ruta, la policía tuvo dificultades para contener a las hordas de curiosos deseosos de vislumbrar a esta “mujer deportista” de la que se había escrito en los periódicos. La noción predominante en ese momento era que las mujeres eran demasiado frágiles para correr más de unos pocos cientos de pies.

«Lo hice para demostrar que las mujeres son tan capaces como los hombres de lograr proezas de resistencia», dijo Piercy, entonces de 45 años, al periódico londinense The Evening Standard.

La carrera la estableció como una de las primeras corredoras de resistencia conocidas en Gran Bretaña. Se cree que completó dos veces la distancia del maratón de 26,2 millas: una sola y otra en una carrera organizada en la que se le dio una ventaja sobre los hombres.

Sus hazañas fueron aún más notables porque fue una de las pocas mujeres que se atrevió a desafiar los consejos médicos estándar para las mujeres de esa época, dijo Jaime Schultz, quien ha investigado la historia de las carreras de distancia femeninas como profesora en el departamento de kinesiología. en la Universidad de Penn State.

A las mujeres se les dijo que cualquier «ejercicio violento» como correr interrumpiría su ciclo menstrual e incluso podría desplazar sus úteros, poniendo en peligro su fertilidad, dijo Schultz en una entrevista.

Las organizaciones de atletismo en Gran Bretaña en la década de 1920 restringían a las mujeres a carreras de no más de 1000 metros; en los Estados Unidos, a las mujeres no se les permitía competir a distancias ni siquiera tan largas.

Durante los Juegos Olímpicos de Verano de 1928 en Ámsterdam, las mujeres tuvieron la oportunidad de demostrar su valía en el evento de 800 metros, pero algunos informes exageraron los resultados, diciendo que algunos de los corredores se habían derrumbado después de la carrera, consolidando la narrativa de que las mujeres también lo estaban. débil para competir. Pasarían otros 32 años antes de que se permitiera a las mujeres participar nuevamente en los 800 metros de carrera en los Juegos. Y se necesitaría hasta 1984 para que el maratón femenino se convierta en un evento olímpico.

Violet Stewart Louisa Piercy (cuyo apellido a veces se escribía Piercey en los periódicos) nació el 24 de diciembre de 1889 en Croydon, a unas 10 millas al sur de Londres. Fue educada en la escuela privada Old Palace of John Whitgift.

Su padre, George Piercy, un acaudalado propietario, murió dos semanas después de que ella naciera. Un hermano murió cuando tenía 8 años, lo que pudo haber contribuido a la mala salud mental de su madre, Louisa Sophia Piercy. Los artículos de los periódicos de la época la describían actuando de manera extraña con sus vecinos, incluso fingiendo ser un fantasma que rondaba la carretera.

Poco se sabe sobre cómo o por qué Piercy empezó a correr. Se unió a varios clubes deportivos pero no habría tenido la oportunidad de correr largas distancias con ellos.

Pero cuando empezó a correr, se deleitó con ser el centro de atención. Uno de sus primeros eventos publicitarios fue en octubre de 1926, cuando corrió lo que entonces era el tradicional recorrido del Maratón de Londres, desde la ciudad de Windsor hasta la capital, en 3 horas 40 minutos y 22 segundos. (El Maratón de Londres de este año fue el 3 de octubre). Los investigadores ahora creen que ella, sin darse cuenta, alteró la ruta y corrió solo un poco más de 20 millas.

Piercy intentó la hazaña después de que Gertrude Ederle, una estadounidense, se convirtiera en la primera mujer en nadar en el Canal de la Mancha unos meses antes.

«Lo hice porque quería mostrarles a los estadounidenses lo que podemos hacer», dijo Piercy a The Westminster Gazette, «y demostrar que las mujeres inglesas son buenas después de todo».

Trató de repetir la maratón de Londres en 1928, pero se retiró después de 20 millas debido al calor excesivo.

Piercy finalmente terminó dos maratones, en 1933 y 1936, cada uno en aproximadamente 4 horas y 25 minutos. Se decía que dependía del azúcar morena y el jugo de limón para superar su entrenamiento. El Sunday Mirror de Londres dijo que la carrera de 1936 fue para «demostrar que la resistencia de una mujer es igual a la de un hombre».

La atención la siguió a lo largo de su carrera como corredor. Fue entrevistada en la radio de la BBC y filmada para noticieros, donde se la puede ver corriendo por una carretera o pista o saltando la cuerda en el entrenamiento, vestida con pantalones cortos, una camiseta blanca, calcetines blancos y sus inimitables zapatos de cuero negro con hebilla. En una escena de un cortometraje mudo, «Mary tenía un corderito» (1930), Piercy corre por una calle de Londres con una oveja a cuestas.

Aún así, a pesar de todos sus logros, no escapó a las críticas. En 1926, The Westminster Gazette escribió que «hay que esperar que ninguna otra chica sea tan tonta como para imitarla».

La vida personal de Piercy también se derramó en las portadas cuando demandó a un antiguo empleador por difamación en 1932. Ella ganó el caso y se le ordenó que le pagara 200 libras (unos 18.000 dólares en dinero de hoy).

Piercy desapareció del ojo público más tarde en la vida, convirtiéndose en una nota al pie de página en la historia del running femenino, hasta que Peter Lovesey, Andy Milroy y otros investigadores apasionados por el atletismo comenzaron a mirarla a medida que se acercaban los Juegos Olímpicos de Londres 2012. Continuaron redactando una entrada para ella en el Oxford Dictionary of National Biography.

Piercy se mudó con frecuencia después de la Segunda Guerra Mundial. Se cree que en 1957 atravesó tiempos difíciles. Los registros muestran a alguien con su nombre viviendo en un refugio para mujeres que de otra manera podrían haber estado sin hogar.

Un certificado de defunción con fecha del 11 de abril de 1972 para una mujer sin dirección fija se indica que es «Violet Pearson, de lo contrario Violet Piercy, de lo contrario Violet Pierce». Murió de una hemorragia cerebral en el University College Hospital de Londres. Aunque el documento indicaba que su edad era de unos 70 años, habría tenido 83 años.