Solvay planea impulsar las tierras raras mientras la UE busca romper la dependencia de China

El grupo químico belga Solvay planea crear el segundo sitio europeo que produce tierras raras vitales para la transición energética, mientras el continente se apresura a romper el dominio de China sobre los elementos difíciles de extraer.

La compañía dijo el viernes que su planta de La Rochelle en Francia se actualizará para separar una gama más amplia de las 17 tierras raras para incluir neodimio y praseodimio, que son cruciales en la producción de imanes para vehículos eléctricos y turbinas eólicas.

La decisión de invertir decenas de millones de euros en la instalación se produce dos días después de que los líderes de la UE solicitaran una nueva legislación para abordar el control de China sobre la cadena de suministro de materias primas críticas. La nación asiática controla el 80 por ciento de la capacidad mundial de procesamiento de tierras raras.

La interrupción del suministro de gas a raíz de la invasión rusa de Ucrania ha alertado a los funcionarios de la UE sobre los riesgos de depender de un solo país para obtener los materiales necesarios para la transición a una economía con menos emisiones de carbono.

“El litio y las tierras raras pronto serán más importantes que el petróleo y el gas”, dijo esta semana el comisionado de la UE, Thierry Breton. “Solo nuestra demanda de tierras raras se quintuplicará para 2030”.

La planta de La Rochelle, de 78 años de antigüedad, que suministra tierras raras para la producción de convertidores catalíticos y semiconductores para automóviles, ayudará a reforzar la autonomía de Europa en la cadena de suministro de tierras raras.

Se unirá a Neo Performance Materials, que tiene un sitio de separación en Estonia, en la producción de las tierras raras necesarias para los automóviles eléctricos y las turbinas eólicas. El Reino Unido tiene un proyecto de separación de tierras raras en construcción a través de Pensana, que cotiza en Londres.

“Las tierras raras son esenciales para garantizar la transición hacia la energía verde”, dijo Ilham Kadri, directora ejecutiva de Solvay, que recientemente resolvió una disputa de larga data con un inversionista activista. “Nuestras inversiones en la cadena de valor de los imanes ayudarán a Europa a impulsar su nueva economía”.

Sin embargo, la cadena de suministro de tierras raras implica muchos pasos, incluida la conversión de óxidos de tierras raras separados en metales y la producción de imanes que, según los analistas, son necesarios para aflojar el control de Beijing sobre el flujo de materiales y componentes críticos.

“Es un buen paso adelante”, dijo David Merriman, director de investigación de tierras raras de Wood Mackenzie. “Para los fabricantes de automóviles, hay algunas etapas que deben completarse para que se comunique directamente con su cadena de suministro”.

Europa importa alrededor de 16.000 toneladas al año de imanes permanentes de tierras raras de China, cubriendo aproximadamente el 98 por ciento de la demanda de la UE, según un informe de la Alianza Europea de Materias Primas.

Según la Ley de Materias Primas Críticas de la UE propuesta, se simplificarán los permisos, se asignarán fondos a proyectos estratégicos y se construirán reservas estratégicas de materiales.

La UE ha sido mucho más lenta para desarrollar la resiliencia de la cadena de suministro de materias primas que países como Japón, que financió lo que ahora es el mayor productor occidental de tierras raras, Lynas, después de que China prohibiera extraoficialmente las exportaciones de tierras raras al país hace una década por una disputa geopolítica.

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