¿Son las ‘bombas de calor’ la respuesta a las olas de calor? Algunas ciudades piensan que sí.

Muchos expertos en clima dicen que la solución a largo plazo es reemplazar la mayoría de esos aparatos de combustibles fósiles con versiones eléctricas alimentadas por una red más ecológica. Pero en la práctica, eso es difícil. Si bien ciudades como Berkeley han reescrito los códigos de construcción para prohibir que los nuevos edificios utilicen gas, más de una docena de estados, en su mayoría rojos, han aprobado leyes que prohíben explícitamente a las ciudades hacerlo. Y eso todavía deja la pregunta de qué hacer con millones de hogares existentes.

Stephen Pantano, director de investigación del Centro de Derecho y Política Social, dijo que alentar a las personas a instalar bombas de calor cuando vayan a comprar acondicionadores de aire centrales de todos modos podría ser una forma menos intrusiva de comenzar a electrificar la calefacción. “Descubrimos que una inversión relativamente pequeña de alrededor de $ 3 mil millones a $ 12 mil millones en todo el país podría tener un gran impacto en el uso de energía”, dijo sobre la nueva propuesta del grupo. “Es difícil encontrar muchas ideas con tanto valor por el dinero”.

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Una estrategia aún más drástica, agregó, sería descubrir cómo reemplazar más hornos de gas con bombas de calor, de modo que la bomba de calor maneje prácticamente toda la calefacción y la refrigeración. Pero eso podría requerir bombas de calor más grandes para muchos hogares o actualizaciones eléctricas adicionales y otras modificaciones. La propuesta de su grupo de simplemente cambiar los acondicionadores de aire es un primer paso más modesto.

Berkeley, que fue pionera en la idea de prohibir el gas en edificios nuevos, ahora está considerando este enfoque. Solo el 10 por ciento de los hogares de la ciudad tienen aire acondicionado en la actualidad, pero los funcionarios estiman que esa fracción podría triplicarse en las próximas décadas más calurosas. “Berkeley debería trabajar con los instaladores de aire acondicionado y los fabricantes de bombas de calor para garantizar que estas casas instalen sistemas de bombas de calor en su lugar”, escribieron los funcionarios en un borrador de estrategia reciente para electrificar hogares existentes.

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“Es una gran idea”, dijo Jigar Shah, quien dirige la oficina de programas de préstamos del Departamento de Energía. Su oficina está explorando formas de ayudar a los estadounidenses de bajos ingresos a adoptar tecnologías como las bombas de calor. “Las bombas de calor no son una tecnología no probada”, dijo. “Realmente estamos en un lugar en el que es hora de ampliar esto”.

Otros fueron más cautelosos. “Hay lugares donde la electrificación puede ser beneficiosa y lugares donde puede que no, y hay muchos detalles que deben resolverse”, dijo Francis Dietz, portavoz del Air-Conditioning, Heating & Refrigeration Institute, un grupo de comercio de la industria. Si más hogares dependieran de bombas de calor en lugar de hornos de gas, por ejemplo, eso podría ejercer presión sobre las redes eléctricas en el invierno, especialmente en las partes más frías del país, dijo.

También existen otros obstáculos: muchos estadounidenses aún no están familiarizados con las bombas de calor y algunos han tenido malas experiencias con modelos más antiguos que no funcionaron tan bien en climas fríos. Si bien la tecnología de las bombas de calor ha mejorado significativamente en la última década, muchos contratistas desconfían de ellas. Y, por supuesto, el nombre “bomba de calor” no suena como un dispositivo que desea instalar cuando hace calor.

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