SpaceX está a punto de enviar su primera tripulación de ciudadanos privados al espacio

Cuatro personas se lanzarán al espacio el miércoles por la noche a bordo de una cápsula SpaceX, y ninguna de ellas es astronauta profesional. Jared Isaacman, un empresario y filántropo multimillonario, reservó la cápsula Crew Dragon el año pasado y eligió a tres personas normales para que lo acompañaran. Será la primera misión completamente privada en órbita.

Apodada Inspiration 4, la misión es una recaudación de fondos multimillonaria para el Hospital de Niños St. Jude y, como muchos vuelos recientes al espacio en estos días, un esfuerzo por convencer a quienes observan desde el suelo de que el espacio no siempre será exclusivo de funcionarios del gobierno y los ultrarricos. El equipo de Isaacman incluye a Hayley Arceneaux, una sobreviviente de cáncer y asistente médica de St. Jude; Sian Proctor, profesor de geología y ex candidato a astronauta de la NASA; y Christopher Sembroski, ingeniero de datos de Lockheed Martin.

La tripulación del Inspiration 4 está programada para lanzarse el miércoles a las 8:02 p.m. ET sobre el cohete Falcon 9 de SpaceX, abrochado dentro de la misma cápsula Crew Dragon que hace casi un año envió a una tripulación de cuatro personas de astronautas gubernamentales a la Estación Espacial Internacional y viceversa. El destino de esta misión es aproximadamente 80 millas más alto que la ISS. En órbita, verán la Tierra a través de dos ventanas y una nueva cúpula de vidrio que se agregó a la parte superior de la cápsula, donde estaba la puerta de acoplamiento de la ISS de Crew Dragon. La tripulación volverá a entrar en la atmósfera después de tres días, dependiendo del clima en Florida, y se sumergirá en el océano Atlántico. Es probable que los equipos de recuperación de SpaceX se reúnan con la cápsula, la suban a un barco, extraigan a la tripulación y la lleven a tierra.

Isaacman, un piloto capacitado y fundador de una empresa de procesamiento de pagos, es el comandante del vuelo. Dijo que quería organizar una tripulación diversa de pasajeros que no fueran multimillonarios. Pagó los cuatro asientos en Crew Dragon y desembolsó los primeros $ 100 millones de una recaudación de fondos de $ 200 millones para St. Jude, un centro de investigación y hospital sin fines de lucro que brinda atención gratuita a niños con cáncer. Isaacman reservó dos de los asientos para St. Jude: uno iría al ganador de una campaña de recaudación de fondos y el otro iría a Arceneaux, quien trabaja en St. Jude como asistente médico en Memphis, Tennessee y servirá como médico de la misión. oficial.

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Arceneaux, de 29 años, es un sobreviviente de cáncer infantil que se convertirá en la primera persona con una parte del cuerpo protésica en lanzarse al espacio. Se colocaron varillas de metal en la parte de su pierna izquierda que tenía un tumor canceroso cuando era niña. Sembroski, el ingeniero de Lockheed, ocupará el asiento reservado para el participante ganador de la campaña de recaudación de fondos de St. Jude. Un amigo de Sembroski ganó, pero no pudo hacer el viaje y le pasó el boleto.

El cuarto asiento fue para Sian Proctor, el ganador de un concurso organizado por Shift4, la compañía de pagos propiedad de Isaacman. Los concursantes tuvieron que crear un sitio web utilizando el software Shift4 y producir un breve video de ellos mismos explicando por qué querían ir al espacio. Proctor, de 51 años, enseñó geología en un colegio comunitario en Phoenix, Arizona y se convertirá en la cuarta mujer negra y la primera persona de Guam en ir al espacio. En 2009, estuvo a punto de convertirse en astronauta de la NASA como una de los nueve finalistas en un proceso de selección notoriamente difícil de un mes de duración.

La tripulación ha estado entrenando desde marzo, unos siete meses antes del despegue. Eso incluye entrenamiento de centrifugado para acostumbrarse a las enormes fuerzas G de despegar sobre un cohete, un experiencia de microgravedad a bordo de un vuelo Zero-G y semanas de entrenamiento en la sede de SpaceX en Hawthorne, California, para familiarizar a los pasajeros con Crew Dragon.

Además de los recuerdos personales de los pasajeros, como artículos familiares y de la escuela, la misión está llena de patrocinios: 66 libras de lúpulo están a bordo del Crew Dragon que, una vez regresado a la Tierra, será utilizado para elaborar cerveza por Samuel Adams ”, dijo el funcionario. cerveza de Inspiration4 “, dijo el grupo de la misión en un comunicado de prensa, y agregó que la cervecera hizo” una donación máxima de $ 100,000 a St. Jude “. Todos los pasajeros llevarán relojes de marca, Sembroski tocará un ukelele a bordo de Martin Guitar, y un montón de otras cosas a bordo se subastarán una vez que estén de regreso en tierra como parte de la recaudación de fondos en curso de St. Jude.

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Si todo sale según lo planeado, Inspiration 4 marcará la primera misión totalmente privada para SpaceX, que desarrolló su nave espacial Crew Dragon como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA. Ese programa financió el desarrollo de dos cápsulas espaciales competidoras, Crew Dragon y CST-100 Starliner de Boeing, para que sirvan como viaje de los astronautas de la NASA a la ISS.

Para el programa de tripulación comercial, la NASA es un cliente, no un propietario, de la nave espacial, al igual que Isaacman es el principal cliente de Inspiration4. Un objetivo central detrás del programa era ayudar a estimular un mercado para los vuelos espaciales comerciales, otorgando a SpaceX aproximadamente $ 3 mil millones y a Boeing aproximadamente $ 5 mil millones para ayudar a comenzar. El Starliner de Boeing aún no ha lanzado humanos. Pero la misión de Isaacman, que marcará el cuarto vuelo con tripulación del Crew Dragon de SpaceX, una intención clave del programa de la NASA, se ha hecho realidad. Como dijo recientemente Kathy Lueders, jefa de vuelos espaciales tripulados de la NASA en el ¿Ya llegamos? podcast, Inspiration 4 “es como ver a sus hijos graduarse de la universidad”.

Los astronautas de SpaceX y la misión tripulada más reciente de la NASA, Crew-2, se ponen los trajes de vuelo de SpaceX y se preparan para abordar el Crew Dragon en abril.
Foto de Aubrey Gemignani / NASA a través de Getty Images

Pero si el turismo espacial privado De Verdad Queda por ver que sea accesible para una franja más grande de pasajeros. Un asiento en el Crew Dragon de SpaceX cuesta aproximadamente $ 55 millones, y un asiento en Starliner ronda los $ 90 millones, según informes de los organismos de control del gobierno.

Para una experiencia más corta, otras compañías como Virgin Galactic y Blue Origin ofrecen breves excursiones suborbitales al borde del espacio, pero siguen siendo extremadamente caras. En este momento, Virgin Galactic cobra 450.000 dólares por un asiento en su SpaceShipTwo, que vuela a unas 53 millas de altura durante unos minutos de ingravidez y vistas de la curvatura de la Tierra. Blue Origin no ha anunciado precios para un asiento a bordo de su cohete suborbital New Shepard, que se lanza a unas 66 millas sobre el suelo para una experiencia similar.

Con Isaacman pagando la factura multimillonaria de los boletos al espacio de sus tres compañeros de viaje, y con Blue Origin y Virgin Galactic volando en misiones consecutivas altamente publicitadas, la industria del turismo espacial se encuentra en una fase impulsada por patrocinadores multimillonarios y ultra- clientes adinerados. Salir de esta fase, como han dicho las cifras de la industria, requerirá caídas drásticas en el costo de construcción y lanzamiento de cohetes.

“Hemos escuchado eso durante tanto tiempo, que hasta que suceda, no es inusual que la gente sea un poco escéptica al respecto”, dice Alan Ladwig, quien en la década de 1980 dirigió el Programa de Participantes de Vuelos Espaciales de la NASA, una iniciativa para enviar narradores civiles como profesores y periodistas al espacio como una forma de entusiasmar al público con los vuelos espaciales tripulados.

“Pero para llegar al punto final que queremos, debe pasar por este paso inicial, con los primeros usuarios y pagando costos más altos para eventualmente reducir el costo”, dijo.

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