Starliner de Boeing se acopla con éxito a la Estación Espacial Internacional por primera vez

Esta noche, la nueva nave espacial de pasajeros de Boeing, la CST-100 Starliner, se acopló con éxito a la Estación Espacial Internacional, lo que demuestra que el vehículo puede llevar humanos a la ISS en el futuro. Es una capacidad crucial que Starliner finalmente ha validado en el espacio después de años de retrasos y fallas.

Starliner se encuentra en medio de un vuelo de prueba clave para la NASA llamado OFT-2, para Orbital Flight Test-2. La cápsula, desarrollada por Boeing para el Programa de Tripulación Comercial de la NASA, se fabricó para transportar a los astronautas de la NASA hacia y desde la estación espacial. Pero antes de que alguien suba a bordo, la NASA encargó a Boeing que realizara una demostración de vuelo sin tripulación de Starliner para demostrar que la cápsula puede alcanzar todos los hitos principales que deberá alcanzar cuando transporte pasajeros.

Boeing ha tenido problemas para mostrar la capacidad de Starliner hasta ahora. Esta misión se llama OFT-2 ya que técnicamente es una repetición de una misión que Boeing intentó en 2019, llamada OFT. Durante ese vuelo, Starliner se lanzó al espacio según lo planeado, pero una falla de software impidió que la cápsula entrara en la órbita correcta que necesitaba para llegar a la ISS. Boeing tuvo que llevar el vehículo a casa antes de tiempo, y la compañía nunca demostró la capacidad de Starliner para acoplarse a la ISS.

Ahora, aproximadamente dos años y medio después, Starliner finalmente ha demostrado para qué fue diseñado. Usando una serie de sensores, la cápsula se guió de forma autónoma a un puerto de acoplamiento abierto en la estación espacial. “La nave espacial Boeing Starliner completa su primer acoplamiento histórico a la Estación Espacial Internacional abriendo una nueva vía de acceso para las tripulaciones al laboratorio en órbita”, dijo Steve Siceloff, representante de comunicaciones de Boeing, durante la transmisión en vivo del acoplamiento. El acoplamiento se produjo con un poco más de una hora de retraso debido a algunos problemas con los gráficos y el anillo de acoplamiento de Starliner, que se resolvieron antes del acoplamiento.

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Starliner acoplado a la Estación Espacial Internacional
Imagen: Televisión de la NASA

Hubo cierta preocupación sobre la capacidad de Starliner para acoplarse a la estación espacial después de que Boeing revelara ayer algunos problemas con los propulsores de la cápsula. A las 6:54 p. m. ET, Starliner se lanzó con éxito al espacio sobre un cohete Atlas V, construido y operado por United Launch Alliance. Una vez que Starliner se separó del Atlas V, tuvo que disparar sus propios propulsores para insertarse en la órbita adecuada para llegar a la estación espacial. Sin embargo, después de que tuvo lugar esa maniobra, Boeing y la NASA revelaron que dos de los 12 propulsores que utiliza Starliner para el procedimiento fallaron y se apagaron demasiado pronto. El sistema de control de vuelo de la cápsula pudo activarse y redirigirse a un propulsor en funcionamiento, lo que ayudó a que Starliner entrara en una órbita estable.


En última instancia, la NASA y Boeing afirmaron que el problema no debería afectar el resto de la misión de Starliner. “Realmente no hay necesidad de resolverlos”, dijo Steve Stich, gerente del programa de tripulación comercial de la NASA, en una conferencia de prensa después del vuelo. “Pero sé lo que harán los equipos, y lo que siempre hacemos es mirar los datos, tratar de entender qué sucedió”. Hoy, Boeing reveló que una caída en la presión de la cámara había causado el apagado temprano del propulsor, pero ese sistema se comportó normalmente durante las quemas de seguimiento de los propulsores. Y con los despidos en la nave espacial, el problema “no representa un riesgo para el resto de la prueba de vuelo”, según Boeing.

Boeing también señaló hoy que el equipo de Starliner está investigando un comportamiento extraño de un “bucle de enfriamiento térmico”, pero dijo que las temperaturas son estables en la nave espacial.

Ahora, con Starliner acoplado a la estación espacial, permanecerá durante los próximos cuatro o cinco días. Mañana por la mañana, los astronautas que ya están a bordo de la ISS abrirán la escotilla del vehículo y recuperarán parte de la carga que está dentro. También dentro de Starliner hay un maniquí llamado Rosie the Rocketeer, que simula cómo sería para un humano viajar dentro del vehículo.

Después de su breve estadía en la ISS, Starliner se separará de la ISS y se distanciará de la estación para regresar a casa. La cápsula utilizará sus propulsores para salir de la órbita y ponerla en curso hacia la Tierra. Los dos propulsores que fallaron son del mismo tipo que se usaron para esta maniobra de salida de órbita, pero la NASA y Boeing no parecían preocupados. “Tendremos que ver si podemos recuperar los propulsores”, dijo Stich. También señaló que se podrían usar los propulsores que funcionan y que Boeing tiene la opción de usar un conjunto diferente de propulsores para realizar la tarea si es necesario. “Así que hay mucha redundancia en la nave espacial”.

Por ahora, el equipo de Starliner está celebrando su gran hito. “El día de hoy marca un gran hito para brindar acceso comercial adicional a la órbita terrestre baja, sustentar la ISS y permitir el objetivo de la NASA de regresar a los humanos a la Luna y eventualmente a Marte”, dijo el astronauta de la NASA Bob Hines, actualmente a bordo de la estación espacial, después de la unión cósmica. “Los grandes logros en los vuelos espaciales tripulados son recordados durante mucho tiempo por la historia. Hoy no será diferente”.

California Corresponsal

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