Su sueño de la NBA estaba ahí. Entonces no pudo mover las piernas.

El 20 de junio de 2019, Kris Wilkes se despertó en un Airbnb cerca del centro de Indianápolis. Él era feliz. Junto a él estaba la mujer de la que se estaba enamorando. Dispersos por el resto de las habitaciones de la casa alquilada había amigos y familiares que lo habían apoyado a lo largo de su incipiente carrera en el baloncesto. Era la mañana del draft de la NBA y Wilkes estaba a punto de lograr un sueño de la infancia.

A solo unas millas de la carretera en North Central High School, Wilkes se había convertido en un codiciado recluta de baloncesto. Recibió su primera oferta de beca, de Indiana, cuando estaba en octavo grado. Finalmente se comprometió con UCLA, donde se hizo conocido por sus volcadas de alto vuelo y ruidos de aro. Formó parte del equipo de primer año de Pac-12, y después de su temporada de segundo año, se proyectaba que sería seleccionado en el draft de la NBA, cerca del final de la primera ronda.

Ahora, más de dos años después, no ha llegado a un roster de la NBA. Ni siquiera ha aparecido en un partido de la liga G o de la liga de verano.

Momentos después de despertarse el día del draft en 2019, Wilkes descubrió algo sorprendente: no podía mover las piernas. Se quitó las mantas de la cama y se miró la parte inferior del cuerpo. Trató de disparar todos los músculos desde las caderas hasta los dedos de los pies, pero no pasó nada. No tenía sensación debajo de su cintura.

Llamó a su padre, que estaba en una casa cercana, y le pidió que condujera de inmediato.

“Papá”, dijo. “Tengo miedo.”

Wilkes inicialmente declaró que ingresaría al draft después de su primer año en UCLA, pero regresó para su segunda temporada para tratar de demostrar que debería ser una selección de primera ronda. En marzo de 2019, se declaró nuevamente a favor del draft. Firmó con la empresa de gestión y marketing Wasserman, y sus agentes organizaron entrenamientos privados con equipos. Para los jugadores proyectados para ser seleccionados fuera del top 14, esos entrenamientos pueden ser la diferencia entre comenzar una carrera profesional en la NBA o en la G League de desarrollo. Wilkes no estaba preocupado.

“No tenía ninguna duda en mi mente de que iba a ser una selección de primera ronda”, dijo Wilkes. “Estaba en la mejor forma de mi vida. Desafortunadamente, duró poco “.

Para cuando llegó a su séptimo entrenamiento, con los San Antonio Spurs, se sentía lento. Cerca del final del entrenamiento, Wilkes casi se derrumba y un entrenador lo apartó para tomarle la temperatura. Hacía 103 grados. Los miembros del equipo lo llevaron a un hospital cercano, donde le diagnosticaron faringitis estreptocócica. Wilkes llamó a su agente, quien canceló su siguiente entrenamiento con los Atlanta Hawks, y regresó a la casa de su infancia en Indianápolis para descansar y recuperarse para la noche del draft.

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En cuestión de días, su fiebre había desaparecido y su garganta se sentía mejor, pero comenzó a notar otros síntomas desconcertantes. Sus miembros se sentirían como si estuvieran cubiertos de vidrio. A veces, no podría sentir una mano tocando su brazo. Otras veces, sentía un cosquilleo casi insoportable. Por la noche, no podía dormir con una manta en las piernas porque era demasiado irritante. Entonces le empezó a doler la espalda. Como atleta, Wilkes estaba acostumbrado a una cierta cantidad de dolor en las articulaciones y rigidez muscular, pero esto era diferente.

Una noche, el dolor empeoró tanto que su padre, Greg Wilkes, lo llevó a atención urgente. Allí, el médico le preguntó a Kris si recordaba la última vez que orinó. Había pasado más de un día. El médico le dijo que se apresurara a ir a la sala de emergencias porque su vejiga corría el riesgo de romperse.

En la sala de emergencias, Wilkes recibió morfina y un catéter, y fue dado de alta con el catéter aún conectado. “Aquí estaba, días antes de que me reclutaran, y andaba arrastrando los pies por mi casa con mucho dolor de espalda y un catéter”, dijo en una serie de llamadas telefónicas desde su casa en Los Ángeles el mes pasado. “No me sentí como si tuviera 20. Me sentí como si tuviera 80”.

Dos días después fue el borrador. Kris se despertó, no podía mover las piernas y llamó a su padre. Greg Wilkes ha pasado los últimos 25 años con el Departamento de Policía de Indianápolis y está capacitado en respuesta médica de emergencia. “No era un oficial de policía ni un socorrista en ese momento”, dijo. “Yo era padre y mi corazón y mis nervios estaban disparados. Estaba pensando, ‘¿Qué está pasando?’ Mi hijo de 20 años es una de las personas más atléticas que he conocido en mi vida y no puede moverse. ¿Cómo podría ser eso posible? “

Greg llamó a una ambulancia para Kris y la siguió hasta el Hospital St. Vincent. Esa noche, la familia se apiñó en la habitación del hospital de Kris y sintonizó la televisión en el draft de la NBA. Se había corrido la voz a los equipos de que Wilkes no estaba bien, y vio cómo las 60 selecciones del draft de la NBA iban y venían, sin mencionar su nombre. Durante unos momentos después, los pitidos de una máquina de electrocardiograma fueron los únicos sonidos en la habitación.

“Estaba en la mejor forma de mi vida, jugando al más alto nivel de mi vida, luciendo bien, preparándome para ser reclutado”, dijo Wilkes. “Y luego estaba en el hospital, luchando por respirar, apenas podía mover las piernas y preguntándome si mi carrera había terminado”.

Luego, el agente de Wilkes lo llamó y le dijo que los Knicks querían firmarlo con un contrato de dos vías, lo que lo convertiría principalmente en un jugador de la G League pero le permitiría jugar en algunos juegos de la NBA. La familia estalló en celebración.

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Pero había un problema: Kris tendría que ir a Nueva York para un examen físico. Y los médicos de Indianápolis aún no sabían qué le pasaba, o si alguna vez volvería a caminar.

Cuando el neurólogo Adam Fisch vio los síntomas de Wilkes, ordenó una serie de pruebas (radiografías, muestreo de líquido cefalorraquídeo, resonancia magnética), pero fue cauteloso tanto con su diagnóstico como con su pronóstico. Fisch, a quien Wilkes autorizó para hablar con The New York Times sobre su historial médico, dijo que comenzó a sospechar que Wilkes tenía encefalomielitis diseminada aguda, un trastorno autoinmune también conocido como ADEM.

El trastorno tiene una asociación pequeña pero poco conocida con enfermedades inflamatorias del intestino como la enfermedad de Crohn, que le habían diagnosticado a Wilkes durante las pruebas médicas meses antes del borrador. ADEM a menudo sigue a una infección viral, como la faringitis estreptocócica de Wilkes. El cuerpo confunde su propio tejido cerebral y médula espinal con la infección y comienza a atacarse a sí mismo. ADEM afecta a entre 1 de cada 125.000 y 1 de cada 250.000 personas en todo el mundo cada año. Una abrumadora mayoría de esos casos se encuentran en niños.

Para hacer las cosas más difíciles, Wilkes parecía tener una combinación poco común de ADEM y síndrome de Guillain-Barré que involucraba el cerebro, la médula espinal, los nervios y las raíces nerviosas, dijo Fisch.

“Es tan raro como los dientes de gallina. Uno en un millón ni siquiera le hace justicia. Las probabilidades son infinitesimales ”, dijo.

Fisch trató a Wilkes con altas dosis de esteroides y dos terapias sanguíneas diferentes. “Algunos pacientes con ADEM recibirán solo uno de esos tratamientos”, dijo Fisch. “El caso de Kris era tan grave que decidimos que era imperativo utilizar los tres a la vez”.

Fisch no hizo ninguna predicción a largo plazo, pero otros miembros del personal del hospital le dijeron a Wilkes que se preparara para la posibilidad de tener que usar una silla de ruedas por el resto de su vida. Su madre, Ahkisha Owens, lo rechazó de inmediato.

“No me permitiría ni un solo pensamiento de que mi bebé no volvería a caminar”, dijo. “Lo miré y le dije: ‘Dios no te llevó tan lejos solo para sacarte las piernas de debajo de ti’”.

Después de una semana en el hospital, Wilkes recuperó la sensibilidad en las extremidades inferiores, pero había perdido más de 20 libras y no tenía fuerzas para caminar. Cuando fue dado de alta una semana después de eso, el personal recomendó fisioterapia para pacientes hospitalizados, pero Wilkes insistió en regresar a casa, se esperaba que Wilkes estuviera en la silla de ruedas durante al menos dos meses.

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A la mañana siguiente, Greg estaba en la estufa preparando un gran desayuno para darle la bienvenida a Kris de regreso a casa – tostadas francesas, huevos, tocino y salchichas – cuando escuchó un sonido como pelotas de tenis desinfladas rebotando por el pasillo. Se volvió y vio a Kris fuera de la silla de ruedas, sosteniéndose con un andador. “Papá, ¿qué estás cocinando?” preguntó. “¡Huele bien!”

En agosto, Wilkes había progresado lo suficiente como para tomar su primer vuelo. Fue a Palm Springs, California, para ver a Lexie Stevenson, la mujer que estaba con él la mañana del draft. “Tan pronto como pudo caminar,” caminó hacia mí “, dijo Stevenson. “Y hemos estado caminando juntos desde entonces”.

En septiembre, Wilkes voló a Nueva York para intentar pasar un examen físico para los Knicks. Tenía que tener cuidado con la cantidad de agua que bebía porque su control de la vejiga no había regresado por completo. Cerca del final del entrenamiento, estaba tan mareado por correr sprints de línea de fondo que chocó contra una pared. Nadie tenía que decirle que había fallado en el examen físico. Él sabía.

En octubre, después de que los Knicks contrataran a Ivan Rabb para ocupar el puesto de dos vías en el roster que habían estado guardando para Wilkes, David Fizdale, el entrenador en jefe en ese momento, dijo que Wilkes “contrajo una enfermedad grave. No sé qué fue, pero fue bastante severo. Así que ahora mismo no vamos por ese camino “.

En los últimos dos años, Wilkes ha tenido problemas de salud, como cuando se resfrió y sintió que la sensación vidriosa regresaba a su piel. Y hubo noches de insomnio cuando despertó a Stevenson para hablar, o para pedirle que lo abrazara mientras lloraba.

“Pude cubrir la depresión, pero la tenía”, dijo. “Había trabajado toda mi vida para llegar a la NBA y estaba allí. Pasar de eso a estar paralizado sin dinero y volver a casa en Indiana, apestaba “.

Resolvió sus problemas de dinero con un pago de “varios millones de dólares” de una póliza de seguro por pérdida de valor patrocinada por la escuela que había contratado en UCLA. Dejó su trabajo como conductor de reparto de Postmates y fundó una empresa llamada Origyn Sport, que presentó su primer producto, un baloncesto de entrenamiento, en septiembre.

Aunque Wilkes ha recuperado la mayor parte de su masa muscular, puede sentir que todavía no es tan explosivo como antes. Sabe que llegar a la NBA ahora es una posibilidad remota. Pero se ha enfrentado a muchas dificultades antes.

“Quizás la mayoría de la gente no cree que pueda llegar a ese punto, pero ¿por qué me molestaría en escucharlos?” él dijo. “No escuché a los médicos que me dijeron que no volvería a caminar, y no voy a dejar que nadie me disuada de mis metas ahora”.