¿Sueñan las arañas con ovejas de ocho patas?

Durante el día, las arañas saltadoras cazan a sus presas, acechando y saltando como gatos. Cuando se apagan las luces, estos depredadores del tamaño de un guisante pasan el rato, y tal vez sus mentes dan vueltas a los sueños.

Mientras mueven las patas y mueven los ojos, Evarcha arcuata, una especie de las arañas saltarinas, muestran algo que recuerda al movimiento ocular rápido, o REM, el sueño, informan los investigadores el lunes en Proceedings of the National Academy of Sciences. REM es la fase del sueño durante la cual ocurre la mayoría de los sueños humanos. El estudio sugiere que el sueño REM puede ser más común de lo que se cree en los animales, lo que puede ayudar a desentrañar los misterios de su propósito y evolución.

«Observar el sueño REM en algo tan distantemente relacionado con nosotros como las arañas es absolutamente fascinante», dijo Lauren Sumner-Rooney, bióloga sensorial del Instituto Leibniz para la Investigación de la Biodiversidad y la Evolución que no formó parte del nuevo estudio.

Daniela Rößler, ecologista del comportamiento de la Universidad de Konstanz en Alemania y una de las autoras del estudio, se sorprendió cuando notó que las arañas saltadoras a veces cuelgan boca abajo durante la noche. El Dr. Rößler comenzó a filmar a los arácnidos en reposo y notó otros comportamientos extraños. “De repente, hacían estos movimientos locos con las piernas y comenzaban a temblar. Y me recordó de inmediato a un gato o un perro dormido, por no decir soñando”, dijo el Dr. Rößler.

Tales movimientos bruscos en las extremidades son un indicador del sueño REM, un estado en el que la mayoría de los músculos del cuerpo se relajan y la actividad eléctrica del cerebro imita el estar despierto. Y luego están los ojos veloces, de los que REM recibe su nombre. Pero eso es complicado de detectar en animales con ojos que no se mueven, incluidas las arañas.

Sin embargo, parte del ojo de una araña saltadora se mueve. Los arácnidos acrobáticos tienen ocho ojos en total, y detrás de las lentes de sus dos ojos más grandes hay retinas que captan la luz y se mueven para escanear el entorno. El exterior de los artrópodos normalmente oscurece estos tubos con forma de plátano, excepto cuando las arañas son bebés y tienen exoesqueletos translúcidos. Entonces, el equipo del Dr. Rößler buscó retinas parpadeantes durante el descanso en crías de menos de 10 días de edad. “Es realmente inteligente”, dijo Paul Shaw, neurocientífico de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington. Los investigadores eligieron el animal adecuado para esta pregunta, añadió.

Durante la noche, los investigadores filmaron a los arácnidos con una cámara infrarroja. Para las 34 arañas, vieron episodios de movimientos coincidentes de la retina y las extremidades, que generalmente duraban alrededor de 80 segundos y ocurrían cada 15 a 20 minutos. El equipo registró comportamientos desde el cambio de las hileras productoras de seda hasta un crujido de todas las patas que parecía una araña muerta. Pero ver horas de arañas descansando no logró que el Dr. Rößler se durmiera. Los movimientos de cada araña parecían únicos, dijo. “Siempre estaba deseando que llegara el próximo REM”

Lo que vieron los investigadores se superpuso estrechamente con algunas características de REM, dijo la Dra. Sumner-Rooney. Las contracciones, los músculos relajados y el movimiento de los ojos: “Todos parecen ser iguales a los de los mamíferos”.

Los científicos han estudiado el sueño REM principalmente en mamíferos. Si bien ha sido difícil discernir qué cuenta como REM en otros animales, los estudios también han encontrado evidencia de ello en aves, cefalópodos y reptiles. Con esta pista en los artrópodos, el sueño REM puede ser más antiguo o universal de lo que suponen los científicos.

El equipo del Dr. Rößler está trabajando para determinar si las arañas realmente están durmiendo. Una forma de demostrar el sueño es probar si se necesita más para despertar a una araña en reposo que a una que simplemente no se mueve. Si los experimentos sugieren que las arañas no solo están descansando sus ocho ojos, los investigadores pueden obtener una mejor imagen de la necesidad de dormir de las arañas privándolas de ello. Si las arañas privadas de sueño se duermen más rápido y pasan más tiempo en un estado similar al REM, eso proporcionaría más evidencia de que experimentan el sueño REM.

Incluso pueden estar obteniendo algunos de los beneficios asociados con el sueño y los sueños en humanos. «No hay razón para pensar que no sueñan, dependiendo de cómo se defina soñar», dijo Barrett Klein, entomólogo de la Universidad de Wisconsin-La Crosse que no participó en el estudio pero escribió un artículo de perspectiva que acompaña al eso.

“Me puedo imaginar una repetición de recuerdos que les permita resolver posibles problemas”, dijo el Dr. Klein. Con cerebros complejos para su tamaño, se ha demostrado que las arañas saltadoras planifican sus rutas. Son cazadores que derriban insectos u otras arañas, a veces tan grandes como ellas. Ejecutan movimientos coordinados, saltando de hoja en hoja mientras están anclados en un hilo de seda. Algunos incluso realizan elaboradas danzas de cortejo.

“Un sueño, en mi mente, para una araña saltadora implicaría los momentos más exigentes, relevantes para el estado físico y quizás dramáticos de sus vidas”, dijo el Dr. Klein.