Todos los gritos a un lado: ¿una evolución vocal dio lugar al lenguaje?

La ubicuidad de los labios vocales no significaba necesariamente que afectaran los sonidos que producían sus poseedores. Entonces, el grupo del Dr. Nishimura extrajo las laringes de tres chimpancés fallecidos y las unió a pulmones simulados; hicieron lo mismo con seis macacos rhesus que habían sido sacrificados para otros experimentos aprobados. En todas las simulaciones, los labios vocales y las cuerdas vocales vibraron al unísono. Los modelos matemáticos de las laringes de otros primates arrojaron resultados similares.

En su artículo, los investigadores proponen que la ausencia de labios vocales, y sus vibraciones complicadas, en los humanos fue un factor clave en la evolución del lenguaje en nuestra especie. Vibrando en un espléndido aislamiento, nuestras cuerdas vocales permitieron cambios sutiles en la inflexión y el registro que caracterizan nuestro propio habla. Razonamos y engatusamos, suplicamos y sugerimos, todo de manera controlada.

“Este estudio ha demostrado que las modificaciones evolutivas en la laringe fueron necesarias para la evolución del lenguaje hablado”, dijo el Dr. Nishimura.

El Dr. Randall agregó: “Sugiere, o refuerza, que hay un cambio completamente diferente en la táctica de la comunicación humana a la comunicación de los primates no humanos. El lenguaje humano no tiene como objetivo la respuesta emocional, pero estás tratando de hacerlos cambiar de opinión: estás golpeando los sistemas cognitivo e inferencial”.

Aún así, dijo el Dr. Rendall, los primates a menudo hablan suave y sutilmente, y los humanos a menudo se comunican a través de gritos y alaridos. Recomendó un «escepticismo saludable» al extrapolar del hallazgo anatómico los orígenes del habla y el lenguaje complejos. “Creo que acaban de resaltar el hecho de que esta pérdida de membrana en los humanos es probablemente de importancia central para nuestra capacidad de producir estas vibraciones estables de las cuerdas vocales, que subyacen a la producción de los sonidos del habla”, dijo.

Harold Gouzoules, psicólogo de la Universidad de Emory que escribió un comentario adjunto al artículo reciente, estuvo de acuerdo. “Establecer causalidad aquí es esencialmente imposible”, dijo. «Podría ser un paso necesario en la evolución del lenguaje, pero queda por ver si es absolutamente crítico».

El Dr. Gouzoules dijo que la investigación fue más notable por su análisis comparativo de los primates y su capacidad para extraer conocimientos evolutivos, hasta cierto punto, a partir de la anatomía simple, que a menudo se esconde a simple vista. “El lenguaje es claramente más que la suma de sus partes”, dijo. «Simplemente no es probable que alguna vez tengamos una explicación completamente satisfactoria».