Tonga, cubierta de ceniza y preocupada por el covid

SYDNEY, Australia — Una operación local de limpieza comenzó en Tonga después de que una erupción volcánica épica desencadenara un tsunami que azotara la nación isleña, ya que algunas de las primeras fotografías aéreas que surgieron mostraron las islas normalmente verdes y verdes cubiertas de polvo gris y ceniza.

Pero los esfuerzos internacionales para entregar ayuda se vieron obstaculizados el martes por una nube de cenizas sobre el principal aeropuerto del país, líneas de comunicación dañadas y una amenaza a largo plazo menos obvia: el riesgo de que los extranjeros traigan el covid a un país sin el virus.


El vacío de comunicación tres días después de la erupción del sábado por la noche siguió dejando sin aclarar el alcance de los daños. El número de muertos era de tres a partir del martes por la mañana, pero se esperaba que aumentara a medida que se recopilaba información lentamente.

Australia y Nueva Zelanda se han movilizado para brindar asistencia por aire y mar, como lo han hecho después de ciclones y otros desastres naturales en la región. Cualquier esfuerzo por brindar ayuda externa a Tonga, un país de unas 100.000 personas que cerró sus fronteras en 2020 y aún no las ha vuelto a abrir, tendrá que superar obstáculos logísticos mientras se protege un frágil estado de salud pública.

“El tema principal tiene que ser: ¿Cómo nos aseguramos al 100 por ciento de que no traeremos Covid a este país?” dijo Jonathan Pryke, director del Programa de las Islas del Pacífico en el Instituto Lowy, un grupo de expertos independiente en Sydney. “Cualquier buena voluntad que pueda generar la respuesta se deshará por completo si traen a Covid a Tonga”.


Los gobiernos de Australia y Nueva Zelanda dicen que hay formas seguras de entregar ayuda. Aún así, desde que el volcán submarino entró en erupción, arrojando cenizas a 12 millas en el aire y enviando un tsunami a países de todo el Pacífico, los funcionarios y las familias tonganas en el extranjero han expresado su preocupación por el riesgo de que los trabajadores humanitarios internacionales provoquen un brote de covid.

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Sus miedos son un eco de traumas pasados. A lo largo de la Polinesia, una región de alrededor de 1000 islas repartidas por el Pacífico Sur, las enfermedades transmitidas por personas ajenas son un tema que atraviesa cientos de años de historia.

El contacto regular con las fuerzas colonizadoras de Europa llegó relativamente tarde a lugares como Tonga: el capitán James Cook recorrió el archipiélago en 1773, 15 años antes de que el primer grupo de británicos se estableciera en Australia, pero con un impacto devastador. Durante el siglo siguiente, epidemias de sarampión, disentería e influenza, llevadas por los europeos, devastaron comunidades isleñas en todo el Pacífico Sur.

Un estudio histórico publicado en 2016 encontró que en Hawái, Fiji, Tonga, Samoa y Rotuma (una dependencia de Fiji), la propagación del sarampión a principios del siglo XIX mató a una cuarta parte de la población de todas las edades.

Y en Tonga, llegó otra ronda de muertes en circunstancias aún más dudosas con la gripe española. En noviembre de 1918, según Phyllis Herda, historiadora de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, se cree que un barco de vapor llamado Talune introdujo el virus porque su capitán, John Mawson, ocultó el riesgo después de salir de Auckland.

Cuando el barco aterrizó en la capital de Tonga, Nuku’alofa, con 71 pasajeros y miembros de la tripulación enfermos, supuestamente dio la orden de que todos a bordo “se vistieran y fingieran que no estaban enfermos” para poder descargar el vapor. Casi 2000 tonganos murieron en el brote que siguió, alrededor del 8 por ciento de la población.

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Covid, como era de esperar, ha sido visto a través de la lente de esa experiencia. Tonga ha informado solo un caso, en octubre, y exige que los viajeros que lleguen al país se pongan en cuarentena durante 21 días. Alrededor del 60 por ciento de la población del país ha recibido dos dosis de una vacuna Covid.

Curtis Tu’ihalangingie, subjefe de misión de la Alta Comisión de Tonga en Australia, dijo que los funcionarios de Tonga habían estado hablando con los gobiernos de Australia y Nueva Zelanda y los socios donantes sobre cómo entregar ayuda de manera segura para Covid.

Los funcionarios de ambos países han dicho que planean ser extremadamente cuidadosos cuando entregan agua, alimentos y suministros de construcción.

Hablando en una conferencia de prensa el domingo, la primera ministra Jacinda Ardern de Nueva Zelanda dijo que el gobierno era consciente de los riesgos de un brote en un entorno libre de covid.

“Todo nuestro personal de defensa de Nueva Zelanda está completamente vacunado, y el motivo es asegurarse de que puedan desplegarse de manera segura en cualquier momento”, dijo. “Trabajaremos con los funcionarios sobre el terreno en Tonga para asegurarnos de que cumplimos con las expectativas y los protocolos que han establecido”.

Peeni Henare, el ministro de defensa, dijo que había otras formas de evitar la transmisión.

“Hemos realizado una serie de operaciones en el Pacífico en los últimos dos años que han sido sin contacto”, dijo, y agregó que Nueva Zelanda trabajaría con sus vecinos en las islas del Pacífico “para asegurarnos de que continuamos manteniéndolos a salvo. .”

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Los grupos de ayuda en Australia y en la región han dicho que están delegando en los gobiernos la mejor manera de brindar asistencia.

“No enviaremos a nadie a menos que se nos solicite, y en ese momento seguiremos la orientación según sea necesario”, dijo Katie Greenwood, quien dirige la oficina del Pacífico de la Federación Internacional de Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja.

Agregó que la Cruz Roja tenía unos 70 voluntarios en Tonga, con acceso a suficientes suministros de socorro para unos 1.200 hogares, incluidas lonas, kits de construcción de refugios y mantas.

Todavía era difícil decir si eso sería suficiente. Un vuelo de la Fuerza de Defensa de Nueva Zelanda a Tonga, programado para el martes, se retrasó debido a la ceniza en la pista.

Con el cable de Internet internacional de Tonga desactivado, los teléfonos satelitales en las oficinas gubernamentales de Nueva Zelanda y Australia eran algunos de los únicos métodos de comunicación en un momento en que la comunidad de Tonga en el extranjero estaba desesperada por obtener información.

El Sr. Tu’ihalangingie, el diplomático de Tonga en Australia, dijo que pasarían semanas antes de que se restablecieran por completo las conexiones telefónicas o de Internet con el mundo exterior.

“Todavía tenemos acceso limitado a Tonga”, dijo a ABC Radio en Australia. “Todavía no tenemos una comunicación directa con nuestro gobierno”.

Natasha Frost y Yan Zhuang contribuyeron con este reportaje.

Leo Pimentel se especializa en noticias de Asia y el sudeste asiatico.