Trash Parrots inventan una nueva habilidad en los suburbios australianos

Has oído hablar de los pandas de la basura: los mapaches asaltan la basura. ¿Qué hay de los loros basura?

Las cacatúas de cresta de azufre, que pueden parecer exóticas para los estadounidenses y europeos, están en todas partes en las áreas suburbanas de Sydney. Se han adaptado al entorno humano y, dado que se sabe que son inteligentes en la manipulación de objetos, no es del todo sorprendente que hayan ido tras una rica fuente de alimento. Pero se podría decir que la difusión de su último truco, abrir botes de basura, abre la tapa del aprendizaje social y la evolución cultural en los animales.

Los pájaros no solo adquieren la habilidad imitando a otros, que es aprendizaje social. Pero los detalles de la técnica evolucionan para diferir en diferentes grupos a medida que se difunde la innovación, una marca de la cultura animal.

Barbara C. Klump, ecóloga conductual del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal en Alemania y primera autora de un informe sobre la investigación de las cacatúas en la revista Science, dijo: “En realidad, es un comportamiento bastante complejo porque tiene varios pasos. “

La Dra. Klump y sus colegas dividieron el comportamiento en cinco movimientos. Primero, un pájaro usa su pico para levantar la tapa del recipiente. Luego, dijo, “lo abren y luego lo sostienen y luego caminan por un lado y luego lo voltean. Y en cada una de estas etapas, hay variación “.

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Algunas aves caminan a la izquierda, otras a la derecha, dan un paso diferente o sostienen la cabeza de manera diferente. El proceso es similar a la difusión y evolución de las innovaciones culturales humanas como el lenguaje, o un ejemplo clásico de la cultura animal, el canto de los pájaros, que puede variar de una región a otra en la misma especie.

La Dra. Klump y sus colegas en Alemania y Australia trazaron la propagación del comportamiento en el área metropolitana de Sydney en el transcurso de dos años. El comportamiento se volvió más común, pero no apareció en ubicaciones aleatorias como podría ocurrir si diferentes aves estuvieran descubriendo la técnica del contenedor de basura por sí mismas. Se extendió hacia afuera desde su origen, lo que indica que las cacatúas estaban aprendiendo cómo hacerlo unas de otras.

La nueva habilidad de las cacatúas abre un recurso completamente nuevo para las aves. Esta es la evolución cultural adaptativa, que se extiende a la velocidad del rayo en comparación con la evolución biológica. El Dr. Klump señaló que a la cultura se le ha llamado un segundo sistema de herencia y que se aplica tanto a los humanos como a los animales, lo que nos permite a nosotros y a ellos adaptarnos rápidamente y cambiar nuestro comportamiento.

Es imposible saber qué pájaro o pájaros desarrollaron por primera vez la técnica del contenedor de basura, pero aparentemente no hay un solo genio de las cacatúas. Durante el curso del estudio, el comportamiento apareció por segunda vez en un suburbio demasiado lejos del primero para que la propagación se debiera al aprendizaje social, dijo el Dr. Klump. La técnica se volvió a inventar.

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Los científicos han observado el aprendizaje social y lo que llaman cultura en primates, pájaros cantores y otros animales. Los diferentes grupos de chimpancés muestran patrones de uso de herramientas ligeramente diferentes, por ejemplo, como lo hicieron las cacatúas.

Los investigadores no solo observaron las diferentes técnicas en diferentes áreas. También marcaron y observaron alrededor de 100 de las cacatúas para comprender mejor el comportamiento individual.

Descubrieron que alrededor del 30 por ciento de las aves intentaron abrir los contenedores y alrededor del 10 por ciento lo consiguieron. La mayoría de las aves exitosas fueron machos. El Dr. Klump dijo que los hombres tuvieron éxito porque tienden a ser más grandes y tal vez fueron más capaces de hacer frente a las demandas físicas. O podría ser que tuvieran un rango superior y normalmente tuvieran el primer acceso a la comida.

Pero, ¿qué pasa con los pájaros que no intentaban abrir los contenedores? ¿Simplemente no eran lo suficientemente inteligentes o lo suficientemente grandes? No necesariamente, dijo el Dr. Klump, porque una vez que los contenedores estaban abiertos, cualquier cacatúa podía unirse y alimentarse sin haber hecho ningún trabajo. Tal vez, dijo, tienen una estrategia: “Este pájaro puede hacerlo; esperaré hasta que lo abran”. Si eso es cierto es un tema de investigación futura.

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Mark O’Hara, de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena, que estudia las cacatúas salvajes de Goffin en Indonesia, dijo que el estudio “combina maravillosamente la ciencia ciudadana con observaciones directas rigurosas”.

Dijo que estaba particularmente interesado en los loros más grandes y de mayor rango haciendo el trabajo de explotar el nuevo recurso. “En los primates”, dijo, “los individuos de menor rango necesitarían encontrar formas novedosas de acceder a los alimentos, mientras que los individuos dominantes más fuertes podrían simplemente desplazar y explotar estos ‘descubrimientos'”.

La primera especie de loro que se sabe que abrió contenedores de basura fue el kea en Nueva Zelanda en un parque. Pero en ese caso, dijo el Dr. O’Hara, los humanos cortaron la evolución cultural de raíz.

“Hubiera sido interesante ver cómo se habría desarrollado el kea con el tiempo, pero desafortunadamente, el parque no estaba muy contento con las redadas de basura y cambió las tapas de los contenedores”.