Ucrania: la planta de acero de $ 10 mil millones en el corazón de la guerra económica de Rusia

Los rusos llegaron a la ciudad de Kryviy Rih en los primeros días de la guerra, sus columnas de vehículos blindados avanzaban a kilómetros de su extensa planta de acero de la era soviética, una vez codiciada por los nazis y los oligarcas y, ahora, por Vladimir Putin.

Rechazados, ahora amenazan la ciudad central de Ucrania desde unos 50 kilómetros de distancia, ocasionalmente lanzando cohetes desde lejos. El premio, la planta siderúrgica más grande de Ucrania que ArcelorMittal gastó $ 5 mil millones en modernizar, está al alcance de sus cohetes, a solo media hora en automóvil de la ciudad.

La invasión de Ucrania por parte de Rusia generalmente se mide por líneas en el mapa: territorio perdido, ciudades vencidas, fronteras borradas. Pero la guerra de Putin contra su vecino ha incluido un asalto deliberado al corazón industrial de Ucrania, diseñado para asfixiar su economía y paralizar su capacidad para financiar su ejército y defenderse.

Un militar ruso vigila un área cerca de la planta siderúrgica Azovstal en Mariupol en junio © Yuri Kadobnov/AFP/Getty Images

En el este, el avance del ejército ruso destruyó, luego ocupó, la segunda planta siderúrgica más grande de Ucrania, Azovstal, propiedad de Metinvest, y su prima más pequeña, Ilyich. Sus soldados siguen luchando por una planta de carbón coquizable de Metinvest en la región de Donetsk, rica en minerales. Los cohetes rusos destruyeron la refinería de petróleo en Kremenchuk, eliminando casi la mitad de la capacidad de refinación de Ucrania, obligándola a importar gasolina y diésel de Polonia.

Justo al norte de Crimea, la península anexada por Rusia en 2014, el ejército invasor se ha apoderado de la planta nuclear más grande de Europa, con seis reactores, y han ocupado la ciudad de Kherson, un importante centro de construcción naval en la desembocadura del río Dnipro.

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Ensombreciendo todo esto está el bloqueo naval ruso de los tres puertos del Mar Negro en Odesa, estrangulando el conducto a través del cual las exportaciones más valiosas de Ucrania (acero, granos y fertilizantes) alguna vez llegaron a los mercados globales.

“Este es un plan cuidadosamente diseñado”, dice Alexander Rodnyansky, asesor económico del presidente de Ucrania, Volodymyr Zelenskyy. “Desde que fracasó su blitzkrieg, Rusia ha pasado a la estrategia de la muerte lenta y dolorosa por medios económicos”.

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Parece estar funcionando. El producto interno bruto de Ucrania caerá hasta la mitad este año. Su déficit presupuestario es de $ 5 mil millones por mes y, para fines de 2022, los donantes extranjeros habrán gastado al menos $ 27 mil millones en pagar los salarios de los trabajadores y soldados del sector público ucraniano, manteniéndolos calientes este invierno. El banco central ha devaluado la moneda, la hryvnia, en un 25 por ciento y está imprimiendo más para comprar deuda pública, elevando la inflación a más del 20 por ciento.

“La gente no entiende lo grave que es esto y que estamos al borde de una crisis monetaria”, dice Rodnyansky. Si esto lleva a la hiperinflación, “eso sería una calamidad de proporciones inimaginables y no podremos continuar con el esfuerzo bélico”.

Estrangulamiento económico

Putin está apostando a que la generosidad occidental no es infinita, especialmente porque los altos precios de la gasolina dañan las economías domésticas en el oeste, y que apretar la economía de Ucrania extenderá aún más los límites de cuánto tiempo Occidente mantendrá a flote a Kyiv.

La planta siderúrgica de ArcelorMittal en Kryviy Rih es emblemática de los vanos intentos de Ucrania de escapar del estrangulamiento de Rusia sobre la economía, que ha acompañado a su invasión. Después de pagar 4.800 millones de dólares para comprarla en 2005, ArcelorMittal ha invertido otros 5.000 millones de dólares en la mejora de la extensa planta de 7.000ha, construida sobre uno de los depósitos de mineral de hierro más ricos del mundo. Había planeado gastar otros 2.500 millones de dólares, dice el presidente ejecutivo de la planta, Mauro Longobardo. “Veíamos que Ucrania avanzaba hacia Europa y necesitábamos preparar la instalación para que fuera una instalación europea”, dice.

Gráfico de líneas de la producción diaria de acero (kilotones) que muestra que la producción de acero de Ucrania ha disminuido significativamente desde la invasión de Rusia

Alimentado por carbón transportado en camiones desde Kazajstán a través de Rusia, sus cuatro altos hornos, incluido uno de los más grandes de Europa, produjeron 4,7 millones de toneladas de acero al año. Los mineros extrajeron 11 millones de toneladas de mineral de hierro de una rica veta que corre debajo de la ciudad. Tenía sus propias instalaciones portuarias en Mykolayiv, cerca del Mar Negro, y con 26.000 empleados, se ha convertido en el segundo mayor empleador industrial de Ucrania, enviando 6.000 millones de dólares en impuestos a las arcas del Estado desde que fue adquirida en 2005.

Hoy, la fábrica que alguna vez fue bulliciosa luce un aspecto casi desierto. Un solo alto horno estaba operando la semana pasada, produciendo apenas unos pocos miles de toneladas de acero. En junio, la empresa se vio obligada a recortar los salarios en un tercio.

Mauro se sienta en una silla de oficina con un mapa y la bandera de Ucrania en la pared detrás de él.El director general de la planta Kryviy Rih de ArcelorMittal, Mauro Longobardo, dice que ha hecho todo lo posible para mantener la planta en funcionamiento © Ueslei Marcelino/Reuters

La fuerza de Rusia de una planta de acero completamente intacta al borde de un cierre completo es un estudio de caso en la guerra económica. Sentado en su oficina en Kyiv, Longobardo, el CEO italiano reclutado para Ucrania por el magnate del acero indio-británico Lakshmi Mittal, detalla la transformación de seis meses de una empresa bulliciosa y rentable a una empresa moribunda que espera decisiones fuera de su control para volver a vida.

La defensa de Kryviy Rih, que significa “cuerno torcido”, ya es una leyenda en Ucrania. A pesar de ser la ciudad natal de Zelenskyy, se encontró sin ninguna protección militar en los primeros días de la guerra y estaba dirigida por el alcalde Oleksandr Vilkul, un exviceprimer ministro que alguna vez fue considerado uno de los políticos más prorrusos de Ucrania.

Vilkul, vestido con uniforme verde militar, muestra un detonador viejo con banderas de Ucrania detrásOleksandr Vilkul dijo que tomó explosivos para volar puentes y un túnel para frenar el avance ruso © Roman Olearchyk/FT

Vilkul, que había trabajado en las minas como experto en explosivos, dice que sabía que los rusos vendrían por la ciudad estratégicamente importante, ubicada en el centro con su planta de acero y depósitos de mineral de hierro. Entonces tomó explosivos de una mina cercana y voló los puentes y un túnel en el camino a la ciudad. Luego bloqueó una carretera con los enormes camiones utilizados para transportar mineral, cortando un convoy ruso de 150 vehículos.

“Nos defendimos con lo que pudimos”, dice, mostrando un detonador de manivela de la década de 1970 que había puesto en servicio. “Las líneas en el mapa se movían rápido y alguien tenía que asumir la responsabilidad”.

En la planta, Longobardo ordenó que se enfriaran los altos hornos (un proceso que lleva días) y envió a casa a todo el personal no esencial. “El enemigo estaba muy cerca, un solo . . . bomba podría haber sido catastrófica”, dice Valeriy Sorukhan, un capataz.

Pero el destino de la planta ya se había decidido lejos de Kryviy Rih. En el norte, el ejército ucraniano había volado las líneas ferroviarias de Rusia, que normalmente traían el carbón que calienta los hornos a más de 1500 °C. En el sur, los cañoneros rusos formaron un bloqueo en alta mar después de que los ucranianos colocaran minas marinas en el puerto de Odesa para evitar ataques anfibios.

El humo se eleva en el fondo, con un hombre en una moto en primer planoLos ataques aéreos golpearon el puerto clave de Odesa en Ucrania en abril © Bulent Kilic/AFP/Getty Images

Meses después, Longobardo sigue sin poder revivir la planta de manera rentable. Pudo mantener abiertas las minas de mineral de hierro pero, con sus propios altos hornos apagados, tuvo que intentar vender el mineral. “El mismo problema: incluso si resuelves la logística, es $100 la tonelada más cara”, dice, cada vez más frenético mientras relata las diferentes formas en que trató de hacer que el negocio funcionara enviando acero y mineral por ferrocarril a un puerto en Polonia. en lugar de a través del Mar Negro. “Con todos estos costos adicionales, ni siquiera puedo vender una sola tonelada de acero sin pérdidas”.

En un momento llegó al punto de equilibrio y luego los precios del acero comenzaron a caer a medida que la economía mundial se enfriaba. Su producto era aún menos competitivo: hasta $120 más que el precio de mercado para producir y $130 por tonelada extra para llegar a su cliente.

Tomó meses, dice, aceptar lo inevitable. Sin el puerto de Odesa, no importaba que Kryviy Rih estuviera a salvo, bien fortificado y que su planta de acero siguiera en pie con su mano de obra intacta. “Sin el puerto, no hay industria metalúrgica en Ucrania”, dice. “Hemos hecho todo lo que pudimos”.

La planta de Kryviy Rih todavía tiene 26.000 empleados en nómina © Julia Kravchenko/Bloomberg

Resultó que Rusia no necesitaba tomar Kryviy Rih para casi acabar con uno de los mayores empleadores de Ucrania y la última gran planta siderúrgica que quedaba. Con la acería de Mariupol bajo control ruso, “ahora somos uno de los mayores contribuyentes”, dice. “Si no producimos, no hay dinero para el gobierno”.

Ahora, Longobardo mantiene el alto horno en funcionamiento, principalmente para los clientes locales de Ucrania, y espera que los precios globales se recuperen o que se levante el bloqueo del Mar Negro. Si tampoco sucede, tendrá que cerrar eso también. En cuanto a los 26.000 empleados que siguen en nómina, dice que el apoyo de la empresa “no puede ser eterno”.

Una palanca diplomática

El bloqueo le ha dado a Rusia no solo una ventaja económica sobre Ucrania, sino también una palanca diplomática con la que romper algunas de las estrictas restricciones sobre sus propias exportaciones. En agosto, comenzó a permitir que los barcos que transportaban granos ucranianos hicieran frente a su desafío naval para abastecer los volátiles mercados mundiales de alimentos.

Pero es extremadamente improbable que Rusia permita que los barcos que transportan acero o carbón los sigan: el acero ruso está bloqueado en los mercados europeos y dejar salir el acero ucraniano anularía el propósito del bloqueo. Moscú ya se ha quejado de que Occidente no ha aliviado la presión sobre las exportaciones rusas (un quid pro quo que esperaba por dejar salir el grano ucraniano) y sugirió que es posible que no renueve el acuerdo alimentario en noviembre.

“Necesitamos un levantamiento de las sanciones”, dice Gennady Gatilov, representante permanente de Rusia ante la ONU en Ginebra. “Necesitamos que los barcos lleguen a los puertos rusos y que los barcos rusos lleguen a los puertos europeos”.

El costo para la economía de Ucrania de la destrucción física de los misiles y la artillería de Rusia es de aproximadamente $ 130 mil millones, estimó la Escuela de Economía de Kyiv en junio, con $ 26 mil millones en infraestructura comercial dañada.

“La clave no es solo la cantidad de daño, es que gran parte de esta infraestructura destruida fue crucial para nuestros negocios orientados a la exportación”, dice Taras Kachka, ministro de economía subalterno de Ucrania. “Estamos tratando de mantener nuestros sistemas de transporte, nuestras funciones viales y ferroviarias y, a menos que lo hagamos, nuestras industrias clave no pueden exportar sus productos ni recibir los insumos que necesitan”.

A medida que el ejército ruso avanza hacia el oeste, el flanco oriental industrializado de Ucrania se enfrenta a una sombría elección: quedarse donde está y correr el riesgo de ser destruido o huir. Una planta siderúrgica integrada verticalmente asentada sobre una veta de mineral de hierro no se puede mover; por ahora, la instalación de ArcelorMittal está atascada. Pero otras fábricas se pueden transportar a otros lugares. De hecho, muchos en Ucrania están haciendo precisamente eso.

Barras de hierro cruzadas al lado de la carreteraTrampas para tanques fuera de la planta de Kryviy Rih. La línea del frente está a solo unos 50 km de las instalaciones © Julia Kochetova/Bloomberg

En mayo, la planta de maquinaria pesada de Kramatorsk, de 80 años, que fabrica ruedas para trenes, tornos para máquinas y turbinas para molinos de viento, decidió que era hora de mudarse. Los cohetes rusos habían aterrizado cerca durante todo abril y la línea del frente estaba a solo unos 30 km de distancia.

Poco a poco, sus 650 empleados ahora están desarmando máquinas que pesan hasta 30 toneladas, colocando las piezas en la parte trasera de los camiones y volviendo a ensamblarlas en un edificio industrial abandonado 1500 km al oeste en la frontera con Polonia. “Al final, seremos más fuertes, más eficientes”, dice un gerente. “Pero aún estaremos enojados”.

Información adicional de Henry Foy en Ginebra

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