ULA deja de vender su pieza central Atlas V, estableciendo el camino para el retiro del cohete

United Launch Alliance no venderá más cohetes Atlas V, su caballo de batalla, y ha dejado de comprar los motores de cohetes fabricados en Rusia del vehículo de lanzamiento para siempre, dijo el director ejecutivo de la compañía. The Verge. La decisión de ULA establece el retiro de uno de los vehículos de lanzamiento más confiables del gobierno de EE. UU. Y se espera que marque el final del icónico, pero controvertido, motor RD-180 de Rusia, una maravilla de la ingeniería y una fuente central de ingresos para el programa espacial de Rusia.

“Hemos terminado. Todos están vendidos ”, dijo el CEO Tory Bruno sobre los cohetes Atlas V de ULA en una entrevista. A ULA, una empresa conjunta entre Boeing y Lockheed Martin, le quedan 29 misiones Atlas V antes de que se retire en algún momento a mediados de la década de 2020 y haga la transición a su próximo cohete Vulcan, dijo Bruno. Las misiones restantes del Atlas V incluyen una combinación de clientes comerciales no revelados y algunos para la Fuerza Espacial, la NASA y la incipiente constelación de satélites de banda ancha de Amazon, el Proyecto Kuiper.

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Lanzado por primera vez en 2002, el lanzador Atlas V prescindible fue el vehículo central que ayudó a cimentar el casi monopolio de ULA en las misiones satelitales de seguridad nacional y algunas de las iniciativas de exploración espacial más grandes de la NASA, incluidas todas las misiones robóticas de la agencia a Marte. Pero cuando Estados Unidos sancionó a Rusia por su anexión de Crimea en 2014, el Congreso ordenó a la Fuerza Aérea que pusiera fin a su dependencia del Atlas V debido a sus motores RD-180 de fabricación rusa. La ley actual requiere que la Fuerza Espacial (que administra gran parte de las tareas relacionadas con el lanzamiento que solía estar bajo la Fuerza Aérea) deje de usar Atlas V para los lanzamientos del Pentágono para 2022.

El ex administrador de la NASA, Charlie Bolden, responde preguntas frente a un cohete propulsor Atlas V en 2011 antes de que lanzara el rover Curiosity de la NASA a Marte.
Foto de Bill Ingalls / NASA a través de Getty Images

Bruno dijo que tres o cuatro RD-180 están instalados en los cohetes Atlas V para las próximas misiones, y el resto está en un almacén. “Recibimos una entrega anticipada, por así decirlo, con el RD-180, para que pueda terminar esa relación y no depender de [Russia] porque eso es lo que el Congreso nos pidió que hiciéramos ”, dijo. En total, EE. UU. Ha recibido 122 motores RD-180, generando miles de millones en ingresos para el programa espacial de Rusia.

Los últimos seis motores RD-180 se entregaron a los EE. UU. En abril, dijo anteriormente la agencia espacial rusa, Roscosmos. Ese mes, las contrapartes rusas de Bruno le dijeron al CEO que si ULA alguna vez decide comprar más motores RD-180 en el futuro, estarían dispuestos a construir más y vender. Pero sin planes para que ULA compre más, es probable que el programa RD-180 llegue a su fin, dijo Bruno. Tomó la oferta de Rusia con un grano de sal, escéptico de que Energomash, el fabricante estatal del RD-180, pudiera reiniciar su línea de producción de motores y su régimen de pruebas después de su cierre.

Un portavoz de Roscosmos, que habla en nombre de Energomash, se negó a comentar si la producción de RD-180 está terminando. El exdirector de la agencia espacial, Igor Komarov, dijo en 2017 que Roscosmos ha recibido “solicitudes de algunos países que están desarrollando lanzadores y su experiencia en el espacio” para utilizar el motor RD-180, pero esos posibles clientes del motor aún están por verse.

La geopolítica del motor RD-180 no fue la única realidad que hizo retroceder a Atlas V. El cohete luchó por competir con el Falcon 9 de SpaceX, un cohete reutilizable más barato que eliminó el monopolio de ULA sobre los contratos de lanzamiento del gobierno. Aunque una victoria reciente para el cohete se produjo en abril cuando Amazon reveló que eligió Atlas V para lanzar sus satélites Kuiper con transmisión de Internet al espacio. No se reveló el valor del trato.

ULA ha reducido el precio de las misiones Atlas V de aproximadamente $ 187 millones a alrededor de $ 100 millones a medida que aumentaba la competencia de SpaceX, pero nunca se acercó al precio de lanzamiento de Falcon 9 de aproximadamente $ 62 millones. Una vez que fue una fuerza dominante para los lanzamientos de seguridad nacional, ULA ahora compite cara a cara con SpaceX por los lucrativos contratos de lanzamiento del Pentágono. El año pasado, Space Force otorgó miles de millones a ULA y SpaceX para lanzar de 30 a 35 misiones para el Pentágono entre 2022 y 2027, con ULA obteniendo el 60 por ciento de la carga de trabajo y SpaceX obteniendo el resto.

Para esas misiones del Pentágono, ULA utilizará principalmente su cohete Vulcan de menor costo de próxima generación, el reemplazo de Atlas V. Vulcan usará motores BE-4 en desarrollo por Blue Origin de Jeff Bezos, pero esos motores se han retrasado, lo que empuja aún más El debut en el lanzamiento de Vulcan desde finales de 2021 hasta principios de 2022.Los problemas de desarrollo con la bomba turbo del motor y las vibraciones excesivas que se producirían mientras el motor se estaba probando fueron los principales factores de las demoras, dijo Bruno, pero desde entonces se han resuelto. “Lo que nos está marcando el ritmo ahora es simplemente la construcción de hardware”, dijo, esperando la entrega de los primeros motores listos para volar para fin de año.

La Fuerza Espacial está sopesando si necesitará idear “opciones de respaldo”, en caso de que los retrasos de BE-4 continúen hasta el próximo año, dijo el miércoles el general Jason Cothern, subcomandante de la unidad de adquisición de cohetes de la Fuerza Espacial. Esas opciones podrían incluir cambiar parte de la carga de trabajo de Vulcan bajo su parte de los lanzamientos del Pentágono a SpaceX, pero los funcionarios están esperando para hacer un movimiento en cualquier contingencia hasta el próximo año para ver cómo se desarrolla el capítulo final del desarrollo de BE-4. “Obviamente estamos preocupados, pero estamos comprometidos con ULA y ellos están muy comprometidos con Blue Origin para llevarlo a cabo”, dijo Cothern, y agregó que “somos cautelosamente optimistas” de que los motores BE-4 listos para volar se entregará a ULA antes de fin de año.

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