¿Un amor por los árboles o una demostración de poder? El extraño parque de un oligarca

SHEKVETILI, Georgia — En los últimos cinco años, la gente de Georgia fue testigo de un espectáculo surrealista: árboles gigantes, incluso centenarios, flotando erguidos en el Mar Negro.

Imponentes magnolios, tulipanes y otras magníficas especies se deslizaban sobre la superficie del agua, sus poderosas ramas se extendían ampliamente en una procesión que parecía a la vez poética y delirante.


Los árboles, montados en barcazas empujadas por remolcadores, se dirigían a replantarse en un parque que estaba construyendo un excéntrico multimillonario y ex primer ministro, Bidzina Ivanishvili, un hombre que muchos georgianos creen que todavía ejerce un poder político sustancial a pesar de decir que se retiró para concentrarse. sobre la filantropía.

Más de 200 árboles llegaron al parque en total, excavados en el suelo de las aldeas empobrecidas y los espesos bosques de Georgia, una pequeña nación del Cáucaso. El Sr. Ivanishvili revisó personalmente la mayoría de las opciones.

Alrededor de la mitad fueron transportados al parque en barcazas y la otra mitad transportada en camiones. Los lechos de los ríos se ensancharon y los trenes tuvieron que detenerse para dejarles paso, lo que los georgianos aprovecharon como evidencia de su capacidad continua para mover a los funcionarios con la misma impunidad que hace con los árboles.


Abierto al público en el verano de 2020, el parque del Sr. Ivanishvili es una rara manifestación pública de su presencia opaca pero abrumadora en Georgia.

No tiene un papel oficial en el gobierno, pero sus críticos dicen que Ivanishvili, de 65 años, todavía tiene una gran influencia tras bambalinas.

“El poder está concentrado en manos de un hombre y, por supuesto, es Bidzina”, dijo un antiguo aliado, Giorgi Gakharia, quien renunció como primer ministro en febrero, diciendo que el control del multimillonario se había vuelto demasiado asfixiante.

El Parque Dendrológico Shekvetili, en la costa del Mar Negro de Georgia, refleja los gustos extravagantes del Sr. Ivanishvili, con su diseño sinuoso, centrado alrededor de un estanque lleno de flamencos rosados, pelícanos y otras aves exóticas, que fue diseñado personalmente por él, según Paata Sulaberidze, el gerente del proyecto.

Una cerca de tela metálica separa el parque público de la finca del Sr. Ivanishvili.

La entrada es gratuita en el parque, cuya creación le costó decenas de millones de dólares, dijo Ivanishvili en una rara entrevista con una revista de negocios en Georgia.

Pero los letreros que declaran que esta propiedad es privada están en todas partes. Las cámaras de CCTV están instaladas en todas partes y los detectores de movimiento se encuentran frente a cada árbol. Mira, pero no te atrevas a tocar. Y ese mensaje también se aplica al césped. Los guardias con altavoces se apresuran a regañar a los que no cumplen.

Aún así, muchos visitantes dijeron que disfrutan inmensamente del parque.

“Puede que no sea correcto, pero si estos árboles se sienten bien aquí, ¿por qué no?” dijo Nyusya Goman, 19, manicurista. “Por supuesto, primero lo hizo por sí mismo”, dijo, refiriéndose a Ivanishvili. “La gente dice que viene por las mañanas para llenarse de la energía que emanan los árboles”.

Abundan las teorías sobre por qué Ivanishvili está tan enamorado de los árboles. Algunos georgianos rumian que él es un druida que los adora.

Salomé Jashi, una directora de cine georgiana, ve algo más allá del amor por la naturaleza en la obsesión de Ivanishvili.

“Para mí, un árbol flotante era un símbolo de poder, de deseo, de querer algo a toda costa”, dijo la Sra. Jashi, quien hizo un documental sobre el proyecto del parque.

El Sr. Sulaberidze, director del proyecto, descarta tal conjetura. Su jefe, dijo, “simplemente ama los árboles”.

Muchos georgianos dicen que admiraban a Ivanishvili por el acceso gratuito a su parque, que ha recibido más de 1,5 millones de visitantes hasta el momento, y por su trabajo filantrópico, incluido el pago de estipendios a artistas y poetas de Georgia.

“La gente no se da cuenta de que ha ayudado a tantos en Georgia”, dijo Rostom Bolkvadze, un empresario de Batumi, la ciudad turística cercana, que visitó el parque.

Los oponentes políticos de Ivanishvili, sin embargo, lo comparan con un señor feudal, que rocía pequeñas gotas de riqueza sobre la gente para comprar su buena voluntad.

E insisten en que su retiro es una ficción. “No se le ve por ninguna parte, pero la verdad es que está presente en todas partes”, dijo Armaz Akhvlediani, miembro del Parlamento de Georgia.

El Sr. Ivanishvili hizo su fortuna en Rusia, donde reunió un imperio bancario y de metales durante la caótica transición postsoviética. Su riqueza se estima actualmente en $ 6 mil millones, una suma que supera el presupuesto estatal de Georgia para 2021.

Muchos georgianos especulan que el Kremlin nunca habría permitido que tal riqueza saliera del país a menos que estuviera seguro de que el dinero se usaría para comprar influencia en Georgia, un país estratégicamente importante que lucha por preservar su independencia frente a las grandes ambiciones de poder de la vecina Turquía. y Rusia

Uno de los críticos más feroces de Ivanishvili es el ex presidente de Georgia, Mikheil Saakashvili. Después de pasar años en el extranjero, el Sr. Saakashvili hizo un dramático y sorprendente regreso al país en septiembre y actualmente está detenido por abuso de autoridad y otros cargos que él niega.

Saakashvili, quien trató de distanciar a Georgia de su pasado soviético durante su presidencia, se llama a sí mismo “prisionero de Putin” y afirma que Ivanishvili es el lacayo del Kremlin.

Pero Giorgi Khelashvili, miembro del parlamento del partido Georgian Dream, fundado por Ivanishvili, argumentó que el retiro era sincero.

“Su idea era dejar el sistema y quería dejarle al gobierno un sistema que se encargaría de eso y simplemente se haría a un lado”, dijo Khelashvili.

Los representantes del Sr. Ivanishvili negaron múltiples solicitudes de entrevistas para este artículo.

Si su papel ahora es turbio, Ivanishvili una vez desempeñó un papel muy abierto y prominente en la escena política emocionalmente tensa de Georgia, donde los votantes examinan la actitud de un candidato hacia Rusia.

Como líder de una coalición de partidos políticos, ganó las elecciones parlamentarias de 2012 y se desempeñó como primer ministro desde octubre de 2012 hasta noviembre de 2013, tiempo durante el cual persiguió las aspiraciones europeas y de la OTAN de Georgia, pero también trató de ser pragmático con Moscú.

Su coalición había hecho campaña en oposición a Saakashvili, entonces presidente, cuya pérdida del partido lo llevó a renunciar y pronto abandonar el país.

Como se vio este mes en las protestas mortales en Kazajstán, la transferencia de poder en muchas de las ex repúblicas soviéticas a menudo ha sido caótica y violenta. Los partidarios de Ivanishvili señalan su decisión de renunciar voluntariamente como primer ministro después de un año como prueba de que apenas tiene hambre de poder.

Por ahora, Ivanishvili parece más interesado en sus pasatiempos excéntricos, que a veces se manifestaron durante su período como primer ministro.

Akhvlediani, el legislador, quien en 2013 trabajó de cerca con Ivanishvili como presidente de su partido político, pero desde entonces ha tenido una pelea, recordó cómo en una visita oficial a Estrasburgo, Ivanishvili estaba principalmente interesado en la ciudad. zoológico, donde compró huevos de cigüeña para llevar a casa.

Si bien la pasión por los árboles puede parecer inofensiva, ese no es necesariamente el caso cuando un poderoso multimillonario es el que está enganchado.

Cuando Toby Kiers, profesora de biología evolutiva en la Universidad de Vrije en Amsterdam, se enteró del compromiso del Sr. Ivanishvili de arrancar árboles antiguos, dijo que sintió dolor físico.

“Durante cientos de años, estos árboles antiguos han estado cultivando sus ecosistemas subterráneos únicos, incluidas vastas redes de hongos que sostienen al árbol desde que era un pequeño retoño”, dijo el Dr. Kiers, quien ha estado investigando cómo se conectan los árboles. “Cuando se arranca un árbol, ese sistema de soporte vital se arranca del suelo, dejando atrás un páramo yermo”.

Para Valentina Slobodenyuk, lo que quedó atrás fue una vista del mar que había sido bloqueada por la secuoya gigante y el ginkgo biloba que el Sr. Ivanishvili se llevó para su parque.

Los árboles habían jugado un papel importante en su vida, dijo, y las secuoyas le brindaban un refugio bienvenido durante las tormentas eléctricas. La Sra. Slobodenyuk ahora visita los árboles en su nuevo hogar.

“Los extraño mucho”, dijo.