Un año después, las familias lloran a las víctimas del incendio del barco Conception

Después de que el sol se deslizara sobre el horizonte el miércoles, la banda sonora familiar de esta ciudad costera – olas rompiendo y gaviotas dando vueltas – fue, por un momento, ahogada por la reverberación de una campana.

Las campanillas perforaron el aire 34 veces, una por cada una de las víctimas que murieron hace un año cuando el barco de buceo Conception se quemó y se hundió en la isla de Santa Cruz, lo que marcó el desastre marítimo más mortífero en la historia moderna de California.

En algún momento alrededor de las 3:30 a.m. del 2 de septiembre de 2019, los miembros de la tripulación a bordo del Conception, un barco con casco de madera de 75 pies, se despertaron con un ruido fuerte y vieron llamas masivas en la cocina del barco. Directamente debajo del fuego, en el vientre del barco, estaba la habitación principal con literas, donde los pasajeros dormían descansando para una excursión de buceo.

Las únicas rutas de escape eran a través de dos pequeñas salidas que se abrían a la parte del barco que ya estaba envuelta en llamas. Cinco miembros de la tripulación escaparon, pero 33 pasajeros y un miembro de la tripulación que dormía debajo de la cubierta murieron en el incendio. El forense del condado de Santa Bárbara determinó que las víctimas murieron por inhalación de humo.

Jenny Stafford, quien mantiene un monumento a las personas que murieron en el incendio del barco Conception, se une a la celebración del aniversario.

Jenny Stafford, quien mantiene un monumento a las personas que murieron en el incendio del barco Conception, se unió a los familiares y amigos de las víctimas que se reunieron en el puerto de Santa Bárbara en el aniversario del accidente.

(Al Seib / Los Angeles Times)

Una investigación preliminar de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte concluyó que los miembros de la tripulación habían estado durmiendo en la timonera y que no había nadie despierto vigilando, lo cual es requerido por la Guardia Costera de los Estados Unidos durante las horas en que los pasajeros duermen bajo cubierta.

El lunes, la NTSB anunció que celebraría una audiencia en octubre para revelar los resultados finales de su investigación sobre los orígenes y la causa del incendio, así como un examen de los eventos que llevaron a la tragedia. La Guardia Costera está llevando a cabo una investigación criminal del incendio en consulta con el fiscal de los Estados Unidos en Los Ángeles, la Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos y el FBI.

UNA Investigación de tiempos descubrió que la Guardia Costera había rechazado las recomendaciones anteriores de la NTSB para establecer reglas de seguridad contra incendios más estrictas para embarcaciones pequeñas como el Conception. La Guardia Costera tiene la autoridad exclusiva sobre tales embarcaciones.

Durante un mensaje grabado antes de la ceremonia del aniversario, y más tarde en la conversación, el alguacil del condado de Santa Bárbara, Bill Brown, recordó a las víctimas. Muchos vivían en California, dijo, pero otros estaban de visita desde lugares tan lejanos como China, Singapur e India.

Una placa conmemorativa de las 34 vidas perdidas en el incendio del barco de buceo Conception.

Una placa conmemorativa de las 34 vidas perdidas en el incendio del barco de buceo Conception.

(Al Seib / Los Angeles Times)

Entre ellos, dijo Brown, se encontraban científicos, ingenieros, atletas, inmigrantes, directores ejecutivos, estudiantes de secundaria, un nutricionista, un biólogo, un conservacionista marino, un peluquero, un fotógrafo, un capitalista de riesgo y un diseñador de efectos visuales.

“Unidos por su mutuo sentido de la aventura y el amor por el océano”, dijo.

Para las familias de las víctimas, el aniversario fue un recordatorio solemne de un año devastador.

Se reunieron el miércoles para recordar todos los nuevos recuerdos que crearon el año pasado, recuerdos que ahora se sentían vacíos de alguna manera.

Algunos de los familiares de las víctimas abordaron el Condor Express, un gran barco de observación de ballenas, que los llevó al puerto de Platts. Se detuvieron por un momento de silencio mientras miraban el agua cristalina, hacia el lugar donde habían muerto sus seres queridos.

Otros parientes se quedaron en la costa, pasando la mañana cerca de un monumento decorado con girasoles secos, un rosario blanco y un par de aletas de natación con el número 34 inscrito. Cerca de allí, Kathleen McIlvain caminó hacia una roca en la que había una placa verde de espuma de mar. que dice: «EN MEMORIA DE LOS QUE PERDIERON LA VIDA 2 DE SEPTIEMBRE DE 2019».

Monumento a las 34 personas que murieron en el incendio del Barco Concepción el 2 de septiembre de 2019

El suboficial Timothy Fox, a la derecha, y otros miembros de la Guardia Costera visitan un monumento a las 34 personas que murieron en el incendio del barco Conception el 2 de septiembre de 2019.

(Al Seib / Los Angeles Times)

Se agachó y pasó los dedos por el cuarto nombre de la placa: Charles “Chuck” McIlvain.

Pensó en su hijo, en lo mucho que lo extrañaba, y las lágrimas corrieron por sus mejillas, cayendo detrás de su máscara. Su hijo de 44 años, un diseñador de efectos visuales con una amplia sonrisa, había trabajado en «Spider-Man», «Green Lantern» y «Watchmen».

«No deberíamos estar aquí», dijo McIlvain en voz baja. «Esto nunca debería haber pasado.»

Ese lamento era común entre los afligidos seres queridos.

James Adamic, quien perdió a su hermana Diana, dijo que esperaba ver a su hermana y a las otras víctimas honradas no solo con palabras, sino también con acciones. Espera ver cambios a través de la legislación, dijo, así como un enfoque más profundo en la seguridad entre los operadores de embarcaciones.

“Esta fue una tragedia completamente evitable”, dijo Adamic. «Cosas simples como mejores escotillas de escape y detección de incendios podrían habernos ahorrado todo nuestro dolor».

Sin embargo, el empleado retirado del Departamento del Sheriff del Condado de Sacramento dijo que se consolaba un poco al pensar en los socorristas que acudieron al lugar hace un año. Se enfrentaron a una situación imposible, dijo, pero hicieron todo lo posible.

«Eso nos reconforta a todos».