¿Un botellero sobre rieles? Las empresas del Reino Unido buscan soluciones a la escasez.

TILBURY, Inglaterra – Se llama el “tren del vino” y todos los fines de semana sale del puerto de Tilbury, al este de Londres, en un viaje de 160 kilómetros hasta un depósito en el centro de Inglaterra. Se parece mucho a cualquier otro tren de carga, pero lleva una carga inusual: casi 650.000 botellas de vino.

Este botellero móvil de 32 autos y 1,600 pies de largo es la última respuesta, y una de las más creativas, a la escasez de suministro que ha afectado a Gran Bretaña y ha causado que el gobierno se preocupe por las interrupciones en las vacaciones de Navidad.


El sábado por la noche, con fuertes vientos y lluvia, un pequeño equipo de trabajadores utilizó maquinaria gigante para levantar contenedores pesados ​​llenos de vino antes de la última salida. Trabajando debajo de los focos, maniobraron cuidadosamente la carga que había llegado en barco al tren con destino a una terminal en Daventry, desde donde se distribuirá a algunos de los principales supermercados del país.

El tren del vino ha estado funcionando desde este concurrido puerto durante aproximadamente un mes, reduciendo la dependencia de los camioneros, que han escaseado en Gran Bretaña, y asegurando que los británicos tengan al menos un stock decente de alcohol durante las vacaciones.

Pero dos meses después de que la escasez de gasolina y alimentos causara escalofríos de ansiedad en todo el país, Gran Bretaña sigue enfrentando desafíos en su cadena de suministro. La falta de conductores de camiones, combinada con retrasos en los envíos globales, escasez de productos, la pandemia y las restricciones del Brexit, han dejado vacíos algunos estantes de los supermercados y los minoristas advierten que no todos los obsequios de Navidad estarán disponibles.


Las preocupaciones sobre la temporada navideña solo se han agravado con el descubrimiento de tres casos de la nueva variante del coronavirus en Gran Bretaña. El sábado, el primer ministro Boris Johnson dijo que las máscaras serían obligatorias en las tiendas y en el transporte público y que los viajeros que llegaran del extranjero enfrentarían algunas reglas nuevas. Pero dijo que confiaba en que la Navidad sería “considerablemente mejor” que el año pasado.

Las empresas, incluidas las jugueterías, las cafeterías y las carnicerías, informan que tienen poco personal, y aproximadamente siete de cada 10 personas han informado de diferencias en la compra de alimentos, incluido el encontrar menos variedad en las tiendas, según datos del gobierno publicados la semana pasada. La escasez es irregular y aleatoria en todo el país, lo que aumenta las conjeturas.

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El miércoles, la Federación de la Cadena de Frío, que representa a las empresas que almacenan y distribuyen alimentos congelados, advirtió que los consumidores podrían tener menos opciones esta Navidad.

En medio de los continuos disturbios, el gobierno dice que está decidido a “salvar la Navidad”, como han dicho algunos periódicos británicos. El martes, un ministro de alto rango, Stephen Barclay, aseguró a sus colegas en una reunión del gabinete que habría suficientes pavos para las cenas festivas. Eso estaba en duda hace solo unas semanas cuando los agricultores advirtieron sobre la escasez.

“Esencialmente, los problemas continúan sin cesar, y aunque han desaparecido de los titulares, eso no significa que las cosas estén mejor”, dijo Ian Wright, director ejecutivo de Food and Drink Federation, un grupo que representa a más de 800 empresas del sector.

Dijo que sus miembros estaban acostumbrados a que el 97 por ciento de sus pedidos llegaran a tiempo, pero que ahora, una quinta parte de los artículos no aparecerán cuando se espera, y cualquiera puede adivinar cuáles faltarán, dijo.

Richard Wilding, profesor de gestión de la cadena de suministro en la Universidad de Cranfield en Inglaterra, utilizó terminología militar estadounidense para describir los desafíos para las empresas británicas.

“Las cosas están muy VUCA, en este momento”, dijo, usando un acrónimo que significa volátil, incierto, complejo y ambiguo. Citó la pandemia, los problemas laborales y los encierros en el extranjero, eventos que, como el aterrizaje de una roca en un estanque, pueden provocar ondas en todo el mundo.

En cuanto al impacto del Brexit, Wilding lo describió como “la cereza de un pastel muy desagradable”, porque ha causado una interrupción adicional justo cuando la pandemia aceleró la transición a la economía digital, ejerciendo una nueva presión sobre las cadenas de suministro.

Patrick Adom, el fundador de Very Puzzled, que vende rompecabezas con mapas y otras ilustraciones de África e India, dijo que este año había enviado solo 200 productos a tiendas y clientes de la Unión Europea; eso es menos que hace aproximadamente 2.000 hace un año, cuando Gran Bretaña todavía estaba en el bloque.

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La escasez mundial de contenedores de envío, dijo Adom, ha elevado el costo de enviar rompecabezas desde la fábrica en China, donde se fabrican, a Gran Bretaña entre un 30 y un 40 por ciento, en comparación con principios de 2020. Incluso una vez que llegan los productos. en Gran Bretaña, sus viajes posteriores se han retrasado debido a la falta de conductores de camiones y la escasez de combustible, dijo. Añadió que el Brexit también había dado lugar a tarifas de exportación más altas y mayores problemas administrativos.

“Justo cuando estás entrando en tu ritmo, se presentan nuevos desafíos”, dijo Adom, y agregó: “Básicamente, ha sido una verdadera tormenta”.

En After Noah, una tienda de muebles y juguetes en el norte de Londres, Matthew Crawford, el director, dijo que se había visto obligado a pedir casi el doble de la cantidad habitual de existencias en el preludio de Navidad para compensar los retrasos en los envíos. Los precios son más altos, pero la compañía los ha absorbido en lugar de traspasarlos a los clientes debido a la fuerte competencia de los minoristas en línea, dijo.

“Casi todos los que conocemos tienen dificultades para introducir cosas en el país”, señaló Crawford.

Y la burocracia puede ser abrumadora, agregó Crawford. Cuando los artículos importados llegan a los puertos británicos desde la Unión Europea, ahora tiene que identificar los artículos individualmente, así como los materiales de los que están hechos, ante el gobierno británico. Detalles como qué tipo de esmalte se usa en las tazas harán que cambien los aranceles, dijo.

Crawford dijo que después de que Noah también luchó para contratar trabajadores por primera vez en sus 31 años, un desafío que atribuyó al Brexit y al deseo de los trabajadores de la UE de estar más cerca de sus familias durante la pandemia.

El gobierno ha ofrecido soluciones a corto plazo para ciertos sectores para garantizar que la escasez no interrumpa las celebraciones navideñas. En septiembre, por ejemplo, puso a disposición 5.500 visas de corto plazo para trabajadores avícolas de la UE, tratando de garantizar que los pavos estuvieran en la mesa de Navidad. Llegaron más de 2.500 trabajadores, según el British Poultry Council, un grupo comercial.

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Ranjit Singh Boparan, propietario del productor de pavos Bernard Matthews, dijo que hasta 900 trabajadores de temporada, en su mayoría de países de Europa del Este, se habían unido a la empresa en las últimas semanas para trabajar en sus instalaciones de procesamiento en East Anglia.

“Estamos en camino de cerrar las brechas laborales debido a los aumentos masivos de volumen que obtenemos durante esta época del año”, dijo en un comunicado emitido la semana pasada. Si bien elogió el plan de visas a corto plazo, instó al gobierno a emitir visas por períodos más largos. “El trabajo como desafío estructural clave para nuestro sector está aquí durante 12 meses al año, y es uno que no va a desaparecer”, dijo.

No todos los productores de alimentos se han mostrado tan satisfechos con la respuesta del gobierno. Los miembros de la Asociación Británica de Procesadores de Carne están “cada vez más desesperados”, dijo Jon Hare, portavoz del grupo, que representa a la mayoría de las empresas que trabajan en la industria cárnica británica.

“En todo caso, la situación ha empeorado”, dijo Hare, y agregó que las ofertas competitivas de otras partes de la industria alimentaria y hotelera habían dificultado el retener a los empleados.

Los distribuidores de vino no son las únicas empresas que se vuelven creativas para asegurarse de que sus productos lleguen a los clientes a tiempo para las fiestas navideñas. Una cadena de supermercados, Tesco, ha comenzado a utilizar un servicio ferroviario que va desde Valencia, España, pasando por Francia, hasta Barking, cerca de Londres, para transportar lechugas, frutas y verduras.

Tesco también transporta suministros en el tren del vino gigante. Y Freightliner, la compañía que opera el tren, dijo en un comunicado que estaba recibiendo más consultas para mover mercancías por ferrocarril, debido a la escasez de camioneros y al deseo de descarbonizar el transporte de mercancías.

Freightliner sugirió que las entregas semanales en el tren del vino, cuya carga tarda varias horas en cargarse, aún no habían satisfecho la demanda durante la temporada navideña.

“Buscamos incrementar la frecuencia de este servicio a diario”, dijo la empresa.